10 objetos que la gente utilizaba antes de la existencia del papel higiénico

Minipunto si al ver a Shrek arriba has cantado mentalmente el 'Somebody once told me...'
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  • El papel higiénico fue uno de los protagonistas inesperados del confinamiento de 2020. Lo que quizás no sabías es que es un invento relativamente reciente: su prototipo, el papel medicinal o medicado, surgió en 1857.
  • ¿Qué hubo antes del papel higiénico entonces? Un montón de alternativas que variaban según el lugar y la cultura de turno. Aquí tienes una muestra.
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Durante el confinamiento global por el covid-19 de 2020, el ser humano, entre otras cosas aprendió a valorar un objeto que se da por sentado: el papel higiénico. Quizás durante esos meses de aislamiento te preguntaste si este tipo de papel siempre estuvo ahí. La respuesta es que no: se trata de un invento relativamente reciente. Y aquí tienes algunos de sus antepasados.

1. Esponjas comunitarias atadas a palos

Bob Esponja.
Bob Esponja.

La higiene personal era de todo menos privada en la Antigua Roma. Los ciudadanos romanos no solo hacían sus cosas en letrinas que carecían de paredes divisorias, sino que además usaban las xylospongio, unas esponjas comunitarias atadas al final de un palo largo. Después de utilizarlas, las lavaba con vinagre.

2. Arena

Anakin Skywalker, odia la arena.
Anakin Skywalker, odia la arena.

Si la vida te da limones, hazte una limonada. Si el desierto te da arena pues úsala para lavarte los innombrables. Las personas que antaño vivían en territorios áridos debían usar todo lo que estuviera disponible para acabar de lavarse tras hacer sus necesidades. ¿Y qué abunda en un desierto? 2 cosas: arena y cactus. Eligieron correctamente.

3. Piedras y cerámica

'Hércules'.
'Hércules'.

Si te ha dado un poco de repelús conocer las esponjas romanas, puede que te inquiete saber que los griegos de la antigüedad eran incluso más estoicos: usaban unas piedras llamadas pessoi y unos trozos de cerámica llamados óstraco después de utilizar sus letrinas. El sentido del humor griego sigue presente incluso en este ámbito de la vida privada: solían escribir el nombre de sus enemigos en los bordes de la cerámica.

4. Musgo y hojas

'El renacido'.
'El renacido'.

Los Inuits y los americanos nativos no lo tuvieron nada fácil cuando iban al baño. Debido a la abundancia de vegetación, recurrían al musgo y a las hojas. El problema es que algunas de estas últimas eran tóxicas, así que se infectaban en uno de los peores rincones posibles. Todavía hay montañistas que viven esta dolencia, ya que la tradición de limpiarse de esta forma permanece hoy en día cuando vas de senderismo, pero te has dejado el papel higiénico en casa.

5. Conchas

La sirenita

El accesorio estético predilecto de las míticas sirenas fue en realidad el proto-papel higiénico de muchas tribus isleñas. Tiene sentido, al fin y al cabo su forma como de pala, y la posibilidad de cerrarla y lanzarla bien lejos, la convierten en una manera muy práctica de lavarse. Una alternativa en caso de escasez de conchas fueron las cáscaras de coco.

6. Mazorcas secas

John Smith, descubriendo el baño y que en realidad la canción se titulaba 'Olores en el viento'.
John Smith, descubriendo el baño y que en realidad la canción se titulaba 'Olores en el viento'.

Cuando los colonos británicos llegaron a América, descubrieron que las mazorcas de maíz, bien secas, son una forma perfecta para limpiarse bien ahí abajo. Fueron reemplazadas a partir de finales del siglo XIX por los papeles de los famosos almanaques; estos solían colgarse en las letrinas para que las personas tuvieran algo que leer y entretenerse. Una vez leído el tema correspondiente, a la página se le daba otro uso más escatológico.

7. Cáñamo

El cuadro del Duque de Penthièvre y su familia, pintado por Jean-Baptiste Charpentier.
El cuadro del Duque de Penthièvre y su familia, pintado por Jean-Baptiste Charpentier.
Alamy

La nobleza de la Francia de los siglos XV y XVI usaba cáñamo cada vez que se retiraba a los lavabos. Si faltaba este material, se reemplazaba perfectamente con encaje o lana. Por cierto, nunca es buena época para ser sirviente, pero en aquella concretamente la servidumbre era la que se encargaba de limpiar los baños de los ricos.

8. Nieve

'Pesadilla antes de Navidad'.
'Pesadilla antes de Navidad'.

El contrapunto gélido de la cálida arena previamente mencionada. Aunque quizás te has removido con inquietud al imaginar usar nieve de papel higiénico, a los Inuits en realidad les encantaba porque resultaba ser una forma muy fresca de "acabar la faena".

9. Cuerdas

'The Pirates'.
'The Pirates'.

En inglés existe el dicho Worst things happen at sea, que viene a decir "Peores cosas suceden en el mar" y sirve para reflejar la dura vida de los marineros, sobre todo los de antaño. Un buen ejemplo es que en el siglo XVII para los largos viajes en navíos se usaban cuerdas a modo de papel higiénico. El "baño" era en realidad un grupo de extensas cuerdas sumergidas en el agua. Alzabas una, la usabas para frotarte y la lanzabas de nuevo a las aguas para que el Dios Océano la purificara de nuevo, lista para un próximo uso.

10. Papel medicinal

Joseph Gayetty

En 1857, el inventor Joseph Gayetty creó el "padre" del papel higiénico actual: un papel medicinal creado a partir de cáñamo y de aloe vera. Su suavidad fue todo un éxito y desató toda una serie de competidores. Esta rivalidad estuvo liderada por la experimentación, en concreto muchas compañías empezaron a cambiar el color hasta que al final ganó el blanco de hoy en día.

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