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Descubre las 11 novedades del futuro de los vuelos espaciales: desde una estación espacial inflable a ir a cualquier punto de la tierra en 30 minutos

Traje espacial Starliner CST-100 de Boeing
  • Las empresas privadas han comenzado a liderar la marcha de la humanidad hacia el espacio.
  • Empresas como SpaceX, Boeing y Virgin Galactic están dando forma al futuro de los vuelos espaciales con interesantes innovaciones. 
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A la mayoría de los que crecieron durante la carrera espacial se les prometió un futuro con asentamientos lunares, estaciones espaciales en órbita y viajes de ida y vuelta a las estrellas. Pero ese futuro siempre ha sido difícil, ya que ha dependido durante mucho tiempo de las prioridades cambiantes de los gobiernos y la poca financiación. En EE.UU. por ejemplo, el presupuesto de la NASA es de, aproximadamente, 19.500 millones de euros, el 0,49% del presupuesto federal. 

Sin embargo, en los últimos años, la industria privada ha comenzado a liderar la marcha de la humanidad hacia el espacio. 

Dos nuevas empresas que esperan convertirse en pioneras en la industria de la minería de asteroides (Planetary Resources y Deep Space Industries) recientemente se alejaron de sus ambiciosos planes. 

Aunque por cada abandono hay un puñado de innovadores que sigue avanzando, desde SpaceX, que recientemente presentó su último prototipo de Starship (un diseño de sistemas de cohetes para poblar Marte), hasta Axiom y sus planes para desplegar una estación espacial comercial. 

Estas son las 11 innovaciones más importantes que apuestan por el futuro de los vuelos espaciales. 

SpaceX ha creado los cohetes reutilizables

SpaceX lanza por segunda vez el cohete Falcon Heavy
SpaceX lanza por segunda vez el cohete Falcon Heavy el 11 de abril de 2019. SpaceX via Flickr

SpaceX via Flickr

En los 11 años desde el primer vuelo orbital con éxito de SpaceX, la compañía de cohetes fundada por Elon Musk, ha cumplido su misión de ser pionera en la creación de propulsores de cohetes que pueden aterrizar verticalmente para poder ser utilizados en otro lanzamiento. 

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Space X aterrizó con éxito 44 de los 52 intentos después de usarlos para lanzar cargas útiles al espacio. Más de la mitad de los propulsores recuperados han volado más de una vez, además con pocos ajustes entre los vuelos. La compañía ha creado una rutina de reutilización que prepara el escenario para vuelos espaciales de bajo coste y misiones rutinarias de puesta en órbita, a la luna o incluso a Marte. 

Virgin Galactic se prepara para mantener en ingravidez a los pasajeros durante 20 minutos

Virgin Galactic
Virgin Galactic

En 2004, un avión con cohete lanzado desde el aire llamado SpaceShipOne ganó el Premio Ansari X de 9,6 millones de euros por llevar con éxito una tripulación de tres personas al espacio y volver dos veces en un periodo de dos semanas.

Fue un logro que pudo haber iniciado la era del turismo espacial en una nave reutilizable. El fundador de Virgin Group, Richard Branson, pronto formó Virgin Galactic y comenzó a desarrollar SpaceShipTwo, un vehículo más grande que podría llevar a seis pasajeros y dos pilotos al borde del espacio para experimentar gravedad cero durante "varios" minutos antes de aterrizar en una pista. 

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Aunque Virgin Galactic no ha cumplido con su plan original, la nave espacial prototipo actual de la compañía, VSS Unity, ha volado a más de 80.500 metros y lo han clasificado como un vuelo espacial para los estándares estadounidenses, aunque la FAA (Administración Federal de Aviación) define la frontera con el espacio en la línea Kármán que se sitúa en los 100 km sobre el nivel del mar. 

Virgin Galactic ha completado su "puerto espacial" cerca de Las Cruces, Nuevo México, y está procediendo a la construcción de dos SpaceShipTwo más. Si bien las operaciones comerciales de rutina no son inminentes, Richard Branson ha dicho: "El año que viene subiré". 

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Boeing ha pasado una década desarrollando el CST-100 Starliner

CST-100 Starliner

A primera vista, el Boeing CST-100 Starliner parece un retroceso a los días de las misiones Gemini y Apollo. Es un transporte de tripulación encargado por la NASA para transportar astronautas a la Estación Espacial Internacional, y parece una cápsula del Apollo modernizada. 

Pero el Starliner es mucho más. Diseñado para acomodar tripulaciones de hasta 7 personas y capaz de pasar 7 meses en órbita, está preparado para ser reutilizado hasta 10 veces. La NASA encargó el Starliner como parte de su programa de Desarrollo de tripulación comercial en 2009 como reemplazo del transbordador espacial ahora retirado. No es la única nave espacial en desarrollo para el servicio de "taxi" en la estación espacial: SpaceX está desarrollando la cápsula Dragon 2, que trabaja codo con codo con Starliner para un primer vuelo tripulado, probablemente a principios de 2020. 

Pero esa no es la noticia más emocionante para los defensores del turismo espacial. Space Adventures ha mostrado interés en volar el Starliner a la EEI (Estación Espacial Internacional), y Boeing también está explorando otras asociaciones para el turismo. 

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John Mulholland, gerente del programa Boeing Starliner, dice que ha habido "mucho interés tanto de los pasajeros que pagan como de otras compañías y otras naciones que formar parte de la comunidad de la Estación Espacial y desean acceso adicional o están construyendo sus propios destinos". 

 

SpaceX está construyendo el cohete con mayor potencia de la historia

Falcon de SpaceX

El pasado 28 de septiembre, Elon Musk presentó el último prototipo de nave espacial. El vehículo (Falcon Havey) final está diseñado para ejecutarse en dos partes: una nave espacial del mismo nombre que se encuentra encima de un refuerzo muy pesado (Super Heavy). Cuando el sistema completo vuele a órbita por primera vez, posiblemente dentro de los próximos 2 años, se espera que sea el cohete más grande y poderoso que haya volado

El Saturno V, que envió a los humanos a la luna 9 veces, podía poner 130 toneladas en órbita terrestre baja. La nave espacial, en comparación, debería ser capaz de elevar 150 toneladas al tiempo que conserva suficiente combustible para devolver ambas piezas a la tierra para ser reutilizadas en próximos vuelos.

El Super Heavy estará propulsado por un conjunto de 24 motores Raptor que queman metano líquido con oxígeno líquido. Los más críticos con este proyecto han comparado esta nave con el desafortunado cohete lunar soviético N1, que nunca se elevó a más de 40 km del suelo porque los ingenieros no podían controlar sus 30 motores a la vez. Por el contrario, SpaceX ha demostrado su experiencia con el encendido confiable de estos grupos de motores: el Falcon Havey, que por ahora ha volado en dos ocasiones, está compuesto por 27 motores Merlin-1D.

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Axiom planea lanzar una estación espacial privada

Axiom
Estación espacial privada que sustituiría a la EEI Axiom

La Estación Espacial Internacional se prevé que se dé de baja en los próximos 5 años, después de lo cual puede entregarse a operadores comerciales o simplemente desorbitarse para caer finalmente en el Pacífico. Pero hay una compañía lista para intervenir y llenar ese vacío. Axiom Space se fundó en 2016 para desarrollar precisamente una estación espacial comercial para facilitar tanto la industria como el turismo espacial. 

Aunue no es la primera compañía en proponer la construcción de su propia estación espacial, tiene a grandes atacantes de la NASA en nómina, entre ellos un ingeniero de programas de la EEI, y se está moviendo rápido. La organización ha anunciado planes para ofrecer rutinariamente visitas de 10 días a la EEI. Además, también dijo que tiene la intención de comenzar a lanzar sus propios módulos a la EEI a partir de 2020. 

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Finalmente, Axiom espera lanzar sus propios módulos de potencia y propulsión y volver a vincular los suyos una vez tengan su estación espacial independiente. La compañía espera poder hacer todo esto por alrededor 1630 millones de euros. En comparación, la EEI le costó a la NASA unos 136.000 millones de euros

Orion Span remodela el concepto de luna de miel

Estación Espacial Aurora
Estación Espacial Aurora, de Orion Span. Orion Span

A diferencia de Axiom, que tiene la vista puesta en la creación de una plataforma orbital de grandes dimensiones, Orion Span tiene un enfoque mucho más práctico. Está planeando la creación de la Estación Espacial Aurora, una estación de tamaño modesto con un compartimento para 6 personas: 2 miembros de la tripulación y 4 visitantes. La compañía espera atraer a turistas adinerados que puedan gastar alrededor de 8,6 millones de euros en una estancia de 12 días, por ejemplo, para una luna de miel. 

Tendrá aproximadamente 3,5 metros de ancho por 10,5 metros de largo, con apartados independientes para dormir, una decoración de lujo y muchas zonas con ventanales para disfrutar de las vistas. La verdadera innovación aquí es que Aurora cree que puede hacer esto con un presupuesto realmente reducido. En lugar de cientos de millones de euros, el CEO de Orion Span, Frank Bunger, ha afirmado para Berckley Haas School of Business que la estación inicial de un solo módulo podría construirse por una "pequeña cantidad": alrededor de 59 millones de euros.

Desafortunadamente, el futuro de Aurora es incierto. La compañía buscaba recaudar 1,2 millones a través de una campaña de crowdfunding, pero parece haber conseguido solo el 10% de su objetivo

Bigelow planea crear una estación espacial inflable

Módulos inflables de Bigelow

Bigelow Aerospace planea orbitar su propia estación espacial, lo cual es bastante increíble. Pero la novedad de la compañía es cómo está construida.

Fundada en 1999, Bigelow es una de las compañías aeroespaciales más establecidas que trabajan en órbita terrestre baja. La empresa lleva mucho tiempo creando módulos inflables. Construidos con un material suave y expandible, son livianos y se empaquetan en un espacio relativamente pequeño para el lanzamiento, pero pueden presurizarse y expandirse una vez en órbita. Diseñados con un material similar al Kevlar, son tan fuertes y resistentes como las tecnologías tradicionales de las estaciones espaciales. De hecho, Bigelow adquirió la tecnología de módulos expansibles de la NASA, que originalmente había considerado usarla para secciones de la EEI. 

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Bigelow ha estado probando un módulo inflable en la EEI durante más de dos años, y ahora está desarrollando una estación espacial para aplicaciones industriales y turismo espacial. Actualmente, la compañía está promocionando su B330 inflable, que dicen, es una estación autónoma que puede orbitarse en un solo lanzamiento, en lugar de ensamblarse en órbita después de varios. Tiene capacidad para 4 personas con dos habitaciones, dos baños, un amplio espacio de carga y dos sistemas de propulsión.

La fundación Gateway quiere emular '2001: Una odisea en el espacio'

Fundación Gateway
Fundación Gateway Copyright 2019 Gateway Foundation

Hay mucho interés en las estaciones espaciales privadas, pero ninguna es tan ambiciosa como la estación Von Braun. Tiene el aspecto de una enorme ruleta de la fortuna en el espacio, mediría unos 400 metros de diámetro y tendría casi 12 millones de metros cúbicos de volumen presurizado. Además, giraría para proporcionar gravedad simulada a los ocupantes. Por lo tanto, sería muy parecida a la utópica nave de '2001: una odisea en el espacio'. Como punto de comparación, la EEI tiene 915 metros cúbicos de volumen presurizado, cientos de veces menos, y casi lo mismo que un Boeing 747.

La estación es el objetivo de la fundación Gateway. Al igual que la organización Mars One (ahora desaparecida) que quería llevar colonos a Marte a través de algún tipo de tele-realidad, parece que la fundación Gateway podría tener expectativas poco prácticas. 

Pero la Fundación tiene los estudios de ingeniería y los planos para construir la estación utilizando 24 módulos inflables Bigelow B330, junto con un programa de membresía que incluye defensa espacial y un camino muy largo para trabajar en órbita en esta estación espacial.

Aerospace Corporation propone una idea similar a los contenedores marítimos

Así lucirá la unidad de lanzamiento de Aerospace Corporation
Así lucirá la unidad de lanzamiento de Aerospace Corporation Aerospace Corporation

Cuando el contenedor de envío de los barcos (contenedor marítimo) se popularizó en la década de los 60, transformó radicalmente el flujo de trabajo de carga y descarga de buques de mercancía y, en consecuencia, revolucionó la economía global. De manera similar, Aerospace Corporation ha propuesto una "unidad de lanzamiento" estándar para satélites pequeños que podría rehacer la industria del lanzamiento espacial.

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Hoy en día es difícil exagerar la complejidad de un manifiesto de lanzamiento espacial. Los propietarios de la carga útil deben trabajar estrechamente con los proveedores de lanzamiento para encontrar espacio a bordo. Si algo sale mal, por ejemplo, la carga útil primaria se borra o el compartimento de viaje pequeño sufre su propio retraso que lo obliga a pasar a otra fecha el lanzamiento, el complejo proceso debe comenzar de nuevo. 

En unas declaraciones para la web Space.com, Aerospace Corporation dijo: "el desarrollo de una unidad de lanzamiento estándar, o Launch-U, para satélites de tamaño medio (aproximadamente del tamaño entre una tostadora y una nevera pequeña) permitirá que los viajes compartidos se configuren de manera más rápida y eficiente, lo que resulta en más oportunidades de lanzamiento a un precio mucho menor". 

Moon Express se ha propuesto mandar un módulo de aterrizaje a la luna

Moon Express
Ilustración del módulo de aterrizaje de Moon Express Courtesy Moon Express

De 2007 a 2018, Google patrocinó el Premio X, que otorgaría 27 millones de euros al primer equipo que pudiera aterrizar una nave espacial en la Luna, viajar 500 metros y enviar un video de alta definición de vuelta a la Tierra. En ese momento, muchos intentaban llevarse el premio, pero ninguno lo consiguió antes de que acabara el periodo reglamentario. 

Algunos de ellos decidieron continuar en esta aventura, incluso sin el aliciente del galardón. Moon Express es uno de los pocos competidores que aún quedan en la carrera, y ya planea su lanzamiento para julio de 2020. La compañía está construyendo un módulo de aterrizaje, denominado MX-1E, que aterrizará en la región polar sur de la Luna para buscar la presencia de agua en apoyo de futuras misiones tripuladas y asentamientos lunares. 

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Con suerte no sufrirá un destino similar al del lanzamiento privado israelí, Beresheet, que se estrelló contra la superficie lunar debido a un fallo en el software. 

SpaceX podría usar Starship para llevar pasajeros a cualquier punto de la Tierra en media hora

SpaceX
Starship de SpaceX SPACEX

Esta puede ser la tercera aparición de SpaceX en la lista, pero es la más merecida. Además de volar misiones de reabastecimiento a la EEI y, planificar una misión privada al estilo del Apolo 8 (alrededor de la Luna y avanzar a toda velocidad en un plan para poblar Marte), la compañía ha anunciado planes para usar su sistema masivo Starship para volar misiones suborbitales  y para, de forma rutinaria, viajar alrededor del mundo en tan solo media hora. 

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Tanto los científicos de cohetes como los novelistas de ciencia ficción han hablado sobre el potencial de llegar a cualquier punto de la Tierra en menos de una hora. Después de todo, esa es la idea detrás de los ICBM con punta nuclear. Pero en 2017, Elon Musk dio a conocer un plan para llevarlo a la realidad. En algún momento de la década de 2020, es posible que pueda recoger pasajeros en Nueva York y desembarcar en París 30 minutos más tarde, o ir de Londres a Hong Kong en solo 34 minutos. 

La mejor parte es que podrías ver la curvatura de la Tierra desde el espacio y experimentar un viaje parecido al de la famosa montaña rusa de Disney, Space Mountain, ha asegurado Elon Musk. 

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