Las 13 pandemias más letales de la historia de la humanidad

Fotograma de la película "Contagio" de 2011 dirigida por Steven Soderbergh.
Fotograma de la película "Contagio" de 2011 dirigida por Steven Soderbergh.
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  • La Organización Mundial de la Salud ya ha confirmado que el coronavirus tiene el “potencial de pandemia”.
  • Cada día aumenta exponencialmente el número de nuevos pacientes enfermos de COVID-19.
  • Pese a eso, la OMS llama a la calma ya que no aprecia gravedad o muerte a gran escala por el virus.
  • La viruela, la gripe española o la peste negra fueron algunas de las pandemias que consiguieron acabar con las vidas de millones de personas a nivel mundial
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El número de nuevos casos por coronavirus continúa creciendo en todo el mundo. El número de nuevos pacientes enfermos de Covid-19 en España también ha aumentado significativamente desde el pasado 9 de marzo y en base a ello el Gobierno ha adoptado una serie de medidas sanitarias y económicas que acaba para frenar el coronavirus, como la cancelación de eventos culturales de más de 1.000 personas, suspender vuelos entre Italia y España y los viajes del imserso.

Tal es la gravedad del asunto que la OMS, (la Organización Mundial de la Salud) ha declarado el coronavirus como una pandemia. Así lo anunció el director general de la entidad sanitaria, el doctor Tedros Adhanom Ghebreyesus: "Hay más de 118.000 casos en 114 países del mundo, y que hasta ahora 4.291 personas han perdido sus vidas. Miles todavía están luchando por sus vidas en hospitales".

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En su declaración, el director general de la OMS ha recordado a los países que deben ampliar sus mecanismos de respuesta, comunicar a la sociedad los riesgos de contagio, y encontrar y aislar a los infectados por Covid-19. 

El director general de la OMS ha recordado que "pandemia" no es una palabra a usar "con ligereza", ya que "puede causar un miedo irrazonable o que se asuma injustificadamente que no se puede hacer nada, lo que llevará a más muertes innecesarias".

Según la OMS se llama pandemia a "la propagación mundial de una nueva enfermedad". Se da cuando un virus se extiende por varios países o continentes y afecta a un gran número de personas. Se refiere a enfermedades infecciosas, aunque a veces se hace referencia a enfermedades no transmisibles. 

Estas son las 13 pandemias más letales a lo largo de la historia de la humanidad.

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Viruela - 300 millones de muertes

Ilustración de víctimas de viruela.Ilustración de víctimas de viruela.
Ilustración de víctimas de viruela.
Wikimedia

La viruela, causada por Variola virus, es una enfermedad infecciosa que lidera el ranking de pandemias que más muertos han causado en la historia de la humanidad, más de 300 millones. Durante un tiempo, la supervivencia era de solo el 30% y los que fallecían lo hacían a causa de las altas fiebres, deshidratación y otras complicaciones.

Aparte esto, ha dejado a millones de personas desfiguradas ya que provoca la salida de numerosas pústulas que dejan una marca permanente en la piel. 

Se transmite mediante fluidos corporales y contacto directo, pero se considera erradicada desde 1980 gracias a una intensa campaña de vacunación.

Sin embargo, dos laboratorios, el de los Centros de Control de Enfermedades en Atlanta (EEUU) y el Centro de Investigaciones en Virología y Biotecnología de la Federación Rusa, mantienen reservas del Variola virus.

Sarampión - 200 millones de muertes

Virus del sarampión.Virus del sarampión.
Virus del sarampión.
Cynthia S. Goldsmith

El sarampión es una enfermedad característica por sus marcas rojizas en la piel, altas fiebres y malestar grave, al igual que la rubéola o la varicela.

El virus se mantiene en un estado de incubación de 21 días, aunque los primeros síntomas se presentan alrededor de 10 días después de haberse infectado.

A lo largo de la historia ha provocado la muerte de 200 millones de personas y suele ser por la inflamación pulmonar o de las meninges.

Los avances en la ciencia lograron la creación de la vacuna triple vírica (SPR), que se pone a los niños ya que no tiene una cura específica, sino que solo se puede prevenir el contagio.

Además, tras haberlo pasado y vacunándose dos veces, algunas personas se vuelven inmunes a la enfermedad.

A día de hoy no está erradicada.

Gripe española - entre 50 y 100 millones de muertes

Camp Funston, en Fort Riley, Kansas, durante la pandemia de gripe española de 1918.Camp Funston, en Fort Riley, Kansas, durante la pandemia de gripe española de 1918.
Camp Funston, en Fort Riley, Kansas, durante la pandemia de gripe española de 1918.
Wikimedia

Se calcula que la gripe española acabó con la vida de entre 50 y 100 millones de personas de todo el mundo en tan solo dos años. Entre 1918 y 1920 mató entre el 3% y el 6% de la población mundial. 

No es que España tuviese la culpa de su extensión para que acabase adquiriendo ese nombre, sino que fue el primer país que informó de lo que estaba ocurriendo ya que durante la Primera Guerra Mundial se impidió la libertad de prensa por los que la información de los medios de comunicación era controlada por diferentes organismos censores. España, al ser un país neutral, no participó en la guerra. 

La gripe española, que alcanzó una tasa de mortalidad de entre el 10% y 20% de los infectados, se extendió rápidamente debido a los continuos movimientos de tropas Aliadas en Europa, así como el débil sistema inmunológico de los soldados que combatían exhaustos en el frente.

Peste negra - 75 millones de muertes

Miniatura de un manuscrito belga del siglo XIV en el Museo de la Diáspora sobre la Peste Negra.Miniatura de un manuscrito belga del siglo XIV en el Museo de la Diáspora sobre la Peste Negra.
Miniatura de un manuscrito belga del siglo XIV en el Museo de la Diáspora sobre la Peste Negra.
Wikimedia

La peste negra o bubónica fue protagonista de la Edad Media y la pandemia de peste más letal de la historia de la humanidad, provocando la muerte de 75 millones de personas.

Esta enfermedad, que provoca enormes ampollas, no está causada por un virus, sino por la bacteria Yersinia pestis, todavía activa en poblaciones pequeñas y zonas rurales.

Los médicos de la época recurrían a técnicas primitivas y remedios caseros para tratar la enfermedad, lo que era muy peligroso y poco higiénico, como la punción de forúnculos y los baños en vinagre.

La bacteria es transmitida mediante vectores tales como las pulgas, aunque las grandes culpables de su expansión fueron las ratas que plagaban las ciudades medievales y no un castigo divino, como se llegó a creer en la época.

VIH - 25 millones de muertes

La ciudad de Madrid impulsa la Declaración de París para la lucha contra el VIH en 2018.La ciudad de Madrid impulsa la Declaración de París para la lucha contra el VIH en 2018.
La ciudad de Madrid impulsa la Declaración de París para la lucha contra el VIH en 2018.
Diario de Madrid

El Virus de Inmunodeficiencia Humano, también conocido como Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida (SIDA) no es cosa del pasado.

La enfermedad la causa un retrovirus que provoca que el sistema inmunitario no funcione adecuadamente, destruyendo así la capacidad de defensa antes otras enfermedades comunes y corrientes que pueden ser letales antes la más mínima infección.

Las primeras teorías conspirativas hablaban de un accidente biológico o de un complot armamentístico durante la Guerra Fría como origen de esta enfermedad que se transmite mediante contacto directo con mucosas o la sangre.

A día de hoy, ha acabado con la vida de más de 25 millones de personas y sigue siendo un gran riesgo en la sociedad.

Pese a que actualmente no existe ninguna cura definitiva ni conocida, sí existen ciertos tratamientos para mejorar la calidad de vida de los afectados.

Plaga de Justiniano - 25 millones de muertes

Mosaico del emperador Justiniano.Mosaico del emperador Justiniano.
Mosaico del emperador Justiniano.
Wikimedia/Hispalois

Esta pandemia comenzó por el siglo VI en el Imperio Bizantino y se cree que fue causada por una bacteria de la misma especie que la Yersinia pestisla causante de la peste bubónica.

La enfermedad se extendió más allá del imperio y se estima que matase a casi 25 millones de personas hasta que se erradicó bien entrado el siglo VIII, en el 750.

La bacteria acabó con hasta la cuarta parte de toda la población, especialmente en Europa Oriental, Asia y África Oriental del Norte.

Un dato curioso es que el emperador Justiniano no renunció a recaudar impuestos a sus súbditos y les hizo pagar incluso los de sus vecinos muertos, como relató el cronista de cabecera del emperador, conocido como Procopio de Cesarea.

Tercera pandemia - 12 millones de muertes

La bacteria Yersinia pestis.La bacteria Yersinia pestis.
La bacteria Yersinia pestis.
Rocky Mountain Laboratories, NIAID, NIH

La tercera pandemia de peste bubónica comenzó en la provincia de Yunnan en China en el siglo XIX y estuvo activa hasta 1959, especialmente en Asia.

La enfermedad causó la muerte de más de 12 millones de personas, aunque se investiga si pudo llegar a ser el doble, ya que se desconectó el número de casos reales que hubo en India. Además, la enfermedad logró cruzar el charco y alcanzó Cuba y Puerto Rico en 1914.

Aunque en la actualidad la enfermedad persiste, las buenas condiciones higiénicas, la proliferación de los antibióticos y las mejoras en la calidad de vida la han reducido a niveles residuales.

Peste antonina - 5 millones de muertes

El ángel de la muerte golpeando una puerta durante la plaga de Roma. Grabado de Levasseur.El ángel de la muerte golpeando una puerta durante la plaga de Roma. Grabado de Levasseur.
El ángel de la muerte golpeando una puerta durante la plaga de Roma. Grabado de Levasseur.
Wellcome Collection gallery

https://wellcomecollection.org/works/p8gxfxrp

Entre los años 165 y 180, el Imperio Romano se vio duramente afectado por la peste antonina, conocida también como la plaga de Galeno, 

Esta pandemia de viruela o sarampión (sigue sin estar claro cuál de las dos), pudo ser la culpable de la muerte del emperador romano Lucio Vero, quien falleció en 169 como corregente de Marco Aurelio.

El origen también es una incógnita ya que algunos historiadores creen que la trajeron las legiones romanas tras una serie de campañas militares y otras fuentes aseguran que fue en Egipto donde se originó la enfermedad y que se transportó al Imperio Romano a través del grano. 

En su punto más álgido, la enfermedad llegó a causar hasta 2000 muertes por día en Roma, una cuarta parte de las personas infectadas. Se estima que provocó la muerte de un total de 5 millones de personas, aproximadamente un tercio de la población en algunas zonas.

Tifus - 4 millones de muertes

La Cruz Roja Americana con posibles pacientes de tifus en 1922.La Cruz Roja Americana con posibles pacientes de tifus en 1922.
La Cruz Roja Americana con posibles pacientes de tifus en 1922.
Wikimedia/Library of Congress

El tifus se transmite por vectores como los insectos y otros artrópodos y provoca sobre todo fiebres altas. 

Normalmente afecta a poblaciones rurales o muy aisladas debido a los vectores principales y otros animales.

Aunque el tifus ha matado a más de 4 millones de personas a lo largo de su historia, no supone un peligro demasiado presente en el mundo moderno.

Una anécdota relacionada con la enfermedad se debió al ingenio de las víctimas de la Segunda Guerra Mundial. El médico polaco Stanisław Matulewicz descubrió que al inyectar a personas vacunas de tifus cargadas con bacterias muertas, se obtenían positivos en los tests a los que sometían los nazis. De esta manera, 8.000 personas pudieron ayudar a fingir la existencia de una epidemia de tifus evitando así que los nazis entraran en la zona donde vivían. 

Cólera - 3 millones de muertes

Cruz que marca la fosa de los fallecidos por cólera.Cruz que marca la fosa de los fallecidos por cólera.
Cruz que marca la fosa de los fallecidos por cólera.
Wikimedia/B25es

Esta enfermedad es una pandemia actual causada por la bacteria Vibrio cholerae y que ha provocado más de 3 millones de muertes, ya que cada año se producen entre 21.000 y 143.000 muertes por cólera.

Tiene su origen en los deltas pantanosos y densamente poblados de los ríos indios Ganges y Brahmaputra, desde donde se extendió a Asia y África rápidamente hace dos siglos.

Provoca fiebres y dolor abdominal, a parte de matar por deshidratación que en muchos casos es prácticamente imposible de parar debido a la velocidad a la que se pierde el agua por la diarrea. Sin embargo, hasta un 80% de los casos pueden tratarse eficazmente con sales de rehidratación oral.

Para evitarlo, se suele tener cuidado con los principales focos de infección que son el agua y los alimentos. Por eso, las zonas con más riesgo de cólera suelen ser los suburbios pobres con escaso acceso a agua potable y sin saneamiento adecuado.

Gripe de Hong Kong - un millón de muertes

Serotipo del virus de la gripe.Serotipo del virus de la gripe.
Serotipo del virus de la gripe.
Wikipedia/Cybercobra

Se cree que la gripe de Hong Kong se originó en China y fue causada, muy probablemente, por una variación de la Gripe A H3N2 que se propagó en muy poco tiempo por todo el mundo.

Fue la tercera pandemia de gripe del siglo XX y ocurrió en 1968, cuando se llevó por delante a casi a un millón de personas.

El gran número de muertes se dio en personas mayores de 65 años y el virus H3N2 sigue circulando a nivel mundial como un virus de la influenza A estacional. 

Gripe rusa - un millón

Prototipo del virus.Prototipo del virus.
Prototipo del virus.
Public Health Image Library

La gripe rusa (1889-1890) fue una pandemia que duró 14 meses (entre octubre de 1889 y diciembre de 1890), pero que presentó algunos casos después en los años posteriores.

En todo ese tiempo, este gripe de mortalidad relativamente baja (1%) causó la muerte de alrededor de un millón de personas en todo el mundo y se cree que fue causada por el virus Influenzavirus A subtipo H2N2, aunque no se sabe a ciencia cierta, dado las limitaciones para el estudio virológico de la época en que sucedió.

La pandemia se extendió rápidamente por San Petersburgo en diciembre de 1889, continuó por Europa y consiguió infectar al resto del mundo en tan solo 4 meses. 

Gripe A (H1N1) - 150.000-575.000 muertes

Virus A del subtipo H1N1.Virus A del subtipo H1N1.
Virus A del subtipo H1N1.
USCDCP/Pixnio

Esta pandemia fue causada por una variante del Influenzavirus A (subtipo H1N1) y la última surgió hace tan solo 11 años, en 2009, aunque ha habido otras pandemias de gripe A en épocas pasadas. 

El origen de la infección es una variante de la cepa H1N1, con material genético proveniente de una cepa aviaria, dos cepas porcinas y una humana que sufrió una mutación y dio un salto entre especies de los cerdos a los humanos, para después permitir el contacto de persona a persona.

En junio de ese año, la Organización Mundial de la Salud (OMS) clasificó la enfermedad como nivel de alerta 6 (pandemia en curso), lo que implicaba que habían aparecido brotes comunitarios (ocasionados localmente sin la presencia de una persona infectada proveniente de la región del brote inicial).

Tan solo un año más tarde, el 10 de agosto de 2010, la OMS anunció el fin de la pandemia. 

En 14 meses, el virus había conseguido dar la vuelta al mundo infectando a entre el 11% y el 21% de la población, aunque la proporción de víctimas mortales fue muy inferior a otras enfermedades ya que dejó tras de sí entre 150.000 y 575.000 víctimas.

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