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Las 6 empresas que aspiran a liderar el futuro de los aviones eléctricos

avión puesta de sol
Patrick Hendry/Unsplash
  • En 2016, el Solar Impulse 2 se convirtió en el primer avión eléctrico en dar la vuelta al mundo utilizando sólo energía solar. El viaje duró 505 días.
  • La capacidad de almacenamiento de las baterías y el peso de la aeronave continúan siendo los principales hándicaps para el desarrollo del avión eléctrico comercial.
  • Ya hay compañías que trabajan por tener un avión eléctrico comercial en 2020.

La carrera de la industria aeronáutica por desarrollar aviones eléctricos comerciales ha comenzado. Es el turno de la energía verde en las aerolíneas. Un paso que no sólo ayudaría reducir las emisiones de CO2 y demás gases de efecto invernadero sino que dismunuiría los costes para las compañías al prescindir de combustibles fósiles (y su precio) y el ruido que emiten, especialmente durante el despegue. 

Según una estimación de la Comisión Europea las emisiones del sector de la aviación representan un 3% del total de emisiones de gases de efecto invernadero de la Unión Europea y el 4% en todo el mundo. Así es como el desarrollo de aviones eléctricos cambiar la balanza.

Noruega ya ha dado los primeros pasos en este sentido y es que Avinor, la empresa estatal que opera en todos los aeropuertos del país, pretende que todos los vuelos de corta distancia sean totalmente eléctricos para 2040 dentro de las fronteras del país.  En este sentido, el año pasado, el think tank Energi Norge aseguró que Noruega será el primer país en lograr un mix energético que esté compuesto 100% por electricidad.

Fue en 2016 cuando el Solar Impulse 2 culminó la primera vuelta alrededor del mundo con un avión eléctrico, en un viaje de 505 días impulsado por paneles solares, un motor eléctrico y 4 baterías de iones de litio de 41 kW/h. El vehículo no emitió gases de efecto invernadero ni quemó combustible. Y desde este momento, una versión comercial del avión eléctrico está más cercana. Incluso las grandes empresas aeronáuticas apuestas por que sea una realidad la próxima década. 

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Quedan, no obstante, retos por superar: el desarrollo tecnológico de baterías y el motor eléctrico, principalmente. De hecho, tanto el almacenamiento como el intercambio rápido de baterías son un gran hándicap, aunque cada año se producen mejoras y son capaces de almacenar más energía  a la vez que su coste disminuye. 

Pero ya hay compañías caminando en esta dirección, con prototipos y desarrollos tecnológicos que impulsen el advenimiento del avión eléctrico en la dimensión comercial.

Zunum Aero

Zunum
Zunum Aero

Fundación: 2013

Sede: Kirkland. Washington. EEUU 

Número de trabajadores: 15

Zunum Aero, que cuenta con el apoyo de Boeing y JetBlue y desarrolla aviones regionales híbridos de entre diez y cincuenta asientos. La compañía ya ha desarrollado un primer prototipo y el mes pasado se conocía que ya ha vendido un centenar de aviones. La empresa explicó que espera hacer su lanzamiento con la compañía de vuelos charter JetSuite en 2022..

Sin embargo, el objetivo de Zunum Aero es volar en 2020 con un avión dotado de packs de baterías y una paqueña reserva de combustible. La compañía tiene el foco puesto en desarrollar baterías que se puedan cargar en diez minutos para mejorar la agilidad en el intercambio.  Se espera que el primer modelo volará 700 millas, el equivalente de Boston a Washington. 

 

 

 

Airbus E-Fan X

Airbus fan X
Airbus fan X

Fundación: 2014

Sede: Londres

Desarrollado por Airbus, Rolls Royce y Siemens, esta aeronave se configura como una demostración de una aerolínea  eléctrica híbrida. El desarrollo de este avión toma como referencia un prototipo de avión eléctrico de dos plazas que estaba siendo desarrollado por Airbus y utiliza baterías de litio para alimentar los motores. El primer vuelo se realizó en 2014 y tuvo una duración de una hora. Se trata del primer paso para conseguir un modelo eléctrico híbrido capaz de volar en 2020. 

La aeronave reemplaza cuatro turbinas de gas por dos motores eléctricos. Mientras Airbus será responsable de la completa integración así como del sistema de propulsión híbrido-eléctrico y las baterías, y su integración con los controles de vuelo; Rolls-Royce se encargará de la ingeniería de potencia y electrónica y Siemens de los dos  motores eléctricos.

 

 

Eviation Aircraft

Eviation Alice
Wikipedia

Fundación: 1998

Sede: Kadima-Tzoran. Israel

Número de trabajadores: 9

Alice Commuter es un avión eléctrico de la compañía de  origen israelí Eviation Aircraft. La aeronave cuenta con nueve asientos, tres hélices, dos en las alas y una en la parte posterior del avión; y un sistema de propulsión eléctrica. El avión está compuesto en un 95% de materiales de composite.

La compañía se encuentra avanzando el primer prototipo de un avión completamente eléctrico, mientras que la mayoría de las empresas de la competencia han comenzado por un modelo híbrido. Los aviones ligeros como este recorren distancias relativamente cortas, en torno a 650 millas  y llevan pocos pasajeros, por lo que no se espera que sustituya a los vuelos comerciales. 

 

 

Wright Electric

Easy Jet
Wikimedia

Fundación: 2016

Sede: Los Ángeles. California. Estados Unidos

Número de trabajadores: 10

Esta start up que pretende construir una aerolínea comercial que funcione con baterías y supere distancias de 300 millas  (482 kilómetros), una distancia algo inferior a la que separa Madrid de Barcelona (504 kilómetros). Estos recorridos inferiores a 300 millas suponen el 20% de los clientes de Easy Jet, compañía con la que Wright Electric tiene un acuerdo para desarrollar un avión eléctrico de 180 plazas que se espera esté listo en 2027.

Fundada en 2016 y con capital de diferentes grupos como la aceleradora de Silicon Valley, Y combinatory, parte de una estrategia  centrada en el desarrollo de baterías, cuya eficiencia y rendimiento será el que haga posible que funcione esta aeronave. Precisamente por ello, su equipo original son un grupo de ingenieros y químicos especializados en baterías. 

 

Ampaire

Ampaire
Ampaire

Fundación: 2016

Sede: Los Ángeles. California. Estados Unidos

Número de trabajadores: 8

La start up californiana está desarrollando una aeronave eléctrica que podrá transportar de 7 a 9 pasajeros y  tendrá un alcance de 100 millas. La empresa trabaja en un sistema de intercambio de baterías y espera probarlo el próximo año. Mientras, está a la espera de obtener la certificación FAA para finales de 2020. 

La compañía defiende que es capaz de reducir los costes de vuelos de las aerolíneas un 25% al mismo tiempo que reduce el impacto medioambiental con la reducción de hasta un 99% de las emisiones de CO2 de los aviones. 

 

Joby Aviation

Joby Aviation
Wikipedia

Fundación: 2009

Sede: Santa Cruz. California. Estados Unidos

Número de trabajadores: 120

Esta empresa lleva ya diez años desarrollando motores eléctricos. La compañía, que ha sumado 100 millones de dólares de financiación de la serie B de Intel Capital, Toyota AI Ventures o Capricorn Investment Group (de Tesla).

La compañía desarrolla un vehículo para cinco personas que podría recorrer 150 millas con una sola carga eléctrica y podría usarse en vuelos comerciales de corto recorrido. La aeronave es cien veces más silenciosa que un helicóptero en el despegue y aterrizaje

 

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