Por qué las vacunas de ARN mensajero como las Pfizer o Moderna podrían adaptarse mejor a una nueva variante del coronavirus en caso de necesidad

Una mujer recibe recibe la vacuna Pfizer-BioNTech contra COVID-19.

REUTERS/Adrian Wyld/Pool

  • Desde que una nueva variante del virus fuera detectada en algunas regiones anglosajonas, la preocupación se ha desatado entre la comunidad científica por si las variaciones pudieran dejar sin efecto a las vacunas recién aprobadas.
  • Aunque los expertos no temen que eso vaya a ocurrir, en caso de darse esa situación las vacunas de ARN mensajero podrían estar a la altura del desafío. 
  • Así es cómo la pionera plataforma de vacunas podría adaptarse en tan solo unas semanas. 
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Desde que una nueva variante del virus fuera detectada en algunas regiones anglosajonas, la preocupación se ha desatado entre la comunidad científica por si las variaciones pudieran dejar sin efecto a las vacunas recién aprobadas. 

Sin embargo, el CEO de BioNTech ha revelado que, aunque no cree que sea necesario, de darse esa situación, podría adaptar su vacuna en tan solo seis semanas.

"Científicamente, es muy probable que la respuesta inmune de esta vacuna también pueda hacer frente a la nueva variante del virus", ha subrayado recientemente Sahin durante una conferencia.

Sin embargo, "la belleza de la tecnología de ARN mensajero es que podemos empezar directamente a diseñar una vacuna que imite completamente esta nueva mutación, podríamos ser capaces de proporcionar una nueva vacuna técnicamente en seis semanas", ha asegurado.

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El ARN mensajero es un enfoque innovador en el que se basan las primeras vacunas aprobadas 

¿Por qué es posible lo que sugiere Sahin? Lo primero es entender cómo funciona la tecnología de ARN mensajero, que toma una pequeña parte de la información genética del propio virus, lo suficiente para desencadenar una respuesta inmunitaria, y la proteína se puede producir directamente en la célula. 

"¿Y si supieras la estructura exacta del ARNm que hace la pieza crítica de la superficie de la proteína de un virus, como la proteína S del virus del COVID-19?", resume la publicación divulgativa de la Escuela Médica de Harvard.

Es relativamente fácil hacer ese ARNm en el laboratorio en grandes cantidades. Ese ARNm es inyectado, viaja a través del torrente sanguíneo hasta las células del sistema inmune y son las propias células las que producen la proteína que educará al sistema inmune. Bajo esta estrategia se han diseñado las vacunas de Pfizer y Moderna. 

El concepto de la plataforma de ARN mensajero es absolutamente innovador, según recoge STAT:  haciendo ajustes precisos al ARNm sintético e inyectándoselo a las personas, cualquier célula del cuerpo podría transformarse en una fábrica de fármacos a demanda. 

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Hasta la fecha, ninguna vacuna de ARN mensajero había sido aprobada para uso humano, pero su potencial lleva tiempo moviendo miles de millones de dólares en el mercado: estas son las principales ventajas del ARN mensajero en vacunas, según recoge Nature

En primer lugar, la seguridad: como el ARNm es una plataforma no infecciosa y no integradora, no hay riesgo potencial de infección o mutagénesis insercional. En segundo lugar, la eficacia: diversas modificaciones hacen que el ARNm sea más estable y altamente traducible. Por último, la producción: las vacunas de ARNm tienen el potencial de una fabricación rápida, barata y escalable. 

Por su parte, la producción de las vacunas convencionales, que suelen utilizar versiones "debilitadas" o "muertas" de un virus, son más costosas porque obligan a los laboratorios tienen que producir enormes cantidades del virus. 

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El ARN mensajero es fácilmente modificable para hacer frente a nuevas variantes 

Pero además, la facilidad de fabricación se aplicaría incluso si hubiese que modificar la vacuna para adaptarla a una nueva variante. En el plazo de unas semanas, se pueden generar lotes clínicos tras la disponibilidad de una secuencia que codifique el inmunógeno, según explica Nature

Una ventaja primordial es que una instalación dedicada a la producción de ARNm puede ser capaz de fabricar rápidamente vacunas contra objetivos múltiples, con una adaptación mínima a los procesos y la formulación. 

Ozlem Tureci, la directora científica de BioNTech, explica cómo la innovadora tecnología de ARNm utilizada para desarrollar la vacuna facilitaría la adaptación de la misma para atacar la nueva variante si fuera necesario, según recoge Financial Times. 

"En principio, lo que haríamos es cambiar el inserto [de la vacuna] y reemplazar una variante del virus por otra variante sin tocar la plataforma", señala la Dra. Tureci.

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La velocidad del despliegue de una nueva vacuna dependería entonces de cuánto tiempo tardaran los reguladores en autorizar la nueva formulación, advierten Sahin y Tureci.

Precisamente por esta capacidad de adaptación, Adolfo García-Sastre, director del Instituto de Salud Global y Patógenos Emergentes vinculado al Hospital Monte Sinaí de Nueva York, reconocía en una entrevista al inicio de la pandemia con Business Insider España que "sería muy interesante que funcionaran las vacunas de ARN mensajero". 

La vacuna de Pfizer ya se está administrando en Reino Unido, Estados Unidos, la Unión Europea, Canadá e Israel. Por su parte, la vacuna de Moderna podría ser aprobada para Europa en la primera semana de enero. 

Sin embargo, todavía quedan algunos interrogantes fundamentales sobre su eficacia para detener la pandemia. BioNTech no sabe todavía si la vacuna previene la transmisión, y no solo la enfermedad, pero que espera tener datos definitivos sobre esto en febrero.

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