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Así sucede el equinoccio de primavera que marca el cambio de estación

Tierra vista desde el espacio
NASA/Flickr
  • El equinoccio de primavera tendrá lugar hoy martes 20 de marzo.
  • La rotación de la Tierra no causa equinoccios.
  • Los equinoccios ocurren cuando el eje inclinado de la Tierra es perpendicular a los rayos del sol.
  • Durante un equinoccio en el ecuador de la Tierra, el sol aparece casi directamente sobre su cabeza.

 

El equinoccio de primavera 2018, también llamado equinoccio de marzo que ha comenzado oficialmente hoy a las 17.25 de esta tarde en España.

Para las personas que viven en el hemisferio norte de la Tierra este evento astronómico señala la llegada de la primavera, el final del invierno y la llegada de días cada vez más cálidos y soleados, en un claro anuncio de que el verano se acerca (aunque viendo el tiempo de las últimas fechas, no lo parezca.

Sin embargo, para aquellos que viven en el hemisferio sur significa todo lo contrario, que los los días son cada vez más cortos, el clima se enfría y la luz del sol se está volviendo más tenue a medida que se acerca el invierno.

¿Pero qué es lo que realmente impulsa este reloj estacional tan importante? Técnicamente, dos cosas: el eje inclinado de la Tierra y la órbita del planeta Tierra alrededor del sol.

Cómo funciona el equinoccio de primavera

La Tierra gira alrededor del sol una vez cada 365 días y 6 horas, en lo que se conoce como movimiento translación. Pero a su vez, nuestro planeta también gira una vez al día alrededor de un eje inclinado, en lo que se conocer como movimiento de rotación.

El eje de la Tierra que atraviesa el ecuador está aproximadamente 23.5 grados inclinado con respecto al sol, sin embargo durante los equinoccios la Tierra se encuentra perpendicular al Sol en un ángulo de 90 grados, momento en el cual el astro rey baña los 12.741 km de tierra y mar que suponen el diámetro de la Tierra.

 

La Tierra durante el equinocio
Ilustración sobre el equinocio de primavera Shayanne Gal/Business Insider

El sol también se pone y se eleva aproximadamente 12 horas durante el equinoccio.

Pero este momento no dura mucho ya que la Tierra se mueve alrededor del sol a una velocidad de aproximadamente 66,600 mph.

El equinoccio se diferencia del solsticio en que es el momento en que la noche y el día tienen la misma duración, esto se debe a que el sol alcanza su cenit, es decir, el punto más alto en el cielo, a 90° de la posición de una persona ubicada en la Tierra.

La órbita de nuestro planeta es elíptica y su centro de gravedad está ligeramente desviado del sol, por lo que el tiempo que tarda en recorrer las estaciones no está perfectamente dividido en partes iguales.

Aproximadamente 92 días y 19 horas después del equinoccio de primavera, la Tierra alcanzará su solsticio de verano, época del año en que los rayos más directos del sol llegan a su latitud más septentrional, llamada Trópico del Norte (o Trópico de Cáncer). Otros 93 días y seis horas más tarde, ocurrirá el otoño o equinoccio otoñal.

Luego pasan otros 89 días y 19 horas hasta el solsticio de invierno, momento en el cual la luz solar es más directa y golpea el Trópico del Sur (o Trópico de Capricornio) y otros 89 días para regresar al equinoccio de primavera.

Las cuatro estaciones están determinadas por cuatro posiciones principales en la órbita terrestre en su giro alrededor del Sol (plano de la eclíptica), que reciben el nombre de solsticios y equinoccios: solsticio de invierno (punto Capricornio, 22 de diciembre), equinoccio de primavera (punto Aries, en torno al 21-22 de marzo), solsticio de verano (punto Cáncer, 21 de junio) y equinoccio de otoño (punto Libra, en torno al 22-23 de septiembre).

Equinocio y solsticio de la Tierra
Una ilustración del equinocio de primavera y otoño y el solsticio de verano e invierno. Shayanne Gal/Business Insider

Algunos satélites vuelan alrededor de la Tierra en una órbita geosincróna, lo que significa que se mueven lo suficientemente rápido para flotar sobre un punto en el planeta.

Esto crea una gran oportunidad para fotografiar el planeta en el transcurso del año y ver cómo cambia el ángulo del sol.

El Goddard Space Flight Center de la NASA creó la animación que se muestra a continuación utilizando imágenes de satélite geosincrónas tomadas en África, y muestra claramente la progresión estacional:

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