Activado el plan de defensa planetaria: los astrónomos hacen un llamamiento para observar el asteroide Apophis, que rozará la Tierra en 2029 y 2068

Meteorito cayendo sobre la Tierra.
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  • El asteroide Apophis rozará la Tierra en 2029, 2036 y 2068, y los astrónomos ya han pedido ayuda a la ciudadanía para que observen este objeto, que se pudo ver el pasado 21 de febrero sobre el cielo de Estados Unidos.
  • A pesar de que se pudo observar, el riesgo más elevado de impacto se sitúa para el año 2029 y 2068, por lo que los astrónomos llevan estudiándolo desde su descubrimiento en 2004, para evitar que destruya satélites e incluso impacte contra la Tierra.
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La astronomía quiere convertirse en un ámbito abierto a todo el conjunto de la sociedad, no solo por observar estrellas y planetas, sino también para prevenir la destrucción del propio planeta a causa de un impacto no planificado.

Esto es lo que busca Unistellar Optics, compañía que ha desarrollado el telescopio casero eVscope, para que, desde la comodidad del hogar, una persona cualquiera pueda alzar la mirada hacia el extenso universo que se cierne sobre la humanidad.

En tono apremiante, la empresa lanzó un desafío para observar la trayectoria de Apophis el 21 de febrero, día en que se ocultó tras una estrella, por lo que se pudo observar; además, pasará peligrosamente cerca de la Tierra y la Luna para el año 2029, el 2036 y el 2068, este último el que más riesgo de impacto tiene.

Para ello, lanzaron el reto de observar el "infame" Asteroide 99942 Apophis, del que se preguntan si sería capaz de destruir satélites orbitales o impactar directamente con la atmósfera terrestre.

Así, Apophis se ha catalogado como Asteroide Potencialmente Peligroso –PHA, por sus siglas en inglés–, ya que, en 2029, está previsto que pase a 31.860 kilómetros de distancia de la superficie de la Tierra.

Para 2029, se prevé que la órbita de Apophis cambie, debido al acercamiento a la Tierra y la Luna.Para 2029, se prevé que la órbita de Apophis cambie, debido al acercamiento a la Tierra y la Luna.
Para 2029, se prevé que la órbita de Apophis cambie, debido al acercamiento a la Tierra y la Luna.

NASA/JPL

A estas predicciones se han unido las últimas llevadas a cabo por el centro CNEOS de la NASA, encargado de catalogar los objetos que tengan riesgo de impacto, que ha observado cómo este ha disminuido gracias al conocido como efecto Yarkovsky, por el cual se modifica la órbita de un objeto pequeño del Sistema Solar a causa de la absorción de radiación solar.

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“Uno de los grandes misterios sobre Apophis es cómo su órbita cambia cuando el asteroide es iluminado por el Sol; este efecto Yarkovsky es muy difícil de simular, por lo que la observación directa de una ocultación –el asteroide pasa delante de una estrella– nos ofrecerá una mayor precisión de la posición del asteroide", explicó en un comunicado Franck Marchis, astrónomo senior del Instituto SETI (Estados Unidos) y científico jefe en Unistellar.

Dicho efecto ha sido observado por astrónomos de la Universidad de Hawai (Estados Unidos), que actualizan casi a diario los datos sobre las probabilidades de riesgo, así como el peligro que implica su posible colisión para el año 2068, fecha prevista de impacto.

Por qué Apophis es el asteroide más peligroso

Observar Apophis, el 'dios del caos', constituye una acción de vital importancia para la Tierra, ya que el asteroide pertenece al subgrupo de los que pasan peligrosamente cerca del planeta, conocidos como asteroides Atón.

Además, muchos de ellos están categorizados como potencialmente peligrosos y, concretamente, Apophis tiene un diámetro de 340 metros, lo que supone un riesgo mayor.

Imágenes de Apophis tomadas en 2012.Imágenes de Apophis tomadas en 2012.
Imágenes de Apophis tomadas en 2012.

NASA/JPL

Desde que se descubriera en 2004 por parte de Dave Tholen y astrónomos de la Universidad de Hawaii, gracias al telescopio Subaru, en Maunakea, se ha seguido muy cerca a Apophis, incluyendo estos cambios recientes a causa del efecto Yarkovsky.

Desgraciadamente, los astrónomos utilizaban el telescopio de Arecibo (Puerto Rico) para observar objetos como estos, aunque este fue desmantelado en 2020, tras diversos fallos técnicos en su estructura.

Por ello, Unistellar pidió ayuda a la ciudadanía y, en particular, a los astrónomos aficionados, para que no se les pasara ningún detalle a los investigadores oficiales de Apophis.

Trayectoria de Apophis sobre Estados Unidos el 21 de febrero.Trayectoria de Apophis sobre Estados Unidos el 21 de febrero.
Trayectoria de Apophis sobre Estados Unidos el 21 de febrero.

Unistellar

Por otro lado, aunque el asteroide se pudo observar el pasado 21 de febrero a lo largo de Estados Unidos, la ayuda por parte de la ciudadanía sigue siendo bien recibida, ya que el riesgo de impacto de Apophis continúa activado para los próximos años.

Solo la colaboración de todas las personas será capaz de defender realmente a los ciudadanos terrestres, que tienen su primer enemigo en este asteroide, el más peligroso que haya rozado la Tierra.

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