¿Por qué cada vez hay más turbulencias en los aviones? Un experto en clima y aviación lo explica

Pete Syme
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Un pasajero murió y decenas resultaron heridos en el vuelo 321 de Singapore Airlines.
Un pasajero murió y decenas resultaron heridos en el vuelo 321 de Singapore Airlines.

Reuters/Stringer

  • Un experto en aviación y clima ha explicado a Business Insider cómo el calentamiento de la atmósfera está empeorando las turbulencias a la hora de viajar en avión.
  • Según un estudio, el tipo de turbulencia más grave aumentó un 55% entre 1979 y 2020.

Desde que un británico de 73 años muriera a bordo de un vuelo de Singapore Airlines en mayo, las turbulencias se han convertido en un asunto de cada vez mayor atención.

Otras 71 personas fueron trasladadas al hospital después de que el Boeing 777 se desviara a Bangkok. Las autoridades singapurenses afirmaron que el avión descendió 54 metros en cuatro segundos. Los pasajeros chocaron contra el techo y un miembro de la tripulación sufrió quemaduras con agua hirviendo.

Dos semanas después, en una conferencia del sector, el presidente de Emirates afirmó que el incidente probablemente daría lugar a normas más estrictas sobre el uso del cinturón de seguridad.

Hace solo unos días un avión de Air Europa procedente de Madrid aterrizó de urgencia en Brasil por unas turbulencias que dejaron más de media docena de heridos.

Los incidentes con heridos graves siguen siendo muy raros, pero en general las turbulencias parecen ser cada vez más frecuentes.

Por un lado, los medios de comunicación han cubierto más incidentes a raíz del vuelo de Singapore Airlines, pero también son cada vez más frecuentes debido a la crisis climática, especialmente sobre el océano Atlántico.

Así lo afirma Guy Gratton, profesor de aviación y medio ambiente de la Universidad de Cranfield, a Business Insider.

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¿Qué es la turbulencia en aire claro?

"Todos sabemos que hay viento, y todos sabemos que el viento no es uniforme. No va todo en la misma dirección, a la misma velocidad y al mismo tiempo", señala Gratton.

"Así que cuando hay una diferencia entre el flujo de aire, se produce una fricción entre las moléculas de aire", apunta. "Esa fricción crea un flujo más complejo, en el que el aire fluye en direcciones aparentemente aleatorias —arriba, abajo, izquierda, derecha, etc.— y cambia de velocidad".

"Eso es la turbulencia, y está ahí todo el tiempo", añade.

Cuando un avión atraviesa una turbulencia, intenta alinearse con la corriente de aire cambiante, por lo que su movimiento se vuelve errático.

"Es como coger una caja con algo dentro y empezar a agitarla arriba y abajo", afirma Gratton. "Y evidentemente, si eres la persona que está dentro de la caja, entonces sales despedido dentro de la caja, y ahí es donde se producen las lesiones".

"A los pasajeros se les dice que lleven el cinturón de seguridad puesto porque si estás atado a la caja, tienes muchas menos probabilidades de lesionarte", añade.

En altitud, hay dos tipos principales de turbulencia. Una está causada por corrientes convectivas y se asocia a las tormentas eléctricas. La otra es la turbulencia de aire claro, que fue la que provocó el incidente de Singapore Airlines.

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Como su nombre indica, la turbulencia de aire claro es difícil de prever, ya que no está asociada a las nubes. Suele producirse en los bordes de las corrientes en chorro, que son ríos de aire que fluyen rápidamente. La Tierra tiene cuatro principales, dos cerca de los polos y dos cerca del ecuador. La diferencia de velocidad del viento entre estas corrientes en chorro y el aire que las rodea crea turbulencias de aire claro.

Por qué la crisis climática provoca más turbulencias

En un estudio de 2023, investigadores de la Universidad de Reading descubrieron que las turbulencias eran cada vez más frecuentes sobre el Atlántico Norte. Se afirmaba que, sobre un punto típico, el tipo más grave de turbulencia de aire claro aumentó un 55% entre 1979 y 2020.

Esto está relacionado con la corriente en chorro polar norte. Sus vientos de cola son la causa de que volar de EEUU a Europa sea más rápido que volar de Europa a EEUU.

Gratton explica cómo el calentamiento de la atmósfera acelera las corrientes en chorro, provocando turbulencias más graves.

Está vinculado a la relación entre dos capas de la atmósfera terrestre. La más baja es la troposfera, donde la temperatura se enfría a medida que se asciende. Por encima está la estratosfera, donde la temperatura es constante.

"Lo que está ocurriendo con el cambio climático es que la troposfera se está calentando y la parte baja de la estratosfera, en realidad, se está enfriando ligeramente".

La creciente diferencia de energía entre las dos capas significa que se destina más energía a la corriente en chorro, señala Gratton.

También aumenta las ondas de Rossby, que son meandros que se encuentran en la corriente en chorro.

"Si se intenta cruzar el Atlántico en avión, las olas de la corriente en chorro son más grandes, y también hay más energía en la corriente en chorro", comenta Gratton. "Así que eso está creando más fricción, lo cual está creando más turbulencias".

"Por lo tanto, al cruzar el Atlántico, el cambio climático está haciendo que los encontronazos con turbulencias de aire claro sean más probables y más graves", añade.

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