La capa de hielo derretida de Groenlandia "ha pasado el punto de no retorno" y desaparecerá, según los científicos

La capa de hielo derretida de Groenlandia "ha pasado el punto de no retorno", según los científicos, que la condenan a desaparecer.
  • ​​​​​La capa de hielo de Groenlandia puede haber pasado a un punto de no retorno, situándola en un camino irreversible hacia la desaparición, según los investigadores de la Universidad Estatal de Ohio (EEUU). 
  • Las nevadas ya no pueden reponer el hielo perdido a medida que los glaciares de Groenlandia se retiran, por lo que seguirán derritiéndose y causarán un aumento catastrófico del nivel del mar, incluso si las temperaturas mundiales dejan de aumentar.
  • La crisis climática podría provocar otros puntos de inflexión en el Ártico y el Amazonas, pero aún hay tiempo para evitarlos.
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La capa de hielo de Groenlandia puede haber alcanzado un punto de inflexión que la pone en un camino irreversible hacia su completa desaparición.

Las nevadas que normalmente reponen los glaciares de Groenlandia cada año ya no pueden seguir el ritmo del derretimiento del hielo, según los investigadores de la Universidad Estatal de Ohio (EEUU). Esto significa que la capa de hielo de Groenlandia —el segundo cuerpo de hielo más grande del mundo— continuaría perdiendo hielo incluso si la temperatura global dejaran de aumentar.

En su estudio, publicado el jueves en la revista Nature, los científicos revisaron 40 años de datos satelitales mensuales de más de 200 grandes glaciares que están desembocando en el océano a través de Groenlandia.

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"Lo que hemos encontrado es que el hielo que se está descargando en el océano está superando con creces la nieve que se está acumulando en la superficie de la capa de hielo", señala Michalea King, la autora principal del estudio e investigadora del Centro de Investigación Polar y Climática Byrd de la Universidad Estatal de Ohio, en un comunicado de prensa.

El completo derretimiento de la capa de hielo de Groenlandia podría elevar los niveles del mar a 7 metros para el año 3000. Si eso ocurre, el océano se tragará las ciudades costeras de todo el mundo. El hielo de Groenlandia ya es el mayor contribuyente individual del mundo al aumento del nivel del mar. Solo en los próximos 80 años, su actual ritmo de derretimiento sumaría otros 7 centímetros al nivel global del mar, según un estudio publicado en diciembre.

"El retroceso de los glaciares ha llevado la dinámica de toda la capa de hielo a un estado constante de pérdida", ha comentado Ian Howat, glaciólogo y coautor del documento. "Incluso si el clima se mantuviera igual o incluso se enfriara un poco, la capa de hielo seguiría perdiendo masa".

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Pero este es solo uno de los muchos puntos de inflexión del cambio climático que la actividad humana podría provocar. Todavía hay tiempo para evitar caminos irreversibles hacia otras calamidades.

Hay más puntos de no retorno

La cantidad de hielo que Groenlandia pierde cada año ha aumentado constantemente en las últimas 2 décadas. Antes del año 2000, los investigadores descubrieron que la capa de hielo tenía las mismas posibilidades de ganar o perder masa cada año. Pero en el clima de los últimos 20 años, solo ganará masa uno de cada 100 años, según han descubierto los investigadores.

Groenlandia arrojó una cantidad sin precedentes de hielo y agua al océano durante el verano de 2019, cuando una ola de calor de Europa arrasó la isla. La capa de hielo perdió 55.000 millones de toneladas de agua en 5 días, suficiente para cubrir el estado de Florida.

Caspar Haarloev del documental "Into the Ice" vía Reuters.

El descongelamiento produce más derretimiento, ya que el agua que se acumula en la capa de hielo absorbe más luz solar y calienta aún más todo lo que la rodea. Es por eso que los puntos de inflexión como el de Groenlandia aceleran tanto la pérdida de hielo.

El aumento de las temperaturas globales y ciertas actividades humanas también pueden provocar puntos de inflexión en otras partes del mundo.

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En el Ártico, el derretimiento del hielo está exponiendo el permafrost —suelo congelado que libera poderosos gases de efecto invernadero cuando se descongela—. Si el calentamiento descongela suficiente permafrost, los gases liberados atraparán el calor más rápidamente que las emisiones de combustibles fósiles de los humanos.

En la selva amazónica, los humanos han estado cortando y quemando árboles durante años, permitiendo que la humedad escape del ecosistema. Suficiente deforestación podría desencadenar un proceso llamado muerte forestal periférica, en el que la selva tropical se secaría, quemaría y se convertiría en un paisaje de sabana, liberando hasta 140.000 millones de toneladas de carbono a la atmósfera. El año pasado, los principales científicos de la selva tropical advirtieron de que el Amazonas está "tambaleándose en el borde" de ese umbral.

Aún así, los científicos dicen que cambiar a formas de energía menos intensivas en carbono, como la energía solar, y reducir la tala y la minería insostenibles puede ayudarnos a evitar esos desastres.

Incluso para la capa de hielo de Groenlandia, el futuro tiene más puntos de inflexión: grados de colapso que acelerarán aún más el derretimiento de los glaciares. Limitar el calentamiento global podría retrasar esos puntos de inflexión y dar al mundo más tiempo para prepararse.

"Hemos pasado el punto de no retorno, pero obviamente hay más por venir", ha comentado Howat a la CNN. "En lugar de ser un único punto de inflexión en el que hemos pasado de una capa de hielo feliz a una capa de hielo que se colapsa rápidamente, es más bien una escalera en la que nos hemos caído del primer escalón pero hay muchos más escalones para bajar al foso".

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