La ciencia sigue sin saber cuánto dura la protección de las vacunas y los fabricantes ya preparan dosis de refuerzo

Vacunación en los países más pobres.

REUTERS/Edgard Garrido

  • La ciencia sigue sin saber responder a una de las preguntas más importantes para hacer frente a la pandemia: cuánto dura la protección contra el coronavirus. 
  • Aunque los primeros estudios ofrecen resultados esperanzadores, lo cierto es que la incapacidad para descifrar cómo funciona la inmunidad contra el virus hace que no se puedan sacar conclusiones. 
  • Los principales fabricantes creen que se necesitarán dosis de refuerzo y ya están trabajando en su desarrollo. 
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A medida que la vacunación avanza en varios países del mundo, el optimismo empieza a abrirse paso (en algunos casos quizá demasiado pronto) y los gobiernos hablan de lo cerca que se está de recuperar la normalidad. 

España, por ejemplo, confía en alcanzar la inmunidad de rebaño durante este verano y el presidente Pedro Sánchez ha asegurado que "estamos empezando a superar esta calamidad". 

Con ya más personas vacunadas con la pauta completa que las que se han contagiado de coronavirus en lo que ha durado la pandemia, no se puede negar que hay motivos para alegrarse. 

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Sin embargo, hay una pregunta que la ciencia sigue sin saber responder y que será vital para saber cómo actuar una vez esté todo el mundo vacunado: cuánto dura la protección contra el coronavirus inducida por las vacunas. 

El consenso mayoritario parece ser que la inmunidad dura, al menos, 6 meses y que en algún momento se necesitará un refuerzo 

Aunque no hay conclusiones definitivas sobre la inmunidad, sí que se ha establecido que las personas que han pasado la infección están protegidas durante los próximos 6 meses. 

Los expertos creen que estos resultados se pueden extrapolar a la protección inducida por las vacunas, aunque creen que hay motivos para alargar el plazo, ya que las inyecciones tienen a producir respuestas inmunes más potentes y duraderas que la infección natural

Algunos estudios son especialmente optimistas y creen que podríamos incluso obtener inmunidad durante años, pero la realidad es que se desconoce cuánto dura la inmunidad de las vacunas porque no ha dado tiempo a seguir a los voluntarios. 

En cualquier caso, todos creen que en algún momento se necesitarán dosis de refuerzo para actualizar la inmunidad. La aparición de nuevas variantes hacen aún más posible ese escenario y apuntan a una situación similar a la gripe, que necesita de una vacunación anual. 

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"Ya estamos ajustando las vacunas para hacer frente a lo que el virus está haciendo en términos de evolución, porque están surgiendo variantes que tienen una combinación de mayor transmisibilidad y una capacidad para evadir parcialmente nuestra respuesta inmune", ha adelantado la líder de secuenciación del SARS-CoV-2 en Reino Unido. 

El principal problema para los investigadores es que todavía no se comprende cómo actúa el sistema inmune contra el virus 

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Marco Bello/Reuters

El Dr. Steven Sperber, jefe interino de la división de enfermedades infecciosas del Centro Médico de la Universidad de Hackensack (Nueva Jersey, Estados Unidos), ha advertido a Healthline de todas las preguntas que quedan por responder sobre la inmunidad. 

  • ¿Estás protegido después de la infección? ¿Cuánto tiempo dura la protección?
  • ¿Hay factores relacionados con el paciente (como la edad) que afectan la inmunidad?
  • ¿Hay factores relacionados con la infección del virus (como la gravedad de la enfermedad) que afectan a la inmunidad?
  • ¿Cuál es la mejor manera de medir la inmunidad? ¿Es mediante la medición de anticuerpos? ¿Existe un tipo específico de anticuerpo para medir?
  • ¿Cuánto tiempo durará la protección después de la vacunación?

El principal problema es que, aunque los investigadores cuentan con test de anticuerpos para medir con precisión su nivel en un individuo, no saben realmente cómo interpretar los resultados. 

Es decir, la ciencia todavía no ha descifrado cuál es el umbral en el que se puede considerar que una persona está protegida frente a la infección o si la desaparición de anticuerpos implica una pérdida de protección completa. 

"La buena noticia es que tenemos una prueba de anticuerpos que puede comprobar si se han generado no anticuerpos en respuesta a la vacuna", dice Craig Bunnell, director médico del Instituto Oncológico Dana-Farber (Massachusetts, EEUU), a Bloomberg. "La mala noticia es que aún no sabemos cómo interpretar los resultados", reconoce. 

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En la respuesta inmune entran en juegos muchos más factores que los anticuerpos, por lo que es arriesgado basar las conclusiones solo fijándose en ellos. 

"Si alguien te dice que te puede dar una idea de lo protegido que estás, yo diría que no le creas", advierte Michael Mina, de la Escuela de Salud Pública Chan de Harvard, a Bloomberg.

Esto está siendo especialmente problemático en el caso de las personas con sistemas inmunocomprometidos, que reciben la vacuna contra el virus, pero no parecen generar una respuesta tan potente como los demás. 

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Pacientes de algunos tipos de cáncer de la sangre, por ejemplo, se quedan por tanto sin saber si la vacuna no funciona para ellos o si quizá están generando algún tipo de inmunidad no tan fácilmente identificable. 

Los CDC estadounidenses dicen explícitamente que "no se recomiendan las pruebas de anticuerpos para evaluar la inmunidad" después de la vacunación en personas con problemas inmunológicos.

Los principales fabricantes creen que se necesitarán dosis de refuerzo y ya están trabajando en ellas 

Stephane Bancel, CEO de Moderna
Reuters

Los principales fabricantes de las vacunas contra el coronavirus ya se han pronunciado sobre lo que creen que ocurrirán y parece que todos estiman que se necesitarán dosis de refuerzo debido a la aparición de las variantes. 

Algunos incluso han calculado cuánto cree que durará la protección de su vacuna. El CEO de Moderna, Stéphane Bancel, asegura que su vacuna probablemente ofrecerá una protección de hasta un par de años. 

"El decaimiento de anticuerpos generado por la vacuna en los humanos baja muy lentamente (...) Creemos que habrá protección potencialmente por un par de años", señala. 

Por su parte, Alex Gorsky, CEO de Johnson & Johnson, asegura que podría darse el mismo escenario de vacunación anual que ocurre con la gripe con el coronavirus. 

Gorsky ha explicado que, a medida que el virus se propaga, también muta. Esas mutaciones pueden dar lugar a variantes que disminuyan la eficacia de las vacunas existentes y obligarían a actualizar las vacunas cada año. 

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Pfizer también se prepara para actualizar su vacuna si fuera necesario, aunque por ahora su inyección parece defenderse bien de las variantes. 

"Si bien no hemos visto ninguna evidencia de que las variantes circulantes den como resultado una pérdida de protección proporcionada por nuestra vacuna, estamos asumiendo múltiples pasos para actuar con decisión y estar preparados en caso de que una cepa se vuelva resistente a la protección brindada por la vacuna", ha explicado el presidente y director ejecutivo de Pfizer, Albert Bourla.

El refuerzo de la vacuna COVID-19 consistiría en una tercera dosis de la misma vacuna de dos dosis, o bien en una dosis específica diseñada para las variantes.

Moderna, Pfizer y AstraZeneca están probando ambas opciones y los resultados de los ensayos se esperan para finales de este año, incluyendo la evaluación de sí una dosis adicional ayuda a proteger contra las variantes del coronavirus

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