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El cobre puede matar algunos gérmenes, incluido virus como el COVID-19

Copper kills germs within hours.
Nicole Lienemann / EyeEm / Getty Images
  • El cobre puede matar virus y otros gérmenes al alterar las capas protectoras de los organismos e interferir con sus procesos vitales.
  • Un nuevo estudio encontró que este material puede matar al SARS-CoV-2, el virus responsable de la pandemia de coronavirus.
  • El cobre tiene muchas aplicaciones en hospitales y otros lugares donde hay mayor cantidad de gérmenes.
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Quizá pienses que lo más efectivo para evitar a los gérmenes son las toallitas antisépticas o los geles desinfectantes, pero en realidad hay un metal que mata los gérmenes más rápido, al contacto, sin necesidad de suministros de limpieza.

Lo creas o no, el uso del cobre con fines sanitarios se remonta al antiguo Egipto, y los científicos aún siguen investigando sobre los sorprendentes beneficios del cobre. Esto es lo que necesitas saber:

El cobre mata los gérmenes

El cobre tiene propiedades antimicrobianas, lo que significa que puede matar microorganismos como bacterias y virus. Sin embargo, el microorganismo tiene que entrar en contacto con el cobre para poder eliminarlo. Se produce una degradación por contacto.

De acuerdo con el doctor Edward Bilsky, rector y director académico de la Universidad de Ciencias de la Salud del Noroeste del Pacífico (EE.UU.), el cobre puede matar gérmenes de varias maneras:

  • Alterando las membranas celulares bacterianas: los iones de cobre dañan las membranas celulares externas y pueden destruir el ADN o ARN del microbio.
  • Generando estrés oxidativo en las células bacterianas para después crear peróxido de hidrógeno que puede matar la célula.
  • Interfiriendo con las proteínas que operan funciones importantes que mantienen vivas las células bacterianas.

El mecanismo exacto de cómo el cobre interfiere con las proteínas en las células bacterianas aún no se ha comprendido completamente, pero la hipótesis actual es la transmetalación, gracias al hecho de que el cobre es un metal estable.

"La transmetalación es la capacidad de un metal para reemplazar básicamente a otro metal", dice Michael DL Johnson, profesor asistente de Inmunobiología en la Facultad de Medicina de la Universidad de Arizona en Tucson. "El cobre puede reemplazar algunos de los otros metales que están presentes en algunas de estas otras proteínas (en las bacterias) y al hacerlo, bloquea la función de esas proteínas".

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Cuando bloquea la función de una proteína, comienza una reacción en cadena que mata las bacterias. "Al bloquear la función de la proteína, bloqueas la función de la vía. Cuando bloqueas la función de la vía, bloqueas la función del organismo, y luego el organismo simplemente está muerto", dice Johnson.

El cobre puede matar virus y bacterias

Los estudios han demostrado que el cobre puede matar muchos tipos de gérmenes al contacto. Según un estudio de 2015 publicado en la revista Health Environment Environment Research and Design, se ha demostrado que algunos de los gérmenes comunes que el cobre mata son: SARM, E. coli, influenza A o norovirus.

Una nueva investigación publicada en el New England Journal of Medicine encontró que el cobre puede matar al SARS-CoV-2, el virus responsable de la pandemia de coronavirus. El estudio mostró que después de 4 horas, el virus era indetectable en la superficie del cobre. En comparación, el coronavirus fue detectable en superficies plásticas hasta después de 72 horas.

Las aplicaciones del cobre antimicrobiano

Una de las principales aplicaciones del cobre es en hospitales, aunque su uso no está muy extendido. En el  estudio mencionado anteriormente, los investigadores determinaron las superficies más expuestas en una habitación de hospital (barandillas de camas, botones de llamada, brazos de sillas, mesas de bandeja,...) y las reemplazaron con componentes de cobre.

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Los resultados fueron muy prometedores. En comparación con las habitaciones hechas con materiales tradicionales, hubo una reducción del 83% en la carga bacteriana en las superficies de las habitaciones con componentes de cobre. Además, las tasas de infección de los pacientes se redujeron en un 58%.

Técnicamente, puedes usar cobre en casa. Sin embargo, según Johnson, la mayoría de los productos de cobre para el hogar tienen un tratamiento para evitar la oxidación que hace que el hermoso color original del cobre se vuelva azul verdoso con el tiempo. Este tratamiento le impide obtener las propiedades antimicrobianas beneficiosas del cobre.

Dicho esto, el cobre todavía tiene la capacidad de ser tóxico para las bacterias cuando se encuentra en este estado verdoso oxidado, sin embargo, según Johnson, los científicos aún no saben exactamente cómo funciona este mecanismo.

Según la investigación actual, la desventaja de usar cobre es que no es tan efectivo para destruir virus como para matar bacterias, y más si se trata de un virus en el aire. Gran parte de esto tiene que ver con el hecho de que los virus técnicamente no son organismos vivos: son agentes de infección, que no están "vivos" como las células, y como tales son más duraderos.

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"Los virus son diferentes en el sentido de que no son células, sino que infectan células sanas que les permiten replicarse. El virus puede entrar en contacto directo con el tracto respiratorio superior y los ojos e ingresar a las células sanas, por lo que la estrategia de evitarlo con cobre sería en gran medida ineficaz, en ese caso", dice Bilsky.

Otro inconveniente es que hay algunas afirmaciones sin fundamento que pueden inducir a error a las personas. Algunas compañías intentan comercializar joyas de cobre o calcetines con impresión de cobre como protección antimicrobiana para el usuario, pero estos no funcionan.

Con suerte, se seguirán realizando más investigaciones para que podamos comprender mejor las propiedades antimicrobianas del cobre y las formas más efectivas de usarlo en la vida cotidiana para mantenernos saludables.

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