Una nueva investigación plantea dudas sobre la inmunidad frente al coronavirus: el 8% de los pacientes recuperados analizados no desarrolló anticuerpos

Test para detectar el coronavirus.
Test para detectar el coronavirus.
Reuters
  • Un nuevo estudio sobre pacientes con coronavirus recuperados concluye que los afectados desarrollan diferentes niveles de anticuerpos contra el virus.
  • Diez pacientes de los 175 estudiados —8%— no tenían ningún anticuerpo de coronavirus detectable en sus sistemas.
  • El estudio descubrió que las personas mayores y de mediana edad desarrollaron niveles más altos de anticuerpos. 
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Un nuevo estudio realizado por científicos chinos sobre 175 pacientes con coronavirus recuperados plantea nuevas preguntas en torno al grado en el que las personas desarrollan inmunidad al virus.

El estudio  —que todavía no ha sido revisado por pares y por lo tanto no ha sido publicado en una revista científica— llega a la conclusión de que los pacientes producen distintos niveles de anticuerpos. Tener anticuerpos de coronavirus identificables en el sistema sanguíneo significa que probablemente se haya generado una inmunidad. Pero aproximadamente el 8% de los casos analizados no desarrolló ningún nivel de anticuerpos identificable.

"Lo que esto significa para la inmunidad a nivel colectivo requiere de más datos en otras partes del mundo", afirma Huang Jinghe, autor principal de la investigación, al diario South China Morning Post

Curiosamente, el nivel de anticuerpos producido en los pacientes parece estar correlacionado con su edad: las personas de mediana edad y ancianos recuperados muestran mayores niveles. Hasta 9 de los 10 pacientes que no desarrollaron niveles perceptibles de anticuerpos de coronavirus tenían 40 años o menos.

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Poder conocer más sobre cómo funcionan los anticuerpos contra el nuevo virus tendrá implicaciones importantes tanto en el desarrollo de una vacuna como para una potencial inmunidad colectiva.

Midiendo anticuerpos en pacientes recuperados

Los anticuerpos presentes en la sangre de los infectados con coronavirus también se está utilizando para tratar a algunos enfermos.Los anticuerpos presentes en la sangre de los infectados con coronavirus también se está utilizando para tratar a algunos enfermos.
Los anticuerpos presentes en la sangre de los infectados con coronavirus también se está utilizando para tratar a algunos enfermos.
REUTERS/Thomas Peter

El estudio, llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Fudan en Shanghái, tomó muestras de sangre de 175 pacientes con coronavirus que se habían recuperado en los hospitales de Shanghái y que habían tenido síntomas "leves". (Los pacientes con síntomas "graves" fueron excluidos porque muchos habían recibido transfusiones de sangre durante el tratamiento de la enfermedad).

Los participantes tenían edades comprendidas entre los 16 y los 68 años, y los científicos los agruparon en tres categorías: ancianos (60-85), de mediana edad (40-59) y jóvenes (15-39).

Descubrieron que los pacientes desarrollaron anticuerpos en unos 10 a 15 días después del inicio de la enfermedad y después se mantuvieron estables.

Los investigadores midieron los niveles de anticuerpos neutralizantes (NAb) en la sangre de cada paciente, observando que los pacientes de edad avanzada recuperados desarrollaron niveles significativamente más altos de anticuerpos que aquellos más jóvenes. Aunque no hubo diferencia en el tiempo de hospitalización de los pacientes.

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"Estos resultados indican que un alto nivel de NAb podría ser útil para eliminar el virus y útil para la recuperación de pacientes de edad avanzada y de mediana edad", escribieron los autores.

El virus parece ser más mortal para las personas mayores. En nuestro país, los pacientes mayores de 65 años están sufriendo las tasas más altas de fallecimiento y casos graves, según los datos del Ministerio de Sanidad.

No todo el mundo desarrolla anticuerpos

En los 10 pacientes analizados que no desarrollaron anticuerpos detectables, "otras respuestas inmunes, incluyendo células T o las citocinas, pueden haber contribuido a la recuperación", escribieron los investigadores.

Las células T son un tipo de glóbulos blancos que ayudan en la respuesta inmune, y las citocinas son un tipo de molécula que las células liberan para combatir infecciones. Sin embargo, cuando se liberan demasiadas citocinas, causan inflamación —lo que, según los estudios, ha contribuido a consecuencias letales en algunos pacientes con COVID-19.

Incluso en pacientes que desarrollan anticuerpos contra el coronavirus, los científicos aún no están seguros de cuánto durarán. El virus no existe desde hace lo suficiente como para haber estudiado los efectos a largo plazo.

En general, una vez que tu cuerpo tiene anticuerpos para combatir una enfermedad en concreto no puede volver a tenerla, aunque algunos tipos de anticuerpos se debilitan con el tiempo. Además, con los virus que mutan — como sucede con el resfriado común o la gripe estacional — los anticuerpos que las personas acumulan contra una cepa no son efectivos contra otras.

La posibilidad de contagiarse de nuevo e implicaciones para una vacuna

A medida que los países buscan implementar pruebas de anticuerpos que puedan decirle a la gente si ya han tenido el virus y han desarrollado inmunidad, los hallazgos del estudio de Shanghai podrían ser preocupantes.

Pero el doctor Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos, ha afirmado que es poco probable que las personas contraigan el coronavirus más de una vez —al menos en un corto período de tiempo.

"Si nos infectamos en febrero y marzo y nos recuperamos, en el próximo septiembre u octubre, creo, que se estaría protegido", aseguró Fauci el pasado miércoles durante una conversación en directo vía streaming con Howard Bauchner, editor del Journal of the American Medical Association

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Más de 410.000 personas en todo el mundo se han recuperado del coronavirus (probablemente muchas más, ya que muchos casos leves y asintomáticos no se incluyen en los recuentos oficiales). Dado que un tercio del mundo está bajo algún tipo de confinamiento, aquellos que se han recuperado podrían potencialmente ser de los primeros en salir y volver a trabajar.

"Esas son las personas que, cuando vuelvan a ocupar sus trabajos en infraestructura particularmente críticas, preocuparán menos de que provoquen un brote que aquellos que tienen anticuerpos negativos y muy probablemente nunca hayan estado expuestos", dijo Fauci.

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