Todo lo que debes saber sobre la variante brasileña del coronavirus que tiene en alerta a los científicos

Un médico brasileño después de haberse vacunado contra el coronavirus.

Reuters

  • Las variantes emergentes del coronavirus constituyen la nueva y principal amenaza a la campaña de vacunación mundial.
  • Aunque las vacunas parecen seguir siendo eficaces contra las cepas de Sudáfrica y Reino Unido, su aparición ha hecho saltar las alarmas por la posibilidad de que surja una que deje sin efecto a las vacunas. 
  • La última amenaza es una variante detectada en Brasil y que ya se está propagando por Estados Unidos, pero sobre la que todavía no se conoce mucho. 
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Las variantes emergentes del coronavirus constituyen la nueva y principal amenaza a la campaña de vacunación mundial que intenta poner freno a la propagación de la pandemia e inmunizar a la población para poder recuperar la normalidad.

Las primeras en hacer saltar las alarmas fueron las variantes detectadas en Reino Unido y Sudáfrica, especialmente la primera tras confirmarse que estaba detrás del repunte de casos que tiene saturados los hospitales del país. 

Más tarde, las noticias de que la cepa sudafricana podría hacer menos eficaces las vacunas o la inmunidad natural despertó todavía más preocupación y obligó a los expertos a subrayar la necesidad de acelerar una vacunación lastrada por los retrasos de las farmacéuticas. 

De hecho, algunos fabricantes están desarrollando ya una dosis de refuerzo para hacer frente a la variante de Sudáfrica. 

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Aunque parece que las vacunas seguirán teniendo un efecto protector, la aparición de nuevas variantes hace temer a los científicos que en cualquier momento pueda surgir una con mutaciones que dejen totalmente sin efecto la inmunidad adquirida. 

"¿Es posible que alguna de esas mutaciones pueda escaparse a la inmunidad generada por una respuesta inmune natural y que una persona que ya ha pasado el COVID se pueda reinfectar con una cepa de esa? Es posible. ¿Es posible que esa cepa sea resistente a las vacunas? También es posible. No lo sabemos", señala José María García Ruiz de Morales, jefe de Inmunología del Hospital de León, en una entrevista con Business Insider España. 

Esa posibilidad ha convertido la campaña de vacunación en una carrera a contrarreloj y ahora se enfrenta a una nueva amenaza: una variante detectada en Brasil que podría tener peores consecuencias que las dos anteriores. 

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Dónde ha sido detectada y cuál su capacidad de contagio 

La capacidad de contagio de la variante brasileña, conocida como P.1, empezó a hacerse patente en el aumento de contagios en Manaos, Brasil. 

"Si me preguntaras ahora mismo qué es lo más preocupante de todo lo que he oído hasta ahora, es el hecho de que se esté informando de un aumento repentino de casos en Manaos, Brasil", señalaba a NPR el experto en el virus Jeremy Luban, de la Universidad de Massachusetts, hace unas semanas. "Manaos ya tenía un 75% de personas infectadas", subraya. Casos de esta variante han sido detectados ya también en Estados Unidos y en Japón. 

Las investigaciones realizadas hasta ahora señalan que la variante brasileña tiene las mismas dos mutaciones relacionadas con una mayor transmisibilidad y una menor inmunidad de la variante de Sudáfrica, señala The Guardian. 

Sin embargo, los expertos advierten de que todavía es pronto para extraer conclusiones tan directas. La P.1 podría no tener nada que ver con el nuevo aumento de las infecciones; la inmunidad de la gente podría simplemente estar disminuyendo, señala el epidemiólogo de la Universidad de Oxford, Oliver Pybus, a Science. 

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O puede que esté impulsando el aumento porque se transmite más fácilmente, como la sudafricana, y no porque pueda evadir la respuesta inmunitaria. "Por supuesto, también podría ser una combinación de estos factores", reconoce Pybus.

Ester Sabino, bióloga molecular de la Universidad de São Paulo, ha puesto en marcha un estudio para encontrar reinfecciones en Manaos que podrían ayudar a decidir entre estas hipótesis para el P.1.

Qué implican sus mutaciones para la inmunidad natural y las vacunas 

La capacidad de la nueva variante para evadir la inmunidad no ha sido todavía determinada, pero se estima que podría ser similar a la sudafricana. 

"La variante brasileña tiene tres mutaciones clave en el dominio de unión al receptor de Spike (RBD) que reflejan en gran medida algunas de las mutaciones que nos preocupan en la variante sudafricana, de ahí la preocupación", explica Ravi Gupta, profesor de microbiología de la Universidad de Cambridge, a Science Media Centre.  

"El RBD del SARS-CoV-2 es uno de los principales objetivos de nuestras defensas inmunitarias y también la región a la que se dirigen las vacunas, por lo que los cambios en esta región son preocupantes", reconoce. 

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Además, lo que sí se sabe es que una variante que se propaga más rápido no deja de ser una amenaza para la campaña de vacunación, como bien ha demostrado el caso de Reino Unido. 

El aumento de casos aumenta la presión sobre el sistema sanitario, también responsable de la administración de las vacunas, y la continuidad de la propagación aumenta las posibilidades de que surja una nueva cepa más resistente. 

Cómo combatir las nuevas variantes 

Por ahora, la mejor forma de combatir las variantes es aumentar el ritmo de vacunación para frenar la propagación, proteger a las personas contra enfermedad, aliviar la presión del sistema sanitario y evitar la aparición de nuevas cepas. 

"Es una razón más para vacunar a tanta gente como sea posible", ha advertido recientemente Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas. 

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"Los virus no mutan a menos que se repliquen, y si se puede suprimir eso mediante una muy buena campaña de vacunación, entonces se podría evitar este efecto deletéreo que se podría obtener de las mutaciones", ha explicado.

En el peor de los casos, los fabricantes de las vacunas basadas en las pioneras plataformas de ARN mensajero han asegurado que podrían adaptar sus candidatos a nuevas variantes en pocas semanas. 

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