Descubren una nueva manera sostenible y libre de emisiones de convertir el amoníaco en electricidad

Tanques de amoníaco en la estación térmica de Hekinan, Japón.
Tanques de amoníaco en la estación térmica de Hekinan, Japón.

REUTERS/Yuka Obayashi.

  • Investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison han descubierto una forma ecológica de convertir el amoníaco en electricidad sin liberar gases tóxicos.
  • El equipo investigador espera crear una pila de combustible que aproveche este descubrimiento, según ha publicado Nature Chemistry.
  • El siguiente reto es el de desarrollar un proceso de síntesis de amoníaco que no necesite gas natural.
  • De lograrse un amoníaco verde, los investigadores aseguran que podría usarse como un "fuente de energía común" en el futuro.
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La carrera por encontrar combustibles o fuentes de energía fiables libres de carbono no frena. El último descubrimiento en pos de una economía sostenible y respetuosa con el medioambiente ha sido una nueva técnica para convertir el amoníaco en electricidad sin liberar gases tóxicos.

El amoníaco se ha usado como combustible recurrentemente desde principios del siglo XX y, para muchos científicos, puede llegar a convertirse en un buen sustituto para la gasolina en sectores tan contaminantes como la industria marítima, a pesar que su quema como combustible produce emisiones contaminantes.

Pero ahora, según ha publicado Nature Chemistry, el descubrimiento de esta nueva síntesis, obra de un equipo investigador de la Universidad de Wisconsin-Madison (Estados Unidos), y que consiste en aplicarle un catalizador metálico —que contenía el elemento rutenio, similar al platino— produce una liberación de nitrógeno de manera espontánea y también de energía en el proceso.

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Este descubrimiento se podría utilizar, según los investigadores, para producir electricidad con protones y nitrógeno como subproducto.

Al contrario de lo que ocurre actualmente, esta síntesis no libera gases tóxicos, lo que abre la puerta a usarlo dentro de una pila de combustible para producir electricidad limpia.

El amoníaco verde, el siguiente paso para hacer el proceso 100% sostenible

El gran reto para que este descubrimiento sea completamente respetuoso con el medioambiente es que se complete la investigación sobre el amoníaco verde. Actualmente, tal y como recuerda Michael Trenerry, miembro del equipo investigador, para la producción de amoníaco es necesario usar combustibles fósiles y contaminantes, como el gas natural.

Este nuevo descubrimiento tan solo es "la mitad del rompecabezas", reconoce Trenerry, mientras se estudian nuevas maneras ecológicas de producir el amoníaco.

Tal y como recoge Phys, los grandes productores de amoníaco a escala mundial ya se encuentran investigando y desarrollando maneras sostenibles y ecológicas de producirlo. Para suministrar los átomos de hidrógeno necesarios en su producción es está usando la electrólisis de agua neutra en carbono.

El amoníaco se produce a gran escala por la industria por sus diversas aplicaciones para varios sectores como la fabricación de automóviles, textil, aunque destaca por su utilidad para la fabricación de fertilizantes.

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John Berry, otro investigador de la Universidad de Wisconsin-Madison, sostiene que una vez la industria logre superar este reto, el amoníaco podría usarse de una manera similar a la que se usa actualmente el propano: en bombonas o con pilas de combustible autónomas. En consecuencia, aboga por su posible utilidad como "fuente de energía común" y sostenible en el futuro.

El equipo investigador ha desvelado que el siguiente paso que van a dar es el diseño de una celda de combustible capaz de aprovechar este descubrimiento y que además use materiales que también sean respetuosos con el planeta.

En el largo y lento proceso de descarbonización de la economía mundial para 2050, los investigadores estadounidenses brindan la opción de obtener energía a partir de las interconversiones de nitrógeno y amoníaco.

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