Lluvia de hierro y calcio ionizado en su atmósfera: astrónomos descubren una nueva categoría de exoplanetas

Ilustración de un exoplaneta más caliente que Júpiter mirando hacia su estrella.
Ilustración de un exoplaneta más caliente que Júpiter mirando hacia su estrella.
L. Calçada

ESO

  • Los exoplanetas son aquellos que se encuentran más allá del Sistema Solar conocido y, desde 1995, es uno de los ámbitos de la astronomía con un mayor número de hallazgos.
  • En 2016, se descubrió WASP-76b, el que cuenta con 2 mitades totalmente diferentes, debido a que una de ellas no deja de mirar a su estrella y la otra se sitúa en una noche continua.
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En 2019, un equipo de astrofísicos descubrió que algunos exoplanetas –aquellos que se encuentran fuera del Sistema Solar– vaporizaban hierro en su atmósfera, lo que añadió una nueva categoría a los objetos extrasolares.

Ahora, una investigación publicada en Astrophysical Journal Letters y llevada a cabo por la Universidad de Toronto (Canadá), la Universidad Cornell (Estados Unidos) y la Universidad de la Reina de Belfast (Reino Unido) ha añadido un nuevo tipo de exoplanetas.

Concretamente, en WASP-76b, un planeta gaseoso que cuenta con 1,8 veces el tamaño de Júpiter y que fue descubierto en 2016. Sus órbitas duran 1,8 días en la Tierra y se encuentra 30 veces más cerca de su estrella que la Tierra del Sol.

Aparte de la lluvia de hierro que sucede en su atmósfera, los astrofísicos han hallado calcio ionizado.

"Esta detección de calcio ionizado es el primer resultado de la encuesta ExoGemS y muestra el impacto de las condiciones extremas en las atmósferas de WASP-76b", ha explicado Ernst de Mooij, de la Universidad de la Reina de Belfast.

Cómo es el exoplaneta WASP-76b y por qué sucede este fenómeno

La proximidad del exoplaneta a su estrella provoca que sus temperaturas sean extremas. Así, en el lado que mira hacia su estrella se alcanzan temperaturas de 2.400 grados centígrados, mientras que en la otra mitad nunca deja de ser de noche, a 1.300 grados.

“Esta firma espectral de calcio ionizado podría indicar que el exoplaneta tiene vientos muy fuertes en la atmósfera superior o que la temperatura atmosférica en el exoplaneta es mucho más alta de lo que pensábamos", ha añadido Emily Deibert, de la Universidad de Toronto.

En este sentido, aunque los investigadores siguen buscando la causa de este fenómenos, las observaciones son de vital importancia para revelar más características de otros exoplanetas.

"Estas observaciones no solo están revelando más detalles de las atmósferas de exoplanetas ahora, sino que también están allanando el camino para investigar planetas cada vez más pequeños con la próxima generación de telescopios, como el Extremely Large Telescope", ha continuado De Mooij.

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En la actualidad se han podido observar casi 4.000 exoplanetas desde 1995, fecha en la que se confirmó la existencia del primero. Sin embargo, ahora es una de las ramas de la astronomía con mayor crecimiento.

“Al igual que hacemos la detección remota de docenas de exoplanetas, desarrollaremos una imagen más completa de la verdadera diversidad de mundos extraterrestres, desde aquellos lo suficientemente calientes como para albergar lluvia de hierro hasta otros con climas más moderados, desde aquellos más pesados

que Júpiter hasta otros no mucho más grandes que la Tierra”, ha añadido Ray Jayawardhana, de la Universidad Cornell.

Por ello, no es de extrañar que aparezca un mayor número de exoplanetas con lluvia de hierro y calcio ionizado en su atmósfera, aunque de momento es un fenómeno un tanto extraño.

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