Estados Unidos logra un avance histórico en la energía de fusión nuclear, un gran paso adelante para la obtención de electricidad limpia

Paola Rosa-Aquino
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Un grupo de ingenieros trabaja en la Instalación Nacional de Ignición del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, en California (Estados Unidos).
Un grupo de ingenieros trabaja en la Instalación Nacional de Ignición del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, en California (Estados Unidos).David Butow / Contributor
  • Científicos han logrado recrear una reacción de fusión nuclear que ha generado mayor energía de la que en un principio se había usado, según los resultados preliminares del Departamento de Energía de EEUU. 
  • Los defensores de la energía de fusión nuclear han asegurado que es un paso adelante para conseguir electricidad limpia, barata y prácticamente ilimitada.

Según varias informaciones, la ciencia ha logrado "un gran avance" en la búsqueda incansable para aprovechar al máximo la fusión nuclear.

Por primera vez, los investigadores han creado una reacción de fusión nuclear que ha producido más energía de la que se ha invertido, según han informado Financial Times y The Washington Post

El experimento, realizado durante las últimas 2 semanas en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore de California (EEUU), ha conseguido generar 2,5 megajulios de energía, un 120 % más que los 2,1 megajulios que se utilizaron para crearlo, según los datos preliminares. 

"Científicamente, esta es la primera vez que se demuestra que esto es posible", ha explicado al New Scientist Gianluca Sarri, físico de la Universidad de la Reina de Belfast (Reino Unido). "En teoría, sabíamos que debería suceder, pero nunca se pudo ver en la vida real de manera experimental". 

¿Qué es la energía de fusión y por qué es tan importante? 

En esta ilustración, se muestra cómo los láseres calientan su objetivo a las condiciones necesarias para que se dé la fusión nuclear.
En esta ilustración, se muestra cómo los láseres calientan su objetivo a las condiciones necesarias para que se dé la fusión nuclear.Lawrence Livermore National Laboratory

La fusión nuclear funciona al 'obligar' a 2 átomos a unirse, generalmente de hidrógeno, para formar uno más pesado, como el helio.

Este proceso explosivo libera cantidades masivas de energía, recuerda el Departamento de Energía estadounidense. La fusión es lo opuesto a la fisión, la reacción que alimenta los reactores nucleares que existen actualmente.

Desde la década de 1950, los científicos han intentado replicarlo en la Tierra para aprovechar lo que los defensores de la energía nuclear sugieren que es electricidad limpia, barata y prácticamente ilimitada.

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Según la Agencia Internacional de Energía Atómica, la fusión genera 4 veces más energía por kilogramo que la fisión utilizada para alimentar plantas nucleares, y casi 4 millones de veces más energía que el petróleo o el carbón.

Además, a diferencia de los combustibles fósiles, la fusión no libera dióxido de carbono, el gas de efecto invernadero que es el principal impulsor del cambio climático. Y a diferencia de la fisión nuclear, no genera desechos radiactivos de vida prolongada, incide el Departamento de Energía. 

Vista de la Planta de Energía Nuclear de Leningrado, en San Petersburgo (Rusia).
Vista de la Planta de Energía Nuclear de Leningrado, en San Petersburgo (Rusia).Sezgin Pancar/Anadolu Agency via Getty Images

Pero hasta ahora, la fusión nuclear no ha resuelto nuestros problemas energéticos a gran escala. 

Qué implica este anuncio para el futuro

El anuncio del martes es posiblemente un gran paso adelante en la energía de fusión nuclear, pero es probable que todavía falten años para aplicarla a escala comercial.

Chanda Prescod-Weinstein, física teórica, ha señalado que el proceso que utiliza el Departamento de Energía requiere tritio, un isótopo raro y radiactivo del hidrógeno.

 

Del experimento se pueden sonsacar "datos importantes que, en última instancia, pueden ser transformadores. Todavía no lo sabemos", destacaba en Twitter Prescod-Weinstein. Pero continuó: "¡Poder hacer esto en una ocasión con un láser en absoluto implica que este mecanismo escale!"

Inversores como Jeff Bezos, fundador de Amazon, han apostado miles de millones de dólares en nuevas empresas de energía limpia que intentan hacer que la fusión sea comercialmente viable, y es probable que el anuncio del martes promueva esa tendencia. 

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