Este enorme dispositivo de limpieza se dirige hacia la Gran Isla de Basura del Pacífico

Earlier this year, the Ocean Cleanup built a 400-foot test array to see how it held up while being towed out into the water.
The Ocean Cleanup

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Por fin está en el agua.

The Ocean Cleanup, una organización fundada por el innovador holandés de 24 años Boyan Slat, lleva cinco años tratando de crear un sistema que pueda limpiar el plástico de los océanos del mundo.

Hay una cantidad asombrosa de plástico en los océanos y esa cantidad crece cada día. Al menos 8 millones de toneladas de plástico se vierten al mar cada año, un número que se considera una estimación baja, ya que no incluye escombros comunes como las redes de pesca. A medida que esta basura se descompone en trozos cada vez más pequeños, gran parte de ella es transportada a una de las cinco regiones oceánicas masivas, donde el plástico puede estar tan concentrado que las áreas han ganado nombres como el del Gran Parche de Basura del Pacífico.

El sábado, la organización de Slat comenzó el viaje al mar con su primer arreglo oficial de limpieza de plástico de 2.000 pies de largo, el Sistema 001. El barco, el Maersk Launcher, remolcó el dispositivo a través de la bahía de San Francisco bajo el puente Golden Gate, en ruta a un lugar de pruebas finales. Si todo va bien, se dirigirán al Great Pacific Garbage Patch, donde la tripulación de limpieza espera que el primer sistema sea capaz de recolectar 50 toneladas de plástico en su primer año.

Slat y sus colegas esperan que las matrices de recolección de plástico de The Ocean Cleanup puedan, al menos, ayudar a eliminar los grandes escombros. Dicen que sus modelos muestran que con un despliegue completo de 60 matrices, podrían ser capaces de eliminar el 50% del plástico de la región de los parches de basura en un plazo de cinco años.

Pero hasta ahora, su tecnología aún no ha sido probada, y nadie sabe con seguridad si funcionará.

El plan de limpieza del océano es una inspiración para muchos.

Pero también ha recibido críticas significativas de miembros de la comunidad científica que estudian los plásticos. Esos investigadores dicen que el sistema puede no ser efectivo ya que no puede alcanzar la mayoría de los plásticos del océano, que han comenzado a romperse en pequeños pedazos y hundirse en las aguas. Temen que pueda tener impactos negativos en la fauna marina, que pueda ser destruida por las duras condiciones del océano, o que pueda ser una distracción para detener el uso general de los plásticos y la gestión que les impide entrar en el océano en primer lugar.

Slat dice que detener la contaminación plástica tiene que ser una prioridad mundial, pero que creen que también hay que hacer la limpieza de lo que está ahí fuera. Sin embargo, sabe que el mundo y la comunidad científica están observando cómo el sistema comienza su primera prueba real.

"Todavía no se ha probado la tecnología y en los próximos meses, tiene que hacer lo que tiene que hacer", dijo a Business Insider. El grupo ha realizado modelos y simulaciones y ha probado sistemas en el agua, pero esta es la primera vez que se ensambla un conjunto de tamaño completo y se espera que funcione en el Pacífico.

Como dijo el sábado, "las modelos son modelos". Útiles, pero todavía no son demostraciones perfectas de la realidad.

"Serán seis meses emocionantes", dijo Slat.

Así ha sido el despliegue inicial.

El sistema fue ensamblado en Alameda, California, en un astillero en el área de la Bahía de San Francisco.

The Ocean Cleanup

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La tubería de pared dura constituye el componente flotante.

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La limpieza del océano dice que el conjunto flotante está equipado con linternas, reflectores de radar, señales de navegación, GPS y balizas anticolisión.

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Los paneles solares suministran energía a estos sistemas.

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Debajo de la parte flotante del conjunto, se supone que una falda impenetrable ayuda a recoger los escombros.

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A principios de este año, la fundación construyó un conjunto de pruebas para ver cómo aguantaba mientras era remolcado al agua.

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El remolque se produjo el 18 de mayo.

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Superó las dos semanas de prueba.

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El conjunto completo tiene 600 metros de largo.

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El diseño del primer dispositivo costó alrededor de 23 millones de dólares, aunque el equipo estima que en el futuro costará menos de 6 millones de dólares.

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El primer conjunto será remolcado a 400 kilómetros de la costa. Tardará unos tres días.

Kevin Loria/Business Insider

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El dispositivo ahora mismo es largo y recto, así que no hay demasiada resistencia en el agua.

Kevin Loria/Business Insider

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Pero una vez llegue al sitio de prueba, se ensamblará en forma de U durante un período de prueba de aproximadamente dos semanas.

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Slat dice que quieren ver si el sistema mantiene su forma e integridad estructural una vez esté completamente montado. También quieren ver cómo se mueve en el agua.

Kevin Loria/Business Insider

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Si todo va bien, será arrastrado otros 1.000 kilómetros hasta el Gran Parche de Basura del Pacífico.

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Una vez que la matriz esté ahí fuera, el equipo planea que una nave recoja el plástico recolectado aproximadamente cada seis semanas.

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Como se trata de una primera prueba, Ocean Cleanup espera que tengan que modificar y potencialmente rediseña ciertos aspectos.

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Una vez que llega a la región del parche de basura, el equipo quiere ver cómo de eficiente es en la captura de plástico.

Kevin Loria/Business Insider

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Una vez que llegue el invierno, podrán ver si puede resistir olas y tormentas masivas.

Kevin Loria/Business Insider

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La primera matriz puede estar completa, pero la prueba apenas está comenzando.

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