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Esta emprendedora dejó Wall Street para contar calorías. Ahora, alerta de la crisis alimentaria global

Sara Menker at the 2018 New York Times Dealbook in November.
Sara Menker at the 2018 New York Times Dealbook in November. Michael Cohen/Getty Images for The New York Times
  • La empresaria Sara Menker cambió su trabajo en Wall Street para ayudar a resolver la creciente crisis alimentaria mundial.
  • En la próxima década, advirtió, la escasez de alimentos en el mundo podría rivalizar con la crisis financiera o el colapso de las punto com en términos de su amenaza a la estabilidad del gobierno y la seguridad económica.
  • La empresa de Menker, Gro Intelligence, tiene como objetivo crear un lenguaje universal que ayude a las empresas, países e industrias a ganar dinero y eliminar la escasez de alimentos.


Cuando se trata de alimentar a todas las personas del planeta, el mundo podría estar por debajo de la demanda en 214 billones de calorías al año en menos de una década. Eso son más Big Macs de lo que McDonald's ha vendido jamás, dijo Sara Menker, la fundadora y CEO de la compañía de software Gro Intelligence.

Menker utiliza a menudo esta referencia para ayudar a la gente a comprender el alcance de la crisis alimentaria mundial, un desastre que ella considera inminente.

En Gro, recopila todo tipo de datos sobre el sistema agrícola mundial, desde qué tipos de granos de café son más lucrativos hasta el aumento de las exportaciones de aguacate en México. Su compañía utiliza esos datos para descubrir patrones importantes, como el hecho de que los precios de los granos tienden a seguir las tendencias del mercado petrolero.

La escasez mundial de alimentos se define a menudo por el peso de los cultivos necesarios para alimentar a todos los ciudadanos. Pero las palabras "kilogramo" o "tonelada" no han hecho mucho para transmitir la amenaza de la escasez de alimentos.

Lo que importa más, según Menker, son las calorías, lo que en realidad impide que la gente pase hambre. Pero incluso esta métrica puede ser confusa.

"Se convierte en un problema masivo que no es físicamente posible que un ser humano pueda procesar", dijo Menker.

Menker dijo que su equipo hizo innumerables comparaciones, incluyendo el peso de los elefantes, antes de aterrizar en el Big Mac. La anécdota se abrió camino en su Charla TED 2017, que ha sido vista casi 1,5 millones de veces.


De Wall Street a contar calorías

El camino de Menker para contar las calorías del mundo es poco ortodoxo. Antes de Gro, fue vicepresidenta de Morgan Stanley, donde trabajó en el comercio de materias primas. Mientras estuvo allí, pasó de intercambiar sacos de patatas por oro a invertir en tierras de cultivo.

Como cualquier buen ejecutivo de Wall Street, empezó buscando la mejor oferta.

Pronto se dio cuenta de que la mejor compra no era una parcela barata en un país en desarrollo, sino una parcela más cara en el Medio Oeste. Esto se debe a que para invertir en las tierras de cultivo más baratas era necesario pedir dinero prestado, obtener un seguro de cosecha, pagar su propio servicio de transporte, construir sus propias carreteras y nivelar sus propias tierras.

 

A worker dries green coffee beans at a farm in Costa Rica.
A worker dries green coffee beans at a farm in Costa Rica. Joe Raedle/Getty Images

El proceso fue ineficiente. Los gobiernos y los inversores no se habían tomado el tiempo, ni dedicado los recursos, para averiguar cómo crecer más inteligentemente en estas áreas. Con la ayuda de Menker, pueden aprender a arreglar el sistema y comenzar a invertir en él.

En Gro, dijo Menker, "nuestro mayor reto es conseguir que los clientes miren todos los datos".

Los datos climáticos, dijo, han sido particularmente difíciles de entender para la gente, ya que "siempre han estado en manos de la comunidad científica".

Al presentar la información de una manera que los clientes puedan digerir, Gro ha creado un lenguaje universal en la agricultura.
 

La seguridad alimentaria implica a todos

Gro no sólo facilita que personas como los comerciantes de Wall Street entiendan los patrones climáticos y las tendencias de temperatura, sino que también demuestra por qué estas tendencias son importantes.

"No se puede abordar el comercio sin entender el riesgo climático", dijo.

A man works at an avocado orchard owned by the Cevallos family in Michoacan, Mexico.
A man works at an avocado orchard owned by the Cevallos family in Michoacan, Mexico. AP Photo/Eduardo Verdugo, File

Gro también tiene un componente altruista. Considere un grano como la quinoa, cada vez más popular en Europa y Estados Unidos. A medida que aumenta la demanda mundial, los agricultores que la cultivan ya no pueden permitirse comprarla.

Gro permite a las empresas encontrar áreas que producen granos similares, lo que ayuda a alimentar a las comunidades. África Occidental, por ejemplo, produce un grano llamado fonio que Menker describió como un "equivalente de quinoa".

De esta manera, su empresa defiende los mercados emergentes y las nuevas empresas que los acompañan.


La agricultura tradicional no desaparece

La práctica de la agricultura vertical ha aumentado su popularidad a medida que la empresa de Menker ha ido creciendo. Desde la fundación de Gro en 2014, Menker ha empezado a anticiparse a la cuestión: ¿por qué preocuparse por el clima cuando algunas granjas hacen posible cultivar grandes cantidades de cultivos en interiores?

La respuesta, dijo, es que la agricultura vertical se limita a ciertos cultivos, principalmente los de hojas verdes, que, a pesar de sus beneficios para la salud, no son muy calóricos.

"La economía funciona para mover los verdes frondosos del exterior al interior", dijo. "Pero no vas a resolver tu problema de arroz con la agricultura vertical."

Inside Plenty, a Silicon Valley-based urban farming startup that scored the largest ag-tech investment in history.
Inside Plenty, a Silicon Valley-based urban farming startup that scored the largest ag-tech investment in history. Plenty

Menker dijo que el proceso también está orientado a resolver los problemas alimentarios en las comunidades ricas.

"Estamos hablando de alimentar al mundo con lo básico, por no hablar de la lechuga o la albahaca más sofisticada", dijo. "Conseguir un verde frondoso lo más cerca posible de su casa es una decisión económica privilegiada".

"Hay muchos grandes impactos", dijo Menker. "Pero no resolverá nuestra inminente crisis alimentaria mundial".

La solución más viable, dijo, no es revisar el sistema agrícola mundial. Es hacerlo más eficiente.