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Una estudiante de astronomía ha descubierto 17 nuevos planetas y uno de ellos potencialmente habitable y con un tamaño similar a la Tierra

Ilustración de un exoplaneta alrededor de una estrella
NASA's Goddard Space Flight Center/Francis Reddy
  • Una estudiante de astronomía ha descubierto 17 nuevos planetas en la Vía Láctea.
  • Uno de ellos cuenta con características similares a la Tierra: tamaño similar, planeta rocoso y además situado en la zona habitable del sistema.
  • La joven, además de analizar los datos de Kepler para el hallazgo, ha utilizado el método de tránsito para encontrar objetos cuando pasan frente a una estrella.
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El campo de la astronomía se ha vuelto a sorprender ante las capacidades de los jóvenes de hoy en día. Michelle Kunimoto, estudiante de un curso sobre exoplanetas y astrobiología, ha descubierto 17 nuevos planetas en la Vía Láctea, uno de ellos potencialmente habitable y con un tamaño similar a la Tierra.

El descubrimiento ha sido posible tras el análisis de los datos recolectados durante sus cuatro años de misión por el satélite Kepler de la NASA. La investigación se ha enfocado especialmente en aquellos planetas que se encuentran en la zona habitable de sus sistema.

Según un artículo publicado en la revista especializada The Astronomical Journal, el planeta, llamado oficialmente como KIC-7340288 b, posee condiciones similares a la Tierra, es 1,5 veces su tamaño y tarda 142,5 días terrestres en dar una vuelta a su estrella, aproximadamente el mismo tiempo que tarda Mercurio en orbitar el Sol. Es su tamaño lo que ha hecho pensar a los científicos que se trata de un planeta rocoso y no uno gaseoso.

"Este planeta se encuentra a 1.000 años luz de la Tierra por lo que no vamos a llegar muy pronto", ha dicho Kunimoto en un comunicado. "Este es un hallazgo realmente emocionante ya que, hasta ahora, solo se han encontrado 15 pequeños planetas confirmados en la zona habitable según los datos de Kepler".

Nuevos exoplanetas
Imagen realizada por la estudiante Kunimoto de los planetas descubiertos en comparación con la Tierra. Michelle Kunimoto / Universidad de Columbia Británica en Canadá

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Entre los planetas descubiertos, el más pequeño de ellos cuenta con un tamaño de dos tercios menos que el de la Tierra, siendo también el más pequeño jamás registrado por Kepler. Los otros cuerpos poseen grandes dimensiones que llegan hasta 8 veces el tamaño de la Tierra. Además del análisis de los datos de Kepler, la joven ha utilizado el método de tránsito para observar otros planetas.

"Estudié las curvas de luz captadas por Kepler, es decir, las mediciones del brillo de las estrellas con el paso del tiempo buscando señales de tránsito de planetas", ha explicado Kunimoto. "Cuando un objeto pasa frente a una estrella, es decir, transita entre la estrella y quienes la observamos, bloquea una porción de la luz de dicha estrella por lo que se ve una pequeña disminución en el brillo".

En una entrevista, Kunimoto ha hablado sobre su pasión por la astronomía haciendo alusión a Star Trek como el motivo principal por el que comenzó a interesarse en la materia. Hasta ahora ha llegado a analizar más de 400 curvas de luz entre los datos de Kepler pero ella quiere seguir buscando nuevos mundos.

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