Europa y EEUU no están implementando correctamente las cuarentenas: la OMS alerta de un fuerte incremento de casos de COVID-19 en invierno

Un trabajador sanitario con un equipo protector durante la pandemia del coronavirus

REUTERS/Sergio Perez

  • Poner en cuarentena a las personas que han estado expuestas a pacientes enfermos es una de las principales vías para acabar con la propagación de una enfermedad infecciosa, como el COVID-19.
  • Pero la OMS dice que la correcta cuarentena todavía no se está implementando "sistemáticamente, en ningún lugar" durante esta pandemia.
  • Eso es un problema, especialmente en Europa y Estados Unidos, donde los casos y las hospitalizaciones están creciendo de nuevo. 
  • La cuarentena efectiva "significa no ir a trabajar. Significa no ir al supermercado. Significa no socializar con los amigos. Significa no permitir que la gente vaya a tu casa", sentencia la OMS.
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Los casos de infección con el nuevo coronavirus están aumentando en gran parte de Europa y América del Norte, señalando el comienzo de una nueva ola de esta pandemia.

El número de nuevas infecciones confirmadas está aumentando especialmente rápido en Estados Unidos, Reino Unido, Italia, Bélgica y España, que lideraba hasta ahora las estadísticas de contagios. Pero el aumento no se limita a estos territorios

"Alrededor de la mitad de nuestros estados miembros dentro de la región europea han experimentado un aumento del 50% de los casos en la última semana", ha señalado el director ejecutivo de emergencias sanitarias de la Organización Mundial de la Salud (OMS), el doctor Mike Ryan, durante una rueda de prensa virtual desde Ginebra, este lunes. "Es evidente que, en general, estamos viendo un gran aumento de los casos".

Parte de la razón del incremento de los contagios con COVID-19, la enfermedad provocada por el virus, en gran parte del hemisferio norte en este momento, se debe a que a medida que bajan las temperaturas, se están celebrando más reuniones en interiores, donde el virus se propaga con más facilidad

Pero también hay una estrategia descuidada para combatir la propagación del SARS-CoV-2, según Ryan —lo que da lugar a una de las principales razones por la que el virus no desaparece en algunos territorios—. 

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Hay una medida más, aparte del uso generalizado de las mascarillas, el lavado de manos y el distanciamiento social, que es esencial para combatir la propagación del virus y evitar más muertes, pero que no se está implementando correctamente: alejar a la gente que ha estado expuesta al virus de todos los demás, urgentemente. 

Ryan dice que este concepto, llamado cuarentena, es su único "deseo de oro" para mejorar el estado de la pandemia. 

"Como médico de salud pública, si se me pidiese una única cosa que mejorar y que pudiera cambiar el juego aquí, sería: asegurarse de que todos y cada uno de los contactos de un caso confirmado estén en cuarentena durante el período de tiempo apropiado, para así romper las cadenas de transmisión", insiste. 

La cuarentena funciona. Pero Europa y EEUU no están haciendo lo suficiente ahora mismo

"No creo que eso haya ocurrido sistemáticamente en ninguna parte, y en particular en los países que ahora están experimentando grandes aumentos de casos", señala Ryan. 

"Si sabes que has estado en contacto con un infectado, debes estar en cuarentena total, en tu casa, sin contacto con otras personas".

El director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus (derecha) junto al director del Programa de Emergencias Sanitarias, Dr. Michael Ryan, durante una sesión informativa sobre COVID-19 en Ginebra, el 6 de marzo de 2020.
El director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus (derecha) junto al director del Programa de Emergencias Sanitarias, Dr. Michael Ryan, durante una sesión informativa sobre COVID-19 en Ginebra, el 6 de marzo de 2020.
Fabrice Coffrini/AFP vía Getty Images

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos recomiendan un período de 14 días de cuarentena en el hogar para cualquier persona que haya estado en estrecho contacto con otras que hayan dado positivo en la prueba de COVID-19, a menos que esas personas ya hayan tenido el virus en algún momento de los últimos 3 meses.

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Esto evita que las personas que puedan estar hospedando el virus, sin saberlo, lo transmitan a otros. Y funciona gracias a que, si todos los que tienen el virus en una comunidad se quedan en casa, nadie nuevo puede contagiarse, y el brote local termina.

Ya ha tenido lugar antes en Nueva Zelanda, en Corea del Sur, en China, y podría darse en más territorios también. Pero no es así.

"No ir al supermercado" y "no socializar con los amigos"

Gary Towler se pone guantes para protegerse del coronavirus, antes de entrar en un supermercado, el miércoles 22 de abril de 2020, en Spring, Texas, EEUU.
Gary Towler se pone guantes para protegerse del coronavirus, antes de entrar en un supermercado, el miércoles 22 de abril de 2020, en Spring, Texas, EEUU.

AP Photo/David J. Phillip

Incluso Maria Van Kerkhove, la jefa técnica de la OMS para COVID-19 ha reconocido en la misma sesión informativa que muchos de sus familiares y amigos le preguntan qué es exactamente la cuarentena.

En esencia, es un aislamiento completo de otras personas, incluyendo aquellas con las que normalmente se convive y se respira cerca, en la mayor medida posible. 

"Eso significa no ir a trabajar", dice Van Kerkhove. "Significa no ir al supermercado. Significa no socializar con los amigos. Significa no permitir que la gente vaya a tu casa".

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Idealmente, la cuarentena es una medida de lucha contra las enfermedades apoyada por los programas de salud locales y el Gobierno que puede permitir a la gente seguir ganándose la vida y alimentando a sus familias mientras están en aislamiento, sostiene. 

Pero las finanzas y el apoyo social no son el único obstáculo a superar para establecer una cuarentena adecuada en todo el mundo.

Se necesitan resultados de pruebas más rápidos para que la cuarentena funcione bien

El presidente de Estados Unidos Donald Trump simula tomar una prueba de COVID-19 sosteniendo un hisopo durante su visita a las instalaciones de Puritan Medical Products en Guilford, Maine, el 5 de junio de 2020.
El presidente de Estados Unidos Donald Trump simula tomar una prueba de COVID-19 sosteniendo un hisopo durante su visita a las instalaciones de Puritan Medical Products en Guilford, Maine, el 5 de junio de 2020.
Nicholas Kamm/Getty

Una de las principales razones por las que se ha hecho tan difícil poner en cuarentena a la gente de forma efectiva en EEUU y España, por ejemplo, es porque los resultados de las pruebas de COVID-19 son todavía demasiado lentos para poner a la gente en alerta para quedarse en casa.

Una encuesta de investigadores de las universidades de Northeastern, Harvard, Northwestern y Rutgers —todas en norteamérica— encontró que el tiempo medio de entrega de las pruebas de laboratorio del coronavirus en el país, en septiembre, fue de unos 2,7 días, lo que es una mejora con respecto al promedio de 4,4 días que se tardaba en marzo.

Sin embargo, varios expertos en salud pública, incluyendo Bill Gates, están de acuerdo en que los resultados de las pruebas deben ser devueltos de forma fiable en unas 24 horas para alertar a todos los que puedan haber estado expuestos al virus de forma adecuada, y poner a esas personas en cuarentena. 

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Ryan ha señalado que muchos países asiáticos han tenido un número muy bajo de casos durante un tiempo prolongado, gracias al empleo estratégico de pruebas y la eliminación de focos locales de casos mediante la cuarentena de los contactos cercanos de los enfermos, antes de que esos grupos se ampliasen.

En esta misma línea, el experto ha destacado que el éxito se debe, en gran parte, a la detección de los casos de COVID-19, el aislamiento de los casos, "y, especialmente, a la puesta en cuarentena de los contactos".

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