Un exoplaneta ha desaparecido de las observaciones del Hubble: este parece ser el motivo, según astrónomos

Colisión de cuerpos celestes
ESA / NASA / M. Kornmesser
  • Hace 15 años el Hubble observó un planeta detectable en luz visible orbitando la estrella Fomalhaut.
  • En unas fotografías tomadas por el telescopio en 2014, sin embargo, no había señales de su existencia.
  • Varios astrónomos han analizado varias teorías pero la más aceptada es aquella que dice que no se trataba de un exoplaneta sino de una colisión entre 2 objetos estelares.
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Hace aproximadamente 15 años, el Hubble observó un planeta detectable en luz visible orbitando la estrella Fomalhaut, a 25 años luz de la Tierra, algo realmente extraño siendo un exoplaneta. Estos suelen tener un tamaño tan pequeño que complica su observación.

Una vez confirmada la existencia de este exoplaneta, Fomalhaut b, los astrónomos continuaron sus observaciones posteriormente para descubrir más acerca de él. Sin embargo, unas fotografías tomadas por el Hubble en 2014 dejaron sorprendida a la comunidad científica.

El cuerpo celeste, que apuntaba a ser un planeta gaseoso con una órbita elíptica de 1.700 años, había desaparecido por completo. Las imágenes no mostraban signo alguno de la existencia de Fomalhaut b.

Desde entonces, han sido varias las teorías que se han puesto sobre la mesa ante este misterio espacial. En primer lugar, se ha pensado que aquel punto visible nunca fue un exoplaneta. Pero ahora la teoría se ha ampliado. Parece que las primeras imágenes habían capturado la colisión entre 2 planetesimales del tamaño de un asteoride, según ha recogido ScienceAlert.

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"Estas colisiones son extremadamente raras y, por lo tanto, es muy importante que podamos llegar a ver una", ha dicho András Gáspár, astrónomo de la Universidad de Arizona y autor del estudio publicado en PNAS. "Creo que estábamos en el lugar correcto en el momento adecuado para haber presenciado un evento tan poco probable con el telescopio espacial Hubble".

La existencia de Fomalhaut b siempre ha estado sumida en una incógnita. Los científicos no estaban seguros de su existencia por las particularidades que podían apreciarse, entre ellas, el hecho de que no se detectara radiación infrarroja por parte del cuerpo celeste, cuando normalmente los planetas que orbitan estrellas jóvenes como Fomalhaut la emiten, según ScienceDaily.

"Nuestro estudio, que analizó todos los datos de archivo disponibles en el Hubble del Fomalhaut b, incluidas las imágenes más recientes tomadas por el telescopio, reveló varias características que juntas muestran una imagen de que el objeto nunca podría haber existido", ha explicado Gáspár.

Gáspár junto al astrónomo George Rieke volvieron a examinar las observaciones hechas con anterioridad. Ahí se dieron cuenta de que Fomalhaut b actuaba de forma inusual para tratarse de un planeta normal. Por ello, la teoría que más apoyan en estos momentos es la de la colisión de 2 objetos de aproximadamente 200 kilómetros de diámetro, de ahí que el fenómeno fuera captado por el Hubble.

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