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Bill Gates dice que podría haber una manera de predecir el Alzheimer con aplicaciones de voz que detecten señales de alerta en el habla

Bill Gates thinks new technologies to predict Alzheimer's are on the horizon.
Susan Walsh/AP
  • Los científicos aún no han encontrado una cura para el Alzheimer, una enfermedad cuyos síntomas incluyen pérdida de memoria, deterioro del juicio y dificultad para hablar.
  • Se espera que alrededor de 14 millones de estadounidenses vivan con Alzheimer para el año 2050.
  • Los médicos confían principalmente en los síntomas físicos para diagnosticar la enfermedad, aunque también pueden usar punciones lumbares y escáneres cerebrales para detectarla.
  • Pero Bill Gates prevé un futuro en el que las personas puedan predecir el Alzheimer antes de que los síntomas se manifiesten usando una aplicación de voz en sus teléfonos.

El camino para desarrollar una cura para el Alzheimer ha sido increíblemente difícil. Durante casi dos décadas, los investigadores han llevado a cabo ensayos clínicos centrados en las proteínas que conducen a la enfermedad, sin mucha suerte.

Hoy en día, alrededor de 5,7 millones de estadounidenses viven con Alzheimer. Para 2050, se espera que esa cifra aumente a 14 millones.

En una nueva entrada del blog, Bill Gates enfatiza la necesidad de un método "fiable, asequible y fácil de usar" para diagnosticar la enfermedad de Alzheimer a tiempo. Es un tema con el que tiene experiencia personal - el propio padre de Gates fue diagnosticado con Alzheimer.

La entrada en el blog coincide con el lanzamiento de una nueva iniciativa de investigación del programa Diagnostics Accelerator de la Alzheimer's Drug Discovery Foundation. El objetivo del proyecto es acelerar las tecnologías que podrían proporcionar nuevas formas de detectar la enfermedad de Alzheimer. Algunos de los multimillonarios más influyentes del mundo - incluyendo Gates y Jeff Bezos, CEO de Amazon - han hecho donaciones al programa.

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Gates dice que sus inversiones podrían ayudar a allanar el camino para aplicaciones que puedan predecir el riesgo de alzheimer usando el sonido de nuestra voz.

"Estoy entusiasmado con un futuro potencial en el que identificar el riesgo de desarrollar Alzheimer sea tan simple como una aplicación en su teléfono que puede instruirte para que escuches las señales de advertencia en tu habla", escribe Gates.

La idea de una aplicación de voz está siendo perseguida por el Framingham Heart Study, un proyecto de 71 años que ha examinado a tres generaciones de residentes en un solo pueblo de Massachusetts. Los archivos de audio del estudio de los pacientes de demencia podrían ofrecer información sobre sus patrones vocales únicos, señaló Gates.

An Alzheimer's brain scan.

Aunque la tecnología de diagnóstico de patrones de habla aún tiene que ser desarrollada y probada, podría permitir a las personas detectar la enfermedad de Alzheimer desde el principio, cuando es más fácil de tratar.

"Incluso es posible que pueda evitar que alguien contraiga Alzheimer ", escribe Gates.

Por el momento, muchos pacientes sólo se examinan a sí mismos para detectar la presencia de Alzheimer después de que empiezan a presentar síntomas físicos. Pero para el momento en que alguien experimenta pérdida de memoria o tiene problemas para pensar, es probable que ya haya pasado las primeras etapas de la enfermedad. El Alzheimer puede comenzar a dañar el cerebro una década o más antes de que aparezcan los síntomas, según el National Institute on Aging.

Los medicamentos para el Alzheimer actualmente en el mercado ofrecen una solución leve para tratar esos síntomas -incluyendo la pérdida de memoria, el deterioro del juicio o la dificultad para hablar- en lugar de la enfermedad en sí.

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Los médicos también pueden detectar la enfermedad de Alzheimer, incluyendo una punción lumbar o un escáner cerebral, pero esas opciones son caras, incómodas y requieren que las personas se queden muy quietas (lo cual puede ser difícil para un paciente con Alzheimer).

Pero el tipo de aplicación de voz que Gates está describiendo no resolvería el problema por completo, ya que todavía nos falta una buena manera de tratar o curar el Alzheimer una vez que se diagnostica a un paciente.

Una de las fórmulas de tratamiento más prometedoras ha sido un fármaco llamado BAN2401, que ha mostrado potencial para desacelerar la pérdida de memoria y reducir la placa cerebral que puede conducir a la enfermedad de Alzheimer. Pero las compañías que trabajan en el medicamento, Biogen y Eisai, se han enfrentado al escepticismo de científicos e inversores.

El mes pasado, Biogen y Eisai descartaron dos ensayos importantes de otro medicamento, llamado aducanumab, después de que pareciera que ya no funcionaba.

"El problema es que no sabemos cuál es el problema", explica la neuróloga Laura Boylan a Business Insider en marzo.

Sin una mejor comprensión de las causas de la enfermedad de Alzheimer, un tratamiento eficaz aún está muy lejos.