Este gráfico muestra en qué se diferencian los síntomas de COVID-19, gripe, resfriado y alergia

La paciente Setsuko Smidmore espera ser examinada en el Hospital St George COVID-19/Clínica de Evaluación de Fluidos, el 15 de mayo de 2020, en Sydney, Australia.
La paciente Setsuko Smidmore espera ser examinada en el Hospital St George COVID-19/Clínica de Evaluación de Fluidos, el 15 de mayo de 2020, en Sydney, Australia.

Lisa Maree Williams/Getty Images

  • Los brotes de coronavirus se superponen a la propagación de la gripe estacional y el resfriado común.
  • Un truco para distinguir estas enfermedades es observar cuál es el primer síntoma que aparece: los pacientes con coronavirus, por ejemplo, suelen tener fiebre antes de toser.
  • Además, el coronavirus y el resfriado común tienden a desarrollarse más gradualmente que las alergias o la gripe.
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¿Es COVID-19 o sólo un resfriado?

Es una pregunta que muchos españoles se hacen mientras el otoño y el invierno traen más casos de resfriado común y gripe estacional. Los síntomas pueden ser difíciles de distinguir, dado que las 3 condiciones pueden resultar en una tos.

Pero cada una de ellas tiene sus propias características.

Un estudio de agosto de la Universidad del Sur de California, Estados Unidos, identificó un orden distinto de síntomas entre los pacientes de COVID-19: la mayoría de los sintomáticos empiezan con fiebre, seguida de tos.

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En el caso de la gripe estacional, es típicamente lo opuesto —la gente normalmente desarrolla tos antes de la fiebre—.

Mientras, si se contrae un resfriado común, es más probable que el primer síntoma sea el dolor de garganta, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. 

A continuación se explica cómo distinguir el nuevo coronavirus de la gripe estacional, las alergias y el resfriado común.

Gráfico con las diferencias entre COVID-19, gripe, resfriado y alergia.Gráfico con las diferencias entre COVID-19, gripe, resfriado y alergia.

Yuqing Liu/Insider

Sin embargo, estas listas de síntomas y el orden en que aparecen no son infalibles. Muchos de los pacientes con COVID-19 no desarrollan fiebre nunca, y algunos pacientes con gripe nunca se enferman con tos.

Por eso también es útil considerar la rapidez con que aparecen los síntomas y su duración.

Cómo se manifiestan y progresan el COVID-19, la gripe, el resfriado y las alergias

Los casos de coronavirus tienden a desarrollarse más gradualmente que la gripe. 

Aunque algunas personas empiezan a mostrar síntomas de COVID-19 a los 2 días del contagio, los síntomas de la enfermedad pueden tardar hasta 2 semanas en manifestarse

En promedio, los contagiados empiezan a sentirse enfermos 5 días después de haber sido infectados —lo que se conoce como periodo de incubación—.

En cambio, las personas con gripe suelen sentirse enfermas de 1 a 4 días después de la exposición. La mayoría de los pacientes se recuperan completamente en menos de 2 semanas, y a menudo tan rápido como unos pocos días.

Muchos pacientes con coronavirus se recuperan también en 2 semanas, pero un porcentaje creciente de pacientes han informado de síntomas que duran meses

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Mientras, los síntomas del resfriado común suelen alcanzar su punto máximo en los 2 o 3 días posteriores a la infección, pero, al igual que el coronavirus, suelen aparecer de forma más gradual. 

Algunas de las afecciones del resfriado duran más tiempo que otros.

Por ejemplo, los pacientes con un resfriado típico pueden tener dolor de garganta durante 8 días, dolor de cabeza durante 9 o 10 días y congestión, secreción nasal o tos durante más de 2 semanas.

Las alergias tienden a durar más tiempo —unas 2 o 3 semanas por cada alérgeno— y no se resuelven hasta que el alérgeno sale del aire. Aunque las estacionales también tienden a ser más severas en la primavera.

Los síntomas más comunes de cada enfermedad

Los casos de coronavirus van de asintomáticos a leves y severos.

"Nunca he visto una infección con esta amplia gama de manifestaciones", ha reconocido Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos —y principal epidemiólogo al frente de la pandemia en el país—, al fundador de Facebook, Mark Zuckerberg, el pasado mes de julio.

Muchos pacientes han reportado condiciones que no aparecen en la lista oficial de los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades, incluyendo pérdida de cabello, hipo, sarpullido y dedos de los pies morados e hinchados —conocidos como dedos COVID—. 

Pruebas de Coronavirus en Jericó, Nueva York, Estados Unidos, el 22 de abril de 2020. Pruebas de Coronavirus en Jericó, Nueva York, Estados Unidos, el 22 de abril de 2020.
Pruebas de Coronavirus en Jericó, Nueva York, Estados Unidos, el 22 de abril de 2020.

J. Conrad Williams, Jr./Newsday RM via Getty Images

Una gran parte de los pacientes de COVID-19 pierden el sentido del gusto o del olfato —probablemente, el predictor más sólido de una infección por coronavirus, según un estudio realizado en junio por los científicos del Hospital General de Massachusetts y el King's College de Londres (EEUU y Reino Unido)—. 

Asimismo, un estudio de caso en España encontró que casi el 40% de los pacientes con COVID-19 desarrollaron desórdenes del olfato y / o del gusto, comparado con sólo el 12% de los pacientes con gripe.

Síntomas como la fiebre o el dolor de cabeza podrían ayudar a descartar las alergias o el resfriado común también.

Mientras, las personas con resfriados son más propensas a desarrollar secreción o congestión nasal que los pacientes con COVID-19. Y los síntomas del resfriado son más leves en general.

Una de las características de las alergias, la picazón en los ojos, no está asociada con ninguna de las otras 3 enfermedades.

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En última instancia, la mejor manera de saber si tienes COVID-19 es hacerte una prueba de diagnóstico. Hasta que los resultados sean negativos, la gente debe quedarse en casa si se siente enferma o estuvo expuesta a alguien que se haya confirmado que tiene el virus. 

Según algunos expertos, todos deberían vacunarse contra la gripe para minimizar el riesgo de hacinamiento en los hospitales.

"Esta será, en mi opinión, la temporada de gripe más importante de nuestras vidas", sentenció el Cirujano General de los Estados Unidos Jerome Adams en una audiencia del Senado en septiembre. 

"Menos gripe y menos hospitalizaciones ayudarán a conservar los preciados recursos de la salud".

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