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Varios indicios apuntan a que China está a punto de usar su arma más poderosa en la guerra comercial

Trump y Xi Jinping
Eugene Hoshiko/Getty; Reuters
  • Estados Unidos depende en gran medida de China para los materiales de tierras raras, que son 17 elementos muy utilizados en productos como baterías, smartphones, coches eléctricos y aviones de combate.
  • Pekín parece dispuesto a convertir esas exportaciones en armas en su guerra comercial con Washington.
  • La principal comisión de planificación económica de China y los medios de comunicación estatales sugirieron esta semana que el país podría restringir las exportaciones de tierras raras a los Estados Unidos.
  • Restringir las tierras raras chinas a los EE.UU. podría paralizar las industrias de tecnología, defensa y manufactura estadounidenses.
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China ha dejado caer su pista más evidente hasta la fecha de que podría restringir las exportaciones de tierras raras a Estados Unidos como estrategia en la guerra comercial, un movimiento que podría paralizar las industrias tecnológicas, de defensa y manufactureras estadounidenses.

Los materiales de tierras raras —que constan de 17 elementos en la tabla periódica— son una de las exportaciones chinas más importantes a Estados Unidos, ya que se encuentran en productos como baterías, teléfonos móviles, coches eléctricos y aviones de combate. Los minerales se utilizan en pequeñas cantidades, pero pueden ser cruciales para el proceso de fabricación.

China es el mayor proveedor mundial de materiales de tierras raras —aglutinando el 90% de la producción mundial— y Estados Unidos depende de China para el 80% de sus importaciones de tierras raras, según Bloomberg.

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Desde la semana pasada, cuando el presidente chino Xi Jinping y su principal asesor económico, el viceprimer ministro Liu He, realizaron una visita muy publicitada a una fábrica de tierras raras en el este de China, se especuló que Pekín iba a convertir en armas a las tierras raras en su guerra comercial con Washington.

El presidente Xi
Xinhua/Xie Huanchi via Getty

Los funcionarios de Pekín avivaron aún más las llamas esta semana al mencionar de nuevo las tierras raras en una serie de artículos de los medios de comunicación estatales y comentarios en las redes sociales.

La Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma, que supervisa la política económica del país, ha dicho en una sesión de preguntas y respuestas publicada en People's Daily: "¿Sugiere que las tierras raras se convertirán en parte de las contramedidas de China contra la presión injustificada de los Estados Unidos?"

"Lo que puedo decirles es que si alguien quiere usar nuestras tierras raras para fabricar productos y usarlos para frenar el desarrollo de China, entonces la base soviética y el pueblo chino no estarán contentos".

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"No hay ganadores en la guerra comercial", añadió la Comisión.

Negociadores de USA y China
Reuters/Kevin Lamarque

Hu Xijin, redactor jefe del tabloide nacionalista Global Times, de propiedad estatal, también tuiteó el martes por la noche: "Basado en lo que sé, China está considerando seriamente restringir las exportaciones de tierras raras a los Estados Unidos. China también puede tomar otras contramedidas en el futuro".

The Global Times sugirió la semana pasada que la visita de Xi a la fábrica de tierras raras "ha sido ampliamente vista como una forma de influencia para China en la guerra comercial con Estados Unidos".

Las existencias de las empresas chinas de tierras raras se han disparado desde la visita de Xi.

Tierras raras
Tierras raras, en el sentido de las agujas del reloj desde el centro superior: praseodimio, cerio, lantano, neodimio, samario y gadolinio. U.S. Department of Agriculture / Peggy Greb

Estados Unidos y China han aplicado aranceles por valor de miles de millones de dólares a los productos de la otra parte desde marzo de 2018.

Washington elevó los aranceles del 10% al 25% sobre bienes chinos por valor de 200.000 millones de dólares el 10 de mayo, y Pekín dijo tres días después que aumentaría los aranceles sobre bienes estadounidenses por valor de 60.000 millones de dólares a partir del 1 de junio. Horas después, Estados Unidos elaboró una lista de posibles aranceles sobre otros 300.000 millones de dólares en mercancías.

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Estados Unidos no incluye materiales de tierras raras en ninguna de las dos listas de objetivos arancelarios, lo que ilustra su dependencia de China para ellos.

Las acciones mundiales cayeron el miércoles, mientras que los operadores se preparaban para una nueva escalada en la guerra comercial. Pero Ryan Castilloux, director gerente de la consultora de tierras raras Adamas Intelligence, tuiteó el miércoles que había "todavía una baja probabilidad" de que China limitará la exportación de tierras raras a Estados Unidos., "ya que escalaría rápida (y dolorosamente) a un ojo por ojo".

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