Hormigas, plantas y un brazo robótico: la 'tripulación' del último vuelo de SpaceX al espacio

Robot Nanoracks-GITAI, que viaja al espacio de la mano de SpaceX. NASA
Robot Nanoracks-GITAI, que viaja al espacio de la mano de SpaceX. NASA
NASA
  • La carga que llevará la compañía liderada por Musk servirá para experimentar sobre la destreza de los robots para trabajar fuera de la Tierra.
  • "Podría reducir los costes y mejorar la seguridad de la tripulación al hacer que los robots asuman tareas que podrían exponer a los miembros de la tripulación a peligros", apunta la NASA.
  • También se evaluará la salud ósea, se monitoreará la salud ocular de los astronautas o se tratará de mitigar el estrés de las plantas.
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La compañía aeroespacial SpaceX ha enviado hoy a la Estación Espacial Internacional hormigas, vegetales como aguacates y hasta un brazo robótico de tamaño humano en la que es la vigesimotercera misión que la compañía liderada por Elon Musk realiza en colaboración con la NASA.

La entrega, que llegará el lunes y pesa un total de 2,2 toneladas, es la número 23 de la compañía para la NASA en poco menos de una década y servirá para experimentar sobre diversos aspectos, según ha informado la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio en un comunicado.

En concreto, se experimentará sobre la salud ósea con subproductos botánicos, probar una forma de monitorear la salud ocular de la tripulación, demostrar la destreza mejorada de los robots, exponer los materiales de construcción al ambiente hostil del espacio o mitigar el estrés en las plantas.

En el caso de los huesos, la investigación tratará de proteger la salud de la tripulación, evaluando los efectos de la microgravedad y la radiación espacial sobre el crecimiento del tejido óseo. Se tratará de dilucidar si sustancias como los antioxidantes que se forman al descomponerse los alimentos podrían proteger los huesos durante los vuelos espaciales. 

"Este estudio podría mejorar la comprensión de los cambios físicos que causan la pérdida ósea e identificar posibles contramedidas. Esta información también podría contribuir a la prevención y el tratamiento de la pérdida ósea en la Tierra, particularmente en mujeres posmenopáusicas", precisan desde la NADA.

Los estudios sobre los ojos se centrarán en la retina. Los científicos probarán un dispositivo para evaluar la progresión de los problemas de visión conocidos como síndrome neuro-ocular asociado al espacio

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“Está presente en más de dos tercios de los astronautas y se cree que está asociado con una exposición de larga duración (30 días o más) a la microgravedad”, apunta el investigador principal, Juergen Dresche, quien cree que "los dispositivos móviles de diagnóstico biomédico como estos probablemente emergerán como un facilitador de la exploración humana del espacio profundo y un modelo sostenible para la atención médica en la Tierra".

Dispositivo que captura imágenes de la retina humana en el espacio. DLR/EAC
Dispositivo que captura imágenes de la retina humana en el espacio. DLR/EAC
DLR/EAC

Otro de los 'tripulantes' que van de camino a la Estación Espacial Internacional de la mano de Musk es el brazo robótico Nanoracks-GITAI "para apoyar las actividades y tareas de la tripulación, así como las tareas de mantenimiento, ensamblaje y fabricación mientras está en órbita". 

"Esta investigación podría reducir los costes y mejorar la seguridad de la tripulación al hacer que los robots asuman tareas que podrían exponer a los miembros de la tripulación a peligros", explica la NASA, que indica que esta tecnología "también tiene aplicaciones en entornos extremos y potencialmente peligrosos en la Tierra".

Para el director de tecnología de la compañía GITAI, Toyotaka Kozuki, este robot "proporciona una fuente de mano de obra barata y más segura en el espacio, lo que abre la puerta a la verdadera comercialización del espacio".

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El viaje de la nave de carga de SpaceX incluirá distintos materiales para ser puestos a prueba en el espacio y así ver "cómo el entorno espacial afecta el rendimiento y la durabilidad de materiales y componentes específicos" como cemento, materiales de naves espaciales, compuestos de fibra de vidrio, celdas solares de película delgada, materiales de protección contra la radiación, un chip micro óptico o polímeros impresos en 3D, entre otros.

Los estudios que se realizarán con la carga espacial incluyen la colonización de hormigas, la entrega de medicamentos, el ciclo de vida del camarón en salmuera (artemia) o el crecimiento de las plantas.

Sobre este último punto, se investigará sobre el estrés y cómo lidian las plantas con él en el espacio. En concreto, se examinará el papel de los compuestos conocidos como poliaminas en la respuesta de los berros al estrés por microgravedad. 

Comparación morfológica de plantas en el espacio. Doctor Shih-Heng Su
Comparación morfológica de plantas en el espacio. Doctor Shih-Heng Su
Doctor Shih-Heng Su

El investigador principal Patrick Masson, profesor de la Universidad de Wisconsin-Madison, señala al respecto que "la alteración del metabolismo de una poliamina para mitigar el estrés de la microgravedad podría tener un impacto en nuestra capacidad para utilizar plantas como componentes clave de los sistemas de soporte vital bio-regenerativos en misiones de exploración espacial a largo plazo".

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