Hubble, el 'el telescopio de la gente', cumple 30 años: ha aparecido en más de 17.000 artículos científicos y ha obtenido más de 900.000 observaciones

Imagen del Hubble
NASA / ESA / STScI

El telescopio espacial Hubble, proyecto de cooperación internacional entre la ESA y la NASA, ha supuesto una revolución para el campo de la astronomía. Son 30 los años que celebra desde que fue lanzado, en abril de 1990, a bordo del transbordador espacial Discovery junto a una tripulación formada por 5 astronautas.

Hubble ha realizado más de 1,4 millones de observaciones en el tiempo que lleva activo, proporcionando datos de vital importancia para los astrónomos y fomentando el interés por la ciencia en la gente.

"Desde que empezó a operar, ha obtenido más de 900.000 observaciones", ha dicho Bruno Merín, astrónomo y director del Centro de Datos Científicos de la ESA, en una charla en directo organizada por la agencia. "Más de 17.000 artículos científicos han utilizado la información recogida por el telescopio".

Los datos del Hubble son masivos

El telescopio espacial Hubble supone un gran impacto científico y, aunque se pueda pensar que sus datos solo son de utilidad en el campo de la astronomía, lo cierto es que no existe área científica donde el instrumento no haya contribuido de alguna forma.

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El número de artículos que se crean a partir de cada observación puede alcanzar los miles. Todo lo que el telescopio observa se hace de forma organizada y pensada para que, con el paso del tiempo, los datos recogidos sigan siendo relevantes.

Astrónomos de la ESA Eva Villaver, Aída Wofford y Bruno Merín (de arriba hacia abajo) durante la charla para celebrar el aniversario del Hubble.
Astrónomos de la ESA Eva Villaver, Aída Wofford y Bruno Merín (de arriba hacia abajo) durante la charla para celebrar el aniversario del Hubble.
ESA / Business Insider España

Es tal la demanda de su uso que la competencia para obtener tiempo de observación es muy elevada. El Hubble aporta precisión, por lo que, para un científico, poder utilizar este gran telescopio equivale a un trabajo más preciso. Esto hace que cada año un panel de expertos decida la asignación de tiempo de observación así como dónde se va a apuntar.

"Para conseguir tiempo de observación tienes que tener una idea realmente clara de lo que quieres", ha dicho Linda Smith, astrónoma de la ESA y del Space Telescope Science Institute. "El 22% de la observación la tienen ahora los europeos".

"Escribes esa idea con el mejor diseño conceptual y ese panel de expertos, que cambia cada año, elige los lugares del espacio donde el telescopio apuntará ese año", ha dicho Eva Villaver, doctora de astrofísica de la Universidad Autónoma de Madrid, durante la charla. "Solo 7 propuestas consiguen tiempo de observación".

Por qué Hubble realiza sus observaciones desde el espacio

En la Tierra existen diferentes observatorios equipados con telescopios de gran calibre. En España, se encuentran algunos de los más importantes, el Observatorio del Roque de los Muchachos (ORM) y el Observatorio del Teide (OT), ambos en Canarias.

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A pesar de los datos que se recogen a partir de las observaciones realizadas, existen 3 motivos por el que el telescopio Hubble se diseñó para que hiciera su labor fuera de la Tierra.

Galaxia Messier 83 o Molinillo Austral capturada por el telescopio Hubble.
Galaxia Messier 83 o Molinillo Austral capturada por el telescopio Hubble.
ESA / NASA

"En primer lugar, no todas las energías pueden penetrar por las nubes", ha dicho Aída Wofford, doctora de astrofísica de la Universidad Nacional de México. "En segundo lugar, la atmósfera deforma las imágenes porque hay turbulencias. Por último, al dar la vuelta a la Tierra, puede hacer observaciones todo el día".

En Tierra, los telescopios se ven limitados por los factores meteorológicos o, simplemente, por la rotación de la Tierra, que impide a estos obtener apuntar hacia el cielo durante las horas del día.

El telescopio James Webb es el heredero del Hubble

El Hubble es un telescopio que ya ha sobrepasado la edad de actividad para la que estaba programado, pero sigue ofreciendo datos increíbles para la ciencia. 

Ahora, la NASA, la ESA, y la CSA (Agencia Espacial Canadiense), están trabajando conjuntamente en el lanzamiento del nuevo telescopio más grande y potente jamás construido: el telescopio espacial James Webb.

Una vez en el espacio, su objetivo es localizar las galaxias más distantes del universo y estudiar su evolución a lo largo del tiempo cósmico. Pero no todo el proyecto está dirigido al espacio profundo. El James Webb también estudiará los planetas del Sistema Solar.

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"James Webb está creado para operar con infrarrojos", ha dicho Laura Watkins, astrónoma de la ESA y del Space Telescope Science Institute, en la charla realizada por la agencia europea. "Va a ser capaz de ver el pasado, es decir, partes que el Hubble no puede ver".

El proyecto no significa que el Hubble deje de ser operativo. Ambos telescopios trabajarán de forma complementaria hasta que este deje de funcionar. El James Webb significa ampliar lo que el Hubble puede hacer.

El telescopio espacial Hubble acerca a las personas la astronomía

El Hubble es considerado como el rey de los telescopios, pero no solo eso, sino también ha sido apodado como el telescopio de la gente porque ha acercado sus datos e imágenes a todo el mundo. Con esto se quiere despertar el interés de las personas por la ciencia y, más concretamente, por la astronomía.

Desde la ESA, han creado una aplicación llamada ESA Sky que acerca el cosmos a todo el mundo. Con ella se puede ver cualquier parte del cielo y visualizar aquello captado por el Hubble. Puedes acceder a la página desde un ordenador, tableta o teléfono móvil.

La aplicación ESA Sky ofrece todos los datos de observaciones hechas por el telescopio espacial Hubble.
La aplicación ESA Sky ofrece todos los datos de observaciones hechas por el telescopio espacial Hubble.
ESA / Business Insider España

La aplicación está dirigida tanto a científicos como a lo que llaman "exploradores" —que es toda aquella gente que está interesada en el mundo astronómico sin tener una base académica de la materia—. Desde la página se puede acceder a diferentes regiones del espacio ya observadas por el Hubble. Se trata de una herramienta de gran utilidad para expertos ya que facilita los artículos escritos de cada área investigada.

Cada día miles de personas trabajan con los datos del Hubble, y estos, una vez publicados, son incluidos en la página para que todas las personas puedan acceder a ellos. Así que continuamente uno puede aprender cosas nuevas sobre astronomía.

"Aún hay un montón de descubrimientos por hacer", ha concluido Merín.

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