Chinese officials are urging citizens to wear face masks to curb the spread of coronavirus.
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  • La demanda mundial de mascarillas de protección está aumentando a medida que se extiende el brote del coronavirus de Wuhan.
  • Pero las mascarillas no son tan efectivas para proteger del coronavirus como la mayoría de la gente cree, dicen los médicos y científicos.
  • Esto se debe a que las mascarillas solo bloquean las partículas grandes y las gotitas, no las pequeñas partículas de virus, y suelen ser holgadas.
  • Las organizaciones de salud dan prioridad al lavado de manos y al uso de pañuelos de papel cuando se tose o estornuda en lugar de usar mascarillas para protegerse.
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Las mascarillas médicas se han convertido en la típica imagen del brote de coronavirus de Wuhan.

Las autoridades chinas han instado a los ciudadanos a que se pongan mascarillas para frenar la propagación de esta enfermedad mortal, que ha infectado a más de 31.000 personas en China y ha matado a más de 600.

Pero los médicos dicen que las mascarillas no son tan eficaces como la mayoría de la gente cree, y que hay mejores formas de protegerse del virus.

Usar una mascarilla no es la mejor manera de prevenir el coronavirus

Chinese officials are urging citizens to wear face masks to curb the spread of coronavirus.Chinese officials are urging citizens to wear face masks to curb the spread of coronavirus.
Chinese officials are urging citizens to wear face masks to curb the spread of coronavirus.
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El brote de coronavirus ha alimentado una intensa demanda de mascarillas en China, donde la gente suele hacer cola durante horas en las farmacias con la esperanza de comprar una.

Como respuesta, las fábricas de todo el mundo están trabajando horas extras para fabricar más, y las exportaciones chinas de los accesorios se han detenido temporalmente para que más gente de la zona pueda conseguirlas.

Todavía no hay una vacuna para prevenir la propagación del coronavirus de persona a persona, y muchos piensan que usar una mascarilla los protegerá.

Pero ese no es necesariamente el caso, según los científicos y médicos que estudian la enfermedad.

Las mascarillas quirúrgicas suelen ser más útiles para las personas que ya están enfermas porque les impide propagar una infección a otros.

Las mascarillas quirúrgicas estándar están diseñadas para bloquear partículas grandes, no para las partículas diminutas del virus, y suelen ser holgadas con espacios alrededor de la nariz, la boca y la barbilla. Las mascarillas de respiración más robustas pueden ser más eficaces en la protección contra los virus, pero solo si se ajustan individualmente para formar un sello hermético.

"Las pequeñas gotas infecciosas no pueden ser filtradas por las mascarillas quirúrgicas", dijo Hyo-Jick Choi, profesor asistente de ingeniería química y de materiales en la Universidad de Alberta, a Business Insider Today. "Al mismo tiempo, los respiradores y las mascarillas quirúrgicas no tienen la función de matar el virus, por lo que cuando las gotitas portadoras del virus se asientan en la superficie de las mascarillas y los respiradores, pueden sobrevivir un mínimo de unas horas a una semana".

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Eso significa que llevar una mascarilla con partículas del virus durante demasiado tiempo podría ponerte a ti y a otros en peligro.

De hecho, la Organización Mundial de la Salud da prioridad a varias otras medidas de seguridad sobre el uso de mascarillas, entre ellas lavarse las manos con frecuencia, usar pañuelos de papel desechables cuando se estornuda o se tose, y mantener una distancia de 10 metros de otras personas.

La OMS recomienda el uso de mascarillas únicamente en combinación con un lavado de manos frecuente y desecharlas de manera adecuada. 

Pero Choi cree que ha encontrado una mascarilla efectiva, una que está recubierta de cristales de sal que no solo puede atrapar pequeñas partículas de virus, sino también desactivarlas por completo.

"Creo que los filtros antivirus pueden ser un componente clave de la respuesta rápida para el control y la prevención de enfermedades respiratorias durante una epidemia y pandemia", dijo a Business Insider Today.

Las fábricas de todo el mundo están incrementando la producción de mascarillas para satisfacer la demanda

Employees produce protective face masks at a factory in Vietnam.Employees produce protective face masks at a factory in Vietnam.
Employees produce protective face masks at a factory in Vietnam.
Linh Pham/Getty Images

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Mientras tanto, las empresas de suministros médicos como 3M y Honeywell están incrementando la producción de mascarillas quirúrgicas para satisfacer la creciente demanda.

Prestige Ameritech, un fabricante de mascarillas de Texas, está entre las empresas estadounidenses que han enviado pedidos a gobiernos extranjeros a medida que el coronavirus se propaga a lugares como Hong Kong, Singapur y Taiwán.

"Tengo miles de correos electrónicos de personas en Asia", dijo Mike Bowen, el vicepresidente ejecutivo de la empresa, al The New York Times. "La semana pasada envié más de un millón de mascarillas a China. Eso es algo que nunca predije, que estaría enviando mascarillas a China".

Y Direct Relief, una organización sin fines de lucro de California que proporciona suministros médicos durante los desastres, está realizando envíos aéreos de más de 300.000 mascarillas a hospitales chinos, según The Wall Street Journal.

A medida que China refuerza la cuarentena de los residentes de Wuhan, es poco probable que la demanda de mascarillas disminuya pronto, independientemente de su eficacia.

"Hay poco daño en ello", dijo Eric Toner, un científico del Centro de Seguridad de la Salud de Johns Hopkins, a Holly Secon de Business Insider. "Pero no es probable que sea muy efectivo para prevenirlo".

Esta historia está basada en un episodio de "Business Insider Today". Ve el episodio completo aquí.

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