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La NASA acaba de encontrar tres nuevos planetas en nuestro universo, incluyendo una 'supertierra' y dos 'minineptunos'

Ilustración del telescopio TESS de la NASA
REUTERS / NASA
  • Según un informe publicado en la revista científica Nature Astronomy, el telescopio espacial Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA, ha descubierto tres nuevos exoplanetas.
  • Además de dos sub-Neptunos helados, el telescopio también halló un mundo rocoso aproximadamente un 25% mayor que la Tierra en cuanto a tamaño.
  • Las temperaturas más frías de uno de los dos sub-Neptunos podrían permitir que hubiese agua líquida acumulada en la superficie, generalmente considerada como un requisito clave para ser un planeta potencialmente habitable.
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Según un informe publicado en la revista Nature Astronomy, el telescopio espacial Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA), ha descubierto tres nuevos exoplanetas (planetas que orbitan alrededor de una estrella fuera de nuestro propio sistema).

Además de dos sub-Neptunos helados, apodados como TOI 270 c y TOI 270 d, el telescopio también encontró un planeta rocoso aproximadamente un 25% mayor que la Tierra en cuando a tamaño y 1,9 veces más denso que esta.

Todos los planetas están orbitando una estrella a 73 años luz de distancia en la constelación de Pictor, según la NASA.

Este planeta similar a la Tierra orbita muy cerca de la estrella, haciéndola increíblemente caliente, con una temperatura media de 254ºC.

Formación de sistemas solares en el Universo
El TESS fue lanzado en abril de 2018 para buscar nuevos planetas. Wikimedia Commons

Wikimedia Commons

"Un aspecto interesante de este sistema", ha dicho el coautor del estudio, el investigador Fran Pozuelos, "es que sus planetas se extienden a ambos lados de una brecha bien establecida en tamaños planetarios conocidos. Es poco común que los planetas tengan un tamaño entre 1,5 y dos veces mayor que el de la Tierra por razones probablemente relacionadas con su formación, pero este es un tema muy controvertido".

Uno de los sub-Neptunos, ambos con un tamaño de la mitad del que posee Neptuno, está ubicado en la zona donde vive la estrella, región en la que los planetas pueden crear potencialmente condiciones propicias para la vida.

La estrella, llamada Tess Object of Interest 270 (Objeto de Interés del TESS 270 o TOI 270 en su forma abreviada) es aproximadamente un 40% más pequeña que nuestro Sol en tamaño y masa, y su temperatura superficial es un tercio más fría que la de nuestra astro.

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"Este sistema es exactamente para lo que fue diseñado el TESS: planetas pequeños y templados que pasan o transitan frente a una estrella anfitriona inactiva, que carece de una actividad estelar excesiva, como las llamaradas", ha comentado el investigador principal Maximilian Günther, becario postdoctoral en el Instituto Kavli de Astrofísica e Investigación Espacial del Instituto Tecnológico (MIT) en Massachusetts.

Añadió: "Esta estrella es tranquila y está muy cerca de nosotros, por lo tanto, es mucho más brillante que las estrellas anfitrionas de sistemas similares. Con amplias observaciones de seguimiento, pronto podremos determinar la composición de estos mundos, establecer si las atmósferas están presentes y qué gases contienen, y mucho más".

Gráfico del sistema TOI 270 descubierto por el TESS
Gráfico que representa el sistema TOI 270 descubierto por el TESS. NASA's Goddard Space Flight Center/Scott Wiessinger

Según los científicos, el sistema TOI 270 descubierto por el TESS "está perfectamente situado en el cielo para estudiar las atmósferas de sus planetas exteriores con el futuro telescopio James Webb de la NASA".

La coautora de la investigación, una estudiante de doctorado de la Universidad de Chicago, Adina Feinstein, ha dicho: "Será observado por Webb durante más de medio año, lo que podría permitir estudios de comparación realmente interesantes entre las atmósferas de TOI 270 c y d".

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Los investigadores del equipo están especialmente intrigados por el planeta TOI 270 d, cuyas temperaturas más frías podrían permitir que haya agua líquida en la superficie debido a su distancia respecto a la estrella.

El equipo piensa que la temperatura media del planeta es de aproximadamente 65ºC, pero cree que su atmósfera puede ser demasiado espesa para albergar vida, ya que puede atrapar demasiado calor en su superficie.

El descubrimiento nos da una mayor comprensión de nuestro sistema solar

Los astrónomos esperan que los datos de los dos sub-Neptunos les ayuden a entender si los pequeños planetas rocosos similares a la Tierra están formados de la misma manera que los grandes planetas glaciares, lo que nos permitiría entender mejor nuestro sistema solar.

Nuestro propio sistema solar es peculiar ya que hay variaciones sustanciales tanto en el tamaño como en la composición de los planetas rocosos más pequeños localizados más cerca del Sol, tales como Mercurio, Venus, Tierra y Marte, y de aquellos planetas más grandes y helados incluyendo a Neptuno y Urano.

Desde que el TESS fue lanzado en abril del año pasado en busca de nuevos planetas, ya ha descubierto más de 850 nuevos planetas potenciales, 24 de ellos han sido confirmados como exoplanetas, según Exopanet Archive.

Después de concentrarse en el hemisferio sur del cielo, TESS está a punto de explorar su hemisferio norte.

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