La NASA elige Starship de SpaceX para llevar a sus próximos astronautas a la Luna

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Spacex; Britta Pedersen-Pool/Getty Images

  • La NASA ha concedido a SpaceX un contrato exclusivo para llevar a los primeros humanos a la Luna desde 1972.
  • La nave espacial Starship llevará a 2 astronautas a la Luna en 2024.
  • SpaceX, fundada por Elon Musk, se impuso a Blue Origin, de Jeff Bezos.
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La NASA ha elegido a SpaceX para llevar a sus astronautas a la Luna por primera vez desde 1972.

La agencia anunció el viernes este nuevo contrato de 2.900 millones de dólares (alrededor de 2.420 millones de euros al cambio actual).

Para lograr este objetivo, la NASA trabajará con SpaceX para convertir su mega nave espacial Starship en la más avanzada de la historia, y la primera totalmente reutilizable. Los responsables de la NASA afirman que Starship podría aterrizar con 2 astronautas en la Luna en 2024, como parte del programa Artemis de la agencia.

Ilustración del diseño del módulo de Starship que llevará a los astronautas de la NASA a la superficie lunar durante la misión Artemis.SpaceX
Ilustración del diseño del módulo de Starship que llevará a los astronautas de la NASA a la superficie lunar durante la misión Artemis.SpaceX

SpaceX

Con Artemis, la NASA pretende establecer una presencia permanente en la Luna. La visión de la agencia incluye hábitats lunares y una estación espacial en órbita lunar. Después, espera ampliar operaciones similares a Marte.

"No nos detendremos en la Luna. El objetivo a largo plazo de la NASA siempre ha sido enviar humanos a Marte. La Luna es un paso para llegar allí", dijo el viernes el administrador en funciones de la NASA, Steve Jurczyk, durante una reunión informativa.

Es un objetivo que la NASA comparte con el fundador de SpaceX, Elon Musk. Además de llevar astronautas a la Luna, Musk ha dicho que planea construir 1.000 naves estelares para llevar personas y carga a Marte y establecer un asentamiento allí.

Musk respondió al anuncio del viernes con un tuit lleno de emojis que decía simplemente: "¡La NASA manda!"

SpaceX se impuso a 2 competidores para conseguir el contrato: Blue Origin, fundada por el magnate de Amazon Jeff Bezos, y el contratista de defensa Dynetics. Se esperaba que la NASA eligiera a 2 de esos 3 para el nuevo contrato, pero se decidió por SpaceX.

La oferta de 2.900 millones de dólares de SpaceX era mucho más baja que los precios que ofrecían sus competidores, según la declaración de la NASA. El documento señala que SpaceX tiene previsto "autofinanciar y asumir el riesgo financiero de más de la mitad de las actividades de desarrollo y prueba", ya que la empresa quiere utilizar la nave estelar también para sus propias actividades comerciales.

El primer alunizaje en 50 años

El prototipo de nave estelar SN8 de SpaceX intenta aterrizar en las instalaciones de desarrollo de la compañía en Boca Chica, Texas, el 9 de diciembre de 2020.
El prototipo de nave estelar SN8 de SpaceX intenta aterrizar en las instalaciones de desarrollo de la compañía en Boca Chica, Texas, el 9 de diciembre de 2020.

Gene Blevins/Reuters

El contrato de la NASA prevé que SpaceX realice un vuelo de prueba completo y sin tripulación antes de que Starship transporte a ningún astronauta. Para esta demostración, Starship se lanzaría hacia la Luna utilizando su propulsor Super Heavy de 23 pisos, que SpaceX aún está desarrollando. A continuación, la nave sin tripulación tendría que demostrar que puede descender a la superficie lunar utilizando sus motores Raptor para controlar el aterrizaje. Todavía no está claro si el módulo de aterrizaje se elevará para volver a entrar en la órbita lunar o para regresar a la Tierra.

Si todo va bien, la NASA planea llevar a cabo una misión de demostración con tripulación en la que otra Starship alunizaría a 2 astronautas. Uno de ellos sería la primera mujer en llegar a la superficie lunar. La NASA se ha comprometido a enviar a un astronauta de color en una futura misión Artemis.

Para esa misión con tripulación, la NASA planea lanzar su propio megacohete hacia la Luna, con una tripulación de astronautas metida en la nave espacial Orion que se encuentra encima.

Representación artística del cohete Space Launch System despegando del Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida.
Representación artística del cohete Space Launch System despegando del Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida.

NASA/MSFC

Luego, una vez en la órbita lunar, Starship y Orion se reunirían para que 2 de los astronautas pudieran pasar al vehículo de SpaceX. Esa versión de la nave lunar contará con "una espaciosa cabina y 2 esclusas para los paseos lunares de los astronautas", dijo la NASA en un comunicado el viernes.

Tras el aterrizaje, el plan prevé que la pareja de astronautas pase una semana explorando la superficie lunar antes de que Starship los lance de vuelta a la nave Orion, donde sus compañeros les esperarían para regresar a la Tierra.

Starship aún no ha aterrizado sin explotar

De izquierda a derecha: las explosiones SN8, SN9 y SN10.
De izquierda a derecha: las explosiones SN8, SN9 y SN10.

Gene Blevins/Reuters; SPadre.com

SpaceX lleva desde el año pasado lanzando prototipos de naves estelares desde sus instalaciones de pruebas de cohetes en Boca Chica, Texas. Cuatro prototipos han volado a gran altura –al menos a 10 kilómetros del suelo–, pero todos han explotado o se han desmoronado al volver a la Tierra.

Sin embargo, los prototipos han demostrado con éxito que el vehículo puede volar y controlar su caída de vuelta a la Tierra utilizando 4 alerones.

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La empresa espera lograr el aterrizaje y poner la nave en órbita a finales de año. Es un plazo ambicioso, sobre todo porque la empresa probablemente tendrá que llevar a cabo una revisión medioambiental para obtener una licencia de lanzamiento orbital de la Administración Federal de Aviación.

"La NASA está proporcionando información a lo largo de este desarrollo y se está asegurando de que este sistema sea seguro para nuestros astronautas", dijo Lisa Watson-Morgan, jefa del programa del Sistema de Aterrizaje Humano de la agencia, en la sesión informativa del viernes.


"Confiamos en la asociación de la NASA con SpaceX para ayudarnos a lograr la misión Artemis, y esperamos continuar nuestro trabajo hacia el aterrizaje de astronautas en la Luna para preparar el próximo gran salto hacia Marte", añadió.

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