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"Ninguna imagen superará esto": los astrónomos del telescopio Hubble han creado una impresionante imagen del universo profundo a partir de 16 años de fotografías

The Hubble Space Telescope orbiting Earth in May 2009.
El telescopio espacial Hubble orbitando la Tierra en mayo de 2009. NASA/ESA

NASA/ESA

  • Unos astrónomos publicaron el jueves una imagen increíble usando datos del Telescopio Espacial Hubble durante 16 años.
  • La imagen del espacio, hecha a partir de 7.500 fotos, muestra una mancha apenas más pequeña que el tamaño de la luna en el cielo.
  • Los investigadores estiman que la imagen incluye 265.000 galaxias, algunas de las cuales aparecen tal y como existían hace 13.300 millones de años.
  • Las galaxias más tenues que se ven son 10.000 millones de veces más tenues de lo que los ojos humanos pueden ver.
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El jueves, un grupo de astrónomos publicó una nueva y asombrosa imagen del universo más profundo. La imagen, que se muestra en su totalidad al final de este post, contiene quizás 265.000 galaxias visibles amontonadas en una región más pequeña que el tamaño que la Luna aparenta tener en el cielo a la vista humana.

La imagen está compuesta por más de 7.500 fotos tomadas durante 16 años por el Telescopio Espacial Hubble, operado por la NASA y la Agencia Espacial Europea. Si el Hubble hubiera tomado las imágenes en una observación consecutiva, habría tardado 250 días.

"Ninguna imagen superará a ésta hasta que se lancen futuros telescopios espaciales como el James Webb", dijo en un comunicado de prensa Garth Illingworth, astrónomo de la Universidad de California en Santa Cruz (California, Estados Unidos).

La nueva imagen es parte de un proyecto en curso conocido como el Campo del Legado del Hubble. La idea es enfocar el escaso tiempo del Hubble y su increíble poder de resolución en una pequeña área del cielo nocturno, año tras año, y construir la imagen más profunda y completa del espacio. Esa pequeña encuesta se aplicará entonces al universo más grande para mejorar la comprensión de los astrónomos de la misma tanto en el espacio como en el tiempo.

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El proyecto comenzó en 1995 cuando el telescopio tomó su primera y famosa imagen del Campo Profundo del Hubble. Para esa foto, el Hubble apuntó a uno de los parches más oscuros del cielo nocturno y lo observó durante 10 días, tomando más de 340 fotos del lugar. Los científicos combinaron las imágenes en una imagen que reveló el resplandor de varios cientos de galaxias nunca antes vistas, ampliando nuestra comprensión de la escala y la historia del universo.

Un primer plano de la imagen de Campo Ultra Profundo del Hubble

Desde entonces, los astronautas han volado varias veces al Hubble para hacer reparaciones, actualizar las cámaras e instalar nuevo hardware, mejorando la visión del observatorio del espacio profundo.

Los astrónomos han explotado estas mejoras no sólo para mejorar la imagen original de Campo Profundo, sino también para ampliar la visión del espacio a su alrededor.

Un mapa muestra las diferentes observaciones del Hubble (contornos coloreados) que conforman su imagen de "campo profundo" (contorno blanco)
Un mapa muestra las diferentes observaciones del Hubble (contornos coloreados) que conforman su imagen de "campo profundo" (contorno blanco). NASA/ESA; G. Illingworth and D. Magee/University of California, Santa Cruz; K. Whitaker/University of Connecticut; R. Bouwens/Leiden University; P. Oesch/University of Geneva; Hubble Legacy Field team

http://hubblesite.org/image/4492/news_release/2019-17

"Ahora que hemos ido más allá que en estudios anteriores, estamos capturando muchas más galaxias lejanas en el mayor conjunto de datos jamás producido", dice Illingworth.

Los colores de la foto se extienden desde un poco más allá de los bordes de la visión humana -desde la luz ultravioleta hasta la luz cercana al infrarrojo- y contienen galaxias 10.000 millones de veces más tenues de lo que nuestros ojos desnudos pueden detectar.

Esto ofrece una visión más profunda que nunca del pasado: una mirada a las galaxias tal como existían hace 13.300 millones de años. Ese es el tiempo que les ha tomado su luz para alcanzar los sensores del Hubble y muestra un tiempo cerca de 500 millones de años después del nacimiento del universo.

Antes del Hubble, los mejores telescopios podían ver la luz de objetos a sólo 7.000 millones de años-luz de distancia.

Amplía las más de 200.000 galaxias vistas por el Hubble

Abajo, puedes explorar la imagen del Hubble a tamaño completo.

Si se imprimiera con una resolución de calidad fotográfica, se extendería más de 2,16 metros por cada lado.

Arrastra el cursor sobre la imagen para desplazarte de un lado a otro y amplía cualquier zona utilizando los botones +/-, usando los dedos sobre la pantalla de un smartphone o haciendo scroll con un ordenador.

"El Hubble ha pasado más tiempo en esta pequeña área que en cualquier otra región del cielo", dice el comunicado de prensa.

Los investigadores continuarán añadiendo y mejorando la imagen con nuevas observaciones del Hubble mientras el telescopio esté operativo. (Cuando el Hubble se apague, la NASA podría intentar sumergirlo en un "cementerio de naves espaciales" en el Océano Pacífico.)

Pero una vez que se lance el superpoderoso telescopio espacial James Webb y comiencen a funcionar los enormes observatorios terrestres, nuestra visión de este trozo de cielo nocturno - y el conocimiento de los confines más lejanos del espacio y el tiempo - simplemente mejorará.

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