Esto es lo que le pasa a tu cuerpo con el COVID persistente

Test PCR para detectar COVID-19.

REUTERS/Stephane Mahe

  • El COVID persistente puede afectar a cualquier recuperado de la infección con el SARS-CoV-2, independientemente de la gravedad de su caso. 
  • Esto es lo que podrías sufrir si tienes un caso de COVID prolongado o long COVID.
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La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha certificado en un nuevo informe que el COVID persistente se produce en personas con antecedentes de infección probable o confirmada por el SRAS-CoV-2, generalmente 3 meses después de la aparición de la enfermedad con síntomas que duran al menos 2 meses y no pueden explicarse por un diagnóstico alternativo.

Pero hasta hace tan sólo unos 10 días, los pacientes con COVID prolongado o long COVID ni siquiera tenían una definición oficial por parte de la Organización. 

En España, la Sociedad Española de Medicina General (SEMG) había descrito este síndrome como un complejo sintomático multiorgánico que afecta a aquellos pacientes que han padecido el COVID-19 y que permanecen con sintomatología pasadas 4 e incluso 12 semanas

No obstante, aún quedan muchas incógnitas por resolver sobre el COVID persistente. Los expertos no saben ni por qué aparecen estos síntomas persistentes —aunque ya hay varias teorías sobre la mesa—.

"La causa, a día de hoy, todavía no se conoce. Una de las teorías se basa en que la persistencia de los síntomas es por la persistencia del virus. Otra plantea que está relacionado con la exageración de la respuesta inmune", explica la Dra. Esther del Corral Beamonte, médico internista en el Hospital Royo Villanova (Zaragoza) y portavoz de la Sociedad Española de Medicina Interna (SEMI).

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Dado que aún se desconoce por qué aparece este complejo sintomático, los médicos podrían llegar a realizar más de 13 tipos de pruebas diferentes para diagnosticarlo y diferenciarlo de las secuelas de la enfermedad —que son consecuencia del daño orgánico o estructural—, según la SEMG. 

"Con las pruebas complementarias y accesibles a la población general a día de hoy —no digo biopsias cerebrales— a la mayoría de los pacientes generalmente no se les encuentra una causa orgánica que justifique la persistencia de síntomas", reconoce la doctora. 

Por lo general, afecta principalmente a mujeres de mediana edad, según 2 encuestas realizadas a pacientes con el síndrome. 

"Cuando hablamos de COVID prolongado, aunque puede afectar a cualquier persona de cualquier edad, sexo y condición, generalmente estamos ante pacientes que en el 50% de los casos tienen edades comprendidas entre los 36 y los 50 años (media de 43 años), el 79% u 80% son mujeres, y mayoritariamente no tienen comorbilidades asociadas previas al COVID-19", defiende la SEMG.

Los pacientes con COVID persistente pueden sufrir hasta más de 200 síntomas diferentes

Habitación de un paciente con COVID-19.

Las 2 encuestas anteriormente mencionadas, una internacional con más de 3.000 pacientes de 56 países diferentes y otra realizada en España con más de 1.800 afectados, sugieren que los casos de COVID persistente podrían registrar hasta 205 síntomas diferentes

La investigación realizada por médicos españoles y representantes del colectivo de pacientes Long Covid ACTS estima que los síntomas más comunes son la astenia (95,9%), la cefalea (86,5%), el estado de ánimo bajo (86,2%), la mialgia (82,8%), la disnea (79,3%), la diarrea (70,8%) y las palpitaciones (69,9%).

9 datos que definen a los pacientes con COVID prolongado

Mientras la OMS certifica que los síntomas más frecuentes son la fatiga, la dificultad para respirar —siempre que no se manifieste como una secuela de la enfermedady la disfunción cognitiva.  Y reconoce que pueden repercutir en el funcionamiento cotidiano

De facto, los afectados por el síndrome persistente pueden sufrir hasta 19 síntomas incapacitantes, según los datos recopilados en España. 

"La afectación del COVID prolongado (LC, por sus siglas en inglés) se ha subestimado en gran medida. Los pacientes experimentan síntomas multisistémicos que generan un impacto significativo en su vida", advierten los autores del estudio. 

De media, los casos de COVID prolongado sufren hasta 36 síntomas persistentes en 6 sistemas u órganos afectados durante 6 meses, según una encuesta realizada en España

Sanitario con un paciente con COVID-19.

En el 95,9% de los casos, los pacientes afectados pueden sufrir síntomas sistemáticos. 

Aunque también podrían presentar problemas neurológicos (86,5%), psicológicos (86,2%), del aparato locomotor (82,8%) —al que pertenecen la mayoría de síntomas incapacitantes—, respiratorios (79,3%) y digestivos (70,8%).

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Según la encuesta realizada en España, de media, los afectados presentan 36 afecciones en 6 áreas sintomáticas durante más de 6 meses (185 días)

Aunque la encuesta internacional sugiere que persisten durante este mismo periodo más de 13 síntomas en 9 sistemas u órganos afectados.  

Los síntomas pueden prolongarse tras la enfermedad o aparecer incluso meses después del contagio

Médicos atienden a un paciente con COVID-19.

"Los síntomas pueden ser de nueva aparición, tras la recuperación inicial de un episodio agudo de COVID-19 o persistir desde la enfermedad inicial. Pueden fluctuar o recaer con el tiempo", explican los expertos de la OMS. 

Además, señala el informe de la SEMG, en el caso de los pacientes con COVID prolongado no se puede identificar, más allá de la fluctuación de los síntomas, un momento en el que la enfermedad se dé por superada.

"Sabemos que uno puede desarrollar nuevos síntomas de 6 meses a un año después de recuperarse del COVID", explica el doctor NK Arora, jefe del Grupo de Investigación de Operaciones, parte del grupo de trabajo nacional establecido por el Consejo Indio de Investigación Médica en respuesta al COVID-19 a The Hindu.

6 datos que diferencian un caso de COVID persistente de las secuelas que deja la enfermedad

Algunos de estos síntomas podrían ser a fatiga (58%), los dolores de cabeza (44%), trastornos de la atención (27%), la caída del cabello (25%) y la disnea (24%), según un estudio publicado en medRxiv.

Para aquellos casos en los que el síndrome se manifiesta meses después de la infección, según una investigación preliminar, 5 afecciones del COVID-19 podrían ser predictivos de un caso prolongado: también la fatiga, la cefalea, la disnea, la afonía o la voz ronca y los dolores musculares —varios de los síntomas más comunes de la enfermedad y del síndrome del COVID persistente—. 

Afecta tanto a personas asintomáticas o con casos leves como a pacientes graves de COVID-19

Paciente con COVID-19.

Las distintas estimaciones realizadas sobre los infectados con SARS-CoV-2 que podrían tener un caso de COVID persistente valoran que hasta un 80% de los recuperados podrían verse afectados

Además, solo un 27% o 48% de los pacientes con COVID persistente, según la encuesta internacional y la española, tienen una PCR diagnóstica realizada y positiva. Sin embargo, casi todos los pacientes con secuelas han tenido acceso a la realización de una PCR. 

"Hay un montón de síntomas que aparecen incluso en quienes han podido pasar el COVID de forma leve —cansancio, debilidad muscular o molestias articulares, alteraciones psicológicas, trastorno del sueño, taquicardias, palpitaciones— que se están viendo en un porcentaje que varía entre el 30% y el 80%", señala el Dr. Alejo Erice Calvo-Sotelo, médico especialista en Medicina Interna.

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Esto pone en evidencia que el COVID persistente puede afectar a casi cualquier persona, independientemente de su caso. 

"Aunque la mayor parte de los casos de infección por COVID son leves y breves en el tiempo, un pequeño grupo de enfermos pueden presentar una situación de infección persistente por COVID", reconoce el Dr. Javier Flandes, neumólogo del Servicio de Neumología del Hospital Universitario Fundación Jiménez Díaz de Madrid, miembro de Top Doctors.

De hecho, tal y como mencionaban los expertos de la SEMG con anterioridad, la mayoría de los pacientes afectados no presentan comorbilidades. Es decir, no cumplen siempre uno de los factores de riesgo de un caso de COVID-19 grave

Según la guía clínica de la SEMG, mayoritariamente se está ante 3 grandes tipos de pacientes: en los que predomina la afectación del nervio vago, con sintomatología que cursa en forma de brotes y con alteración de la inmunidad y más afecciones neurocognitivas.

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