Cómo TikTok y su matriz ByteDance podrían verse afectadas por la represión tecnológica de China y sus planes para regular los algoritmos

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REUTERS/Dado Ruvic

  • China está tomando medidas enérgicas contra las empresas de redes sociales como ByteDance que operan dentro de sus fronteras.
  • Quiere regular la seguridad de los contenidos y los datos, y controlar los algoritmos de plataformas como Douyin.
  • Aunque las nuevas normas son locales y no afectan a la aplicación TikTok, el control más estricto del Gobierno sobre ByteDance podría cambiar el funcionamiento de la compañía.
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China está ejerciendo un mayor control sobre las grandes empresas tecnológicas, y ByteDance, la empresa matriz de TikTok, no es una excepción.

En los últimos meses, el Gobierno chino ha publicado una serie de nuevas normativas que están transformando el modo en que las empresas operan dentro de sus fronteras. Muchos de estos cambios afectarán a la forma en que se consumen los contenidos en las redes sociales y en las plataformas de contenidos como Douyin, la aplicación similar a TikTok de ByteDance para el mercado chino. 

"Las redes sociales son un ámbito de actuación que el Gobierno quiere regular cada vez más estrictamente", afirma Shehzad Qazi, director general de la empresa de investigación China Beige Book. "Cuánta exposición quieren que tengan sus adolescentes y jóvenes a estas formas de entretenimiento... Quieren limitarlo". 

El Gobierno chino ha introducido recientemente una serie de iniciativas para regular el funcionamiento de los algoritmos tecnológicos, cómo se almacenan y gestionan los datos y qué tipo de contenidos pueden compartirse con sus ciudadanos en casa. En febrero, comenzó a exigir a los creadores de redes sociales que obtuvieran permisos del Gobierno para hablar de ciertos temas que se consideran sensibles, por ejemplo.

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Al igual que otras grandes plataformas tecnológicas, ByteDance ha ido ajustando tanto sus productos como su estructura administrativa para apaciguar a los reguladores. 

En agosto, tres organismos vinculados al Gobierno chino adquirieron una participación financiera del 1% y un puesto en el consejo de administración de la entidad ByteDance Technology de Pekín, según publicó The Information. Un portavoz de ByteDance afirmó que no tienen ninguna presencia en los negocios de ByteDance fuera del país.

En septiembre, ByteDance anunció que limitaría el uso de Douyin a 40 minutos al día para los niños menores de 14 años. La medida se tomó tras la decisión del gobierno de restringir el tiempo que los niños del país pueden pasar jugando a los videojuegos.

Una amenaza para la independencia del algoritmo

Uno de los cambios más importantes para ByteDance podría derivarse de la propuesta del Gobierno chino de regular los algoritmos y controlar lo que ven los consumidores, incluyendo la posibilidad de que los usuarios de las aplicaciones puedan desactivar los algoritmos de recomendación.

Además, un grupo heterogéneo de congresistas de la Cámara de Representantes de Estados Unidos está examinando un proyecto de ley que obligaría a las plataformas tecnológicas a ofrecer a los usuarios opciones de algoritmos no personalizados, según informa Axios.  

"TikTok y Douyin se basan totalmente en los algoritmos", explica a Business Insider Martin Chorzempa, investigador principal del Instituto Peterson de Economía Internacional. "Es su salsa secreta".

También es posible que haya una mayor supervisión de los tipos de contenido que los algoritmos de las aplicaciones de ByteDance hacen llegar a los espectadores, centrándose en lo que Xi Jinping llama "energía positiva", explican los expertos a Business Insider. Se trata de una directiva vaga, pero, en general, se refiere a historias positivas sobre el país y su liderazgo. Algo que critique el impacto de una política gubernamental, por ejemplo, no sería "energía positiva". 

"Es un cambio para no limitarse a borrar el contenido que no le gusta a Pekín, y dar un paso para difundir el contenido que sí le gusta y promoverlo", dice Chorzempa refiriéndose a empresas que alojan contenido en internet como ByteDance. 

TikTok sólo se ha visto afectada indirectamente por la represión

Mientras que Douyin y otras aplicaciones de ByteDance se han visto directamente afectadas por la presión reguladora del Gobierno chino, TikTok, que no está disponible para los consumidores chinos, se ha librado en gran parte. 

"Estas normas chinas se aplican en China a los productos que sirven a los usuarios chinos", señala Chorzempa.

ByteDance ha reorganizado recientemente su equipo de dirección en seis unidades de negocio diferentes, añadiendo una capa adicional de separación entre productos como TikTok y Douyin. El fundador de la empresa, Zhang Yiming, dejó de ser presidente poco después del cambio organizativo.

"TikTok es una empresa bastante complicada", afirma Peter Cowhey, decano de la Escuela de Política y Estrategia Global de la Universidad de California en San Diego y antiguo funcionario del Gobierno estadounidense. 

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"Su modelo de negocio trata de ser específico para cada contexto en su oferta de contenidos cortos. Así, TikTok en Brasil es diferente a TikTok en Estados Unidos, y así sucesivamente. No es una empresa con un conjunto estándar de marcos legales. Es una empresa muy diferente que responde a las circunstancias locales de cada país".

Dicho esto, sigue habiendo confusión, tanto entre los expertos como entre los conocedores de TikTok, sobre el grado de influencia que ByteDance y el Gobierno chino tienen sobre TikTok.

Un empleado estadounidense de TikTok ha declarado a Business Insider que no ha notado ningún impacto en su trabajo diario desde que comenzó la represión tecnológica de China. Pero el empleado asegura que el equipo directivo de ByteDance parece preocuparse más por la presión política de China que por la de Estados Unidos, y cita como ejemplos la decisión de la empresa de abrir un puesto en el consejo de administración al Gobierno chino y su elección de no nombrar a un consejero delegado afincado en Estados Unidos para sustituir a Kevin Mayer en TikTok. El empleado, cuya identidad conoce Business Insider, ha hablado bajo condición de anonimato para evitar represalias.

"Como el Gobierno chino ejerce un control sobre la empresa matriz de varias maneras, incluso ocupando un puesto en el consejo de administración, hace que la cuestión de la gestión efectiva de TikTok sea aún más difícil", explica Cowhey.

Esto será especialmente importante si la presión política en Estados Unidos vuelve a aumentar.

Aunque el presidente Biden firmó una orden ejecutiva en junio revocando los intentos de Trump de bloquear las operaciones de TikTok en Estados Unidos siendo de propiedad china, los expertos dicen que la presión regulatoria relacionada con la seguridad de los datos probablemente continuará de una u otra manera.

TikTok no ha respondido a una solicitud de comentarios de Business Insider. Su jefe de política pública para el continente americano, Michael Beckerman, dijo al Congreso de EEUU el mes pasado que la compañía no comparte información con el Gobierno chino.

"TikTok es sólo una de las diversas áreas en las que estamos esperando a ver qué quiere hacer realmente la administración [estadounidense]", subraya Qazi. "Puedo decirte que la gente del Congreso va a estar absolutamente preocupada. Y si muy pronto no hay movimiento en algunas de estas cosas por parte de la Administración, bueno, lo más seguro es que los congresistas estadounidenses empiecen a hacer ruido al respecto".

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