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La ciencia está a punto de revelar la primera foto de un agujero negro supermasivo: esto es lo que esperamos descubrir

An artist's illustration of a supermassive black hole.
NASA/JPL-Caltech/Reuters
  • Los científicos todavía tienen mucho que aprender sobre los agujeros negros, los espacios en el centro de cada gran galaxia de donde nada puede escapar.
  • Debido a que los agujeros negros devoran la luz, conseguir fotografiar uno parece una misión imposible.
  • Por primera vez, los científicos están listos para revelar una fotografía de un agujero negro supermasivo que es millones, quizás miles de millones, de veces más masivo que el sol.
  • La imagen podría confirmar o desmantelar nuestras antiguas sospechas sobre estas masas misteriosas.

Se dice que el corazón de cada gran galaxia contiene un agujero negro supermasivo: un lugar donde cualquier cosa, incluyendo la luz, puede ser devorada hasta el punto de no retorno.

Durante años, los científicos han luchado por capturar una de estas masas mortales en cámara, ya que la ausencia de luz las hace casi imposibles de ver.

Ahora, por primera vez, se espera que un grupo de científicos del proyecto internacional Event Horizon Telescope (EHT) revele al público una fotografía de un agujero negro.

El proyecto EHT, que se basa en datos de una red mundial de telescopios, comenzó a recopilar información sobre los agujeros negros en 2006. La imagen que será lanzada el 10 de abril es el resultado de observaciones que comenzaron dos años antes.

Our closest black hole won't do us any harm. It's about 26,000 light-years away from Earth.

Como todos los agujeros negros, los supermasivos se forman cuando las estrellas se derrumban sobre sí mismas al final de su ciclo de vida. De media, son millones de veces más masivas que el sol.

La imagen del 10 de abril mostrará uno de los dos agujeros negros supermasivos: Sagitario A* de nuestra Vía Láctea o M87 de la galaxia vecina Virgo A. Se dice que Sagitario A* es 4 millones de veces más masivo que el sol y se encuentra a unos 26.000 años luz de la Tierra. Se dice que el M87 es 3.500 millones de veces más masivo que el sol y está a unos 54 millones de años luz de la Tierra.

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Hasta ahora, nuestra comprensión de estos agujeros negros se basa en representaciones o modelos producidos por artistas y científicos. Aunque los científicos no puedan ver un agujero negro por sí solos, son capaces de detectar las estrellas y el gas que lo orbitan, que emiten ondas de radio que pueden ser capturadas por un telescopio de alta potencia.

Esto ha dado forma a nuestra visión común de una esfera oscura rodeada por un anillo brillante o una media luna de luz.

A black hole rendering shows a crescent, not a ring, of light.
Alain Riazuelo, French National Research Agency, via Wikipedia

Alain Riazuelo of the French National Research Agency, via Wikipedia

"A medida que una nube de gas se acerca al agujero negro, se acelera y se calienta", explicó Josephine Peters, astrofísica de la Universidad de Oxford, a Business Insider en octubre. "Brilla más fuerte cuanto más rápido y más caliente se pone. Eventualmente, la nube de gas se acerca lo suficiente como para que la atracción del agujero negro la estire en un arco delgado".

Dos de las teorías más notables sobre los agujeros negros provienen de los físicos Albert Einstein y Stephen Hawking. Antes de morir en 2018, Hawking postuló que "los agujeros negros no son tan negros como llos pintan", porque ciertas partículas podrían escapar.

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Pero según la teoría de la relatividad general de Einstein, un agujero negro es tan masivo y gira tan rápidamente que distorsiona el espacio-tiempo, asegurando que nada pueda liberarse de su atracción gravitacional. La teoría también dice que estas fuerzas crean una sombra única en la forma de un círculo perfecto, es decir, la esfera oscura en el centro. La fotografía de EHT podría confirmar o negar esta suposición largamente sostenida.

Aunque los agujeros negros no están lo suficientemente cerca como para representar un peligro para la Tierra, siguen siendo una ventana a algunos de los mayores misterios de la ciencia. Determinar cómo son en la vida real es un paso sin precedentes hacia la comprensión de la naturaleza de nuestro universo.

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