¿Energía nuclear para minar otros planetas? Rolls-Royce desarrolla un reactor en miniatura para impulsar actividades mineras en la Luna y Marte

Diseño del proyecto energético de Rolls-Royce.
Diseño del proyecto energético de Rolls-Royce.

Rolls-Royce.

  • Rolls-Royce ya desarrolla un reactor nuclear en miniatura para impulsar actividades mineras en el Espacio, según ha publicado The Mail on Sunday.
  • La empresa británica quiere exportar sus proyectos energéticos actuales a la Luna o Marte para impulsar la minería espacial.
  • La minería espacial ya es una realidad en la que multitud de grandes empresas y startups se han aventurado.
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Rolls-Royce se une a la carrera para la exploración espacial. La empresa británica lleva algún tiempo desarrollando un plan energético nuclear limpio en Reino Unido, pero ahora quieren exportar ese modelo al Espacio.

Según ha publicado The Mail on Sunday, Rolls-Royce ya se encontraría trabajando en un reactor nuclear en miniatura para alimentar teóricos proyector mineros en otros planetas o asteroides.

El gigante británico de ingeniería y la Agencia Espacial de Reino Unido lanzaron a principios de este año un estudio sobre las posibles aplicaciones de la energía nuclear en la exploración espacial. Aunque se centraba en las opciones de usarla para impulsar los cohetes, ahora se sabe que también han explorado las opciones mineras.

Los principales escenarios que, de momento, trabaja Rolls-Royce son la Luna y Marte. Precisamente los dos objetivos prioritarios para la NASA y las grandes compañías de exploración espacial como Space X o Blue Origin.

En ese sentido se ha pronunciado el jefe de la división de defensa de la compañía, Dave Gordon, al alabar el trabajo de las empresas fundadas por Jeff Bezos y Elon Musk. Gordon considera que, debido a las ambiciones de estas gigantes de la exploración espacial, actualmente existe "una demanda" en estos lugares.

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El directivo ha concretado en The Daily on Sunday que la idea es usar el mismo reactor nuclear que impulsaría los cohetes por el Espacio para el complejo minero. Es decir, redistribuir la energía generada en el cohete hacia  "la perforación, el procesamiento y el almacenamiento" de los recursos.

Diseño de los reactores nucleares de Rolls-Royce.

Rolls-Royce.

Según las estimaciones de Gordon, el proyecto requeriría inversiones de "cientos de millones" de euros, aunque podría abaratarse gracias a que ya llevan tiempo trabajando en soluciones energéticas en la Tierra que podrían encajar en el Espacio.

La minería espacial, un negocio millonario

En los últimos años han surgido multitud de empresas con el objetivo de lanzarse a la exploración espacial y la minería de asteroides y planetas.

Entre las estimaciones más populares se calcula que existen alrededor de un millar de asteroides con recursos que valdrían miles de millones de euros, si no más. Los materiales presentes más codiciados están el oro, platino y cobalto.

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En lo que respecta a la Luna y Marte, ya existen varios proyectos para asentarse, colonizarlos y, si es posible, levantar proyectos de minería. China, por ejemplo, planea construir una base lunar entre 2036 y 2045 que intentará usar como base de operaciones mineras.

Otro de los proyectos más ambiciosos es el Blue Origin. El plan de la compañía es comenzar la colonización de Marte a partir de 2022. Mediante la instalación de cápsulas que imiten las condiciones de vida de la Tierra.

La empresa utilizaría la extracción de recursos naturales en el planeta rojo como método de financiación para hacer frente a los enormes costes económicos y materiales que requeriría.

La energía nuclear como motor de la exploración espacial

La energía nuclear no es una recién llegada a la exploración espacial. El robot Perseverance que aterrizó en febrero en Marte, está impulsado por energía nuclear que le permitirá mantenerse en funcionamiento durante 14 años.

Muchas de las misiones enviadas por la NASA estaban impulsadas por energía solar generada por las placas que contenían robots como Spirit y Opportunity. Pero las tormentas de polvo y arena en la superficie de Marte ralentizaban su actividad.

Gordon ha declarado al The Daily on Sunday que la energía nuclear era "la opción obvia de fuente de energía". La mayor distancia con el Sol y la inestabilidad del clima en la superficie de otros planetas como Marte podrían frenar la generación de energía en el Espacio.

A pesar de que actualmente se trata de energía de fisión nuclear, si la tecnología logra asentar la fusión nuclear —mucho menos radiactiva y contaminante— los beneficios pueden ser enormes. 

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