Respuestas a 9 preguntas cruciales sobre las variantes del coronavirus que se están extendiendo por todo el mundo

Análisis de las variantes del coronavirus.

Samantha Lee/Business Insider

  • Los expertos de todo el mundo están estudiando los riesgos que pueden plantear las 3 nuevas variantes del coronavirus.
  • Una de ellas, identificada por primera vez en Reino Unido, otra en Sudáfrica y una en Japón, son probablemente más contagiosas que la cepa original.
  • Han causado un incremento de los casos y el bloqueo de las 3 naciones.
  • Estas son 9 preguntas clave sobre las variantes, con sus respectivas respuestas.
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Los expertos investigan urgentemente 3 variantes diferentes de coronavirus —identificadas por primera vez en Reino Unido, Sudáfrica y Japón— que han incrementado los casos de COVID-19 y se están extendiendo rápidamente por todo el mundo.

Los servicios de salud de Reino Unido corren el riesgo de verse desbordados en pocas semanas, mientras aumenta el número de nuevas infecciones.

Algunos hospitales de Londres ya se han quedado sin oxígeno, esencial para mantener con vida a las pacientes con coronavirus. 

Por su parte, Japón ha declarado el estado de emergencia en Tokio en medio de un aumento de los casos de la variante, que fue introducida en el país por viajeros procedentes de Brasil, donde también se propaga con rapidez.

Sudáfrica endureció sus restricciones de cierre el 29 de diciembre, debido a una variante que causó un aumento de los positivos.

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A menudo, los pequeños cambios genéticos que un virus sufre cuando se replica, llamados mutaciones, no afectan su comportamiento.

Pero estas 3 variantes de coronavirus, cada una evolucionada por separado, parecen haber desarrollado características similares que afectan a la forma en la que el virus se propaga.

Todas ellas contienen mutaciones en el código de su proteína espiga —también conocida como proteína pico o S—, la parte que el virus utiliza para adherirse al receptor de las células humanas.

Las alteraciones en esta área podrían permitir que el virus infectara a más células. Además, dicha proteína es también el objetivo de las vacunas COVID-19 desarrolladas por Moderna, Pfizer-BioNTech y AstraZeneca.

Con una información que cambia frecuentemente, hemos recopilado una lista de todo lo que sabemos hasta ahora sobre las variantes, respondiendo a 9 preguntas clave sobre las cepas.

Esto es lo que sabemos hasta ahora

La información disponible sobre la variante identificada por las autoridades japonesas, denominada P.1, se limita a su composición genética, por lo que se ha excluido de ciertas cuestiones. 

La variante encontrada en Reino Unido se llama B.1.1.7 o VUI 20212/01 —que está bajo investigación, año 2020, mes 12, variante 01—.

La identificada en Sudáfrica se llama 501Y.V2 —después de su mutación clave— o B.1.351.

Las variantes fueron detectadas por primera vez en Reino Unido, Sudáfrica y Japón 

  • Reino Unido - B.1.1.7

B.1.1.7 fue detectada por primera vez en 2 personas en el sudeste de Inglaterra. Se notificó a la Organización Mundial de la Salud (OMS) el 14 de diciembre.

B.1.17 ha sido identificado en 51 países de todo el mundo, incluyendo España.

  • Sudáfrica - 501.Y.V2

501.Y.V2 fue descubierta por primera vez en la Bahía de Nelson Mandela, Sudáfrica, en muestras que datan de principios de octubre de 2020. Se informó a la OMS el 18 de diciembre.

En Reino Unido se identificaron 2 casos de 501.Y.V2, el 22 de diciembre, en personas que habían estado en contacto con alguien que había viajado desde Sudáfrica.

501.Y.V2 se ha encontrado en 12 países de todo el mundo.

  • Japón - P.1

La variante hallada en Japón se detectó por primera vez en 4 personas, que habían viajado desde Brasil, el 2 de enero. Fue identificada por el Instituto Nacional de Enfermedades Infecciosas el 6 de enero, e informada a la OMS ese fin de semana.

No se sabe hasta dónde se ha extendido.

Wendy Barclay, profesora de Enfermedades Infecciosas en el Imperial College de Londres (Reino Unido) dijo a Science Media Centre, el 15 de enero, que hay otras variantes que pueden haberse originado en Brasil. Algunas de ellas han llegado a Reino Unido, asegura.

Las variantes son más contagiosas

Se cree que la variante B.1.1.7, que se encontró por primera vez en Reino Unido, es entre un 30% y un 50% más contagiosa que otras formas del virus, según las estimaciones de Public Health England.

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Esto significa que es 30-50% mejor en la propagación de persona a persona que otras variantes del coronavirus.

Se cree que el 501.Y.V2 es más contagioso aún, porque se ha convertido en la cepa más común en personas con COVID-19 en Sudáfrica. 

No se sabe con precisión por qué las variantes son más contagiosas

La investigación está en curso, pero las teorías actuales explican que ambas variantes tienen cambios en la proteína espiga, lo que significa que podrían infectar a las células más fácilmente.  

Los hisopos de personas infectadas con B.1.1.7 y 501.Y.V2 también parecen tener más partículas virales que el virus original, lo que se conoce como una carga viral más alta. Cuantas más partículas virales expulse una persona infectada, más probabilidades hay de que infecten a otros.

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La variante que se encontró por primera vez en Sudáfrica, 501.Y.V2, ha demostrado en los primeros estudios de laboratorio que puede evitar a los anticuerpos producidos por el organismo para combatir la infección.

Si esto ocurre en los seres humanos, podría significar que infecta más fácilmente a las personas y podría aumentar la probabilidad de reinfección.

Una mutación llamada E484K podría ser responsable de esto —la variante de Brasil identificada en Japón también lo tiene—. B.1.1.7, la variante encontrada por primera vez en Reino Unido, no tiene esta mutación en particular.

La asistente médica April Massaro da la primera dosis de la vacuna COVID-19 de Pfizer y BioNTech a la enfermera Alice Fallago, en el Hospital Desert Valley, el jueves 17 de diciembre de 2020, en Victorville, California, EEUU. La asistente médica April Massaro da la primera dosis de la vacuna COVID-19 de Pfizer y BioNTech a la enfermera Alice Fallago, en el Hospital Desert Valley, el jueves 17 de diciembre de 2020, en Victorville, California, EEUU.
La asistente médica April Massaro da la primera dosis de la vacuna COVID-19 de Pfizer y BioNTech a la enfermera Alice Fallago, en el Hospital Desert Valley, el jueves 17 de diciembre de 2020, en Victorville, California, EEUU.

Irfan Khan / Los Angeles Times via Getty Images

Probablemente no son más mortales

Las variantes en la actualidad no parecen causar enfermedades más graves, según las declaraciones de la OMS, del pasado 11 de enero.

Sin embargo, una variante más contagiosa podría causar más muertes, porque más personas contraen la enfermedad.

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Adam Kucharski, profesor asociado de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, Reino Unido, ha explicado a Insider por qué la capacidad de propagarse más fácilmente podría hacer que la variante sea más peligrosa que una cepa más mortal.

El comportamiento humano puede ayudar a evitar que se propaguen

La OMS ha dicho que, dado que las variantes son más contagiosas, todo el mundo debería tomar el doble de precauciones para detener su propagación, como el distanciamiento social, el lavado de manos, el uso de mascarillas y el evitar las multitudes.

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"El comportamiento humano tiene un efecto muy grande en la transmisión —probablemente mucho mayor que cualquier diferencia biológica en las variantes del SARS-CoV-2—", ha insistido previamente a Insider Paul Bieniasz, virólogo del Instituto Médico Howard Hughes, EEUU.

Las vacunas probablemente funcionarán

Es demasiado pronto para saberlo con certeza, pero parece poco probable que las mutaciones hagan que las vacunas sean totalmente inútiles

Todas las vacunas disponibles apuntan a la proteína espiga del nuevo coronavirus.

La proteína pico tiene múltiples puntos que causan diferentes respuestas inmunológicas en el cuerpo. Las mutaciones podrían afectar a algunos de los picos, pero es poco probable que afecten a todos.

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Las vacunas existentes también podrían ser actualizadas y adaptadas a una nueva variante en semanas o meses.

Pfizer dijo el 8 de enero que su vacuna debería funcionar contra las variantes que contienen ciertas mutaciones, después de probar una variante hecha en el laboratorio. La variante, sin embargo, no era la variante exacta encontrada en Reino Unido o Sudáfrica.

  • B.1.1.7 - encontrada por primera vez en Reino Unido

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  • 501.Y.V2 - identificada por primera vez en Sudáfrica

Los estudios sugieren que la variante puede escapar de algunos anticuerpos en el laboratorio - los investigadores aún no saben cómo, o si esto afectará a lo bien que funcionan las vacunas. 

Tulio de Oliveira, que dirige el esfuerzo científico de Sudáfrica para comprender la variante, reconoció a Financial Times que su grupo piensa que la vacuna podría ser un poco menos eficaz, pero es optimista.

"Entre todas las variedades de vacunas que están llegando al mercado, todavía tenemos la firme creencia de que algunas de ellas serán muy eficaces", dice de Oliveira.

Las variantes podrían afectar más a los jóvenes

Los expertos creen que la variante B.1.1.7 podría afectar más a los niños que las variantes anteriores, pero todavía hacen falta más evidencias científicas. 

También hay evidencia anecdótica de que una mayor proporción de jóvenes sanos se han presentado en los hospitales de Sudáfrica con COVID-19 grave.

Los tratamientos para COVID-19 todavía podrían funcionar

Actualmente no hay pruebas que sugieran que las mutaciones B.1.1.7 signifiquen que los tratamientos a COVID-19 sean menos eficaces contra esta variante.

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Los científicos creen que una mutación encontrada en la variante identificada por primera vez en Sudáfrica, podría significar que ciertos fármacos basados en anticuerpos no sean tan eficientes.

Pero la dexametasona, un esteroide, probablemente seguiría funcionando igual de bien.

La variante encontrada en Reino Unido ha sido identificada en España, pero no las otras 2 variantes

La única variante identificada en España, hasta ahora, ha sido la detectada en Reino Unido. En total, se han reportado 70 casos confirmados, hasta el 11 de enero

Tampoco se han detectado casos conocidos de 501Y.V2, la variante identificada en Sudáfrica.

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Esto podría deberse simplemente a que la secuenciación genética no está suficientemente extendida.

No se conocen casos de P.1, la variante de Brasil identificada por primera vez en Japón, en España. 

Hay una nueva variante, identificada en Ohio, EEUU

Una nueva variante, llamada COH.20G/501Y, fue identificada por los científicos de Ohio, EEUU, este miércoles. 

Tiene una mutación idéntica a B.1.1.7, según la Universidad Estatal de Ohio. Los investigadores creen que evolucionó por separado a B.1.1.7 y 501Y.V2. Aún no se sabe cuántas personas tienen la cepa.

"Es importante que no reaccionemos exageradamente a esta nueva variante hasta que obtengamos datos adicionales", llama a la calma Peter Mohler, coautor del estudio y director científico del Centro Médico Wexner de la Estatal de Ohio, EEUU.

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