Simulation City, así es el mundo virtual creado por Waymo para probar sus coches autónomos

Waymo fue la primera compañía en lanzar un servicio de transporte con coches autónomos en 2018.
Waymo fue la primera compañía en lanzar un servicio de transporte con coches autónomos en 2018.

REUTERS/Caitlin O’Hara

  • Simulation City es el mundo virtual diseñado por Waymo para probar sus coches autónomos.
  • La empresa recrea detalles como gotas de agua o el reflejo de la luz para lograr un escenario ajustado a la realidad.
  • Sus vehículos virtuales han recorrido más de 24.000 millones de kilómetros.
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Igual que Los Sims han servido a muchos aspirantes a arquitectos para dar rienda suelta a su creatividad y probar distintos estilos de construcción, Waymo —la filial de coches autónomos de Google— recurre a Simulation City para imaginar posibles escenarios en carreteras y aplicar las lecciones al mundo real.

Simulation City es el simulador de carretera diseñado por Waymo para "evolucionar las habilidades de conducción de su software, Waymo Driver, de diferentes maneras". En este mundo virtual, Waymo afirma poder expandir el número de kilómetros que recorre en el mundo real, prepararse para eventos inusuales y evaluar posibles reacciones a los mismos.

Con una sencilla interfaz que recuerda a los 8 bits del videojuego de Atari, Night Driver, Waymo rodea sus taxis y camiones autónomos de cubos verdes que imitan tipos de conducción y posibles percances ante los que responder.

La empresa de vehículos autónomos reveló su mundo virtual en primicia a The Verge, medio ante el que su director de producto, Ben Frankel, declaró: "La forma en que esperaría que evolucione la plataforma es una en la que se pueda tener una idea de las tasas de diferentes incidentes y eventos que ocurren en una ciudad en la que no hemos conducido todavía, antes de que nos asentemos en ella".

La esperanza de Frankel de poder simular un escenario de la vida real en su simulador con tanta fidelidad parte de la premisa de que un día de simulación de Waymo equivale "a más de 100 años en el mundo real".

Waymo afirma en su blog que en Simulation City sus vehículos suman al cuentakilómetros 32 millones de kilómetros por día. La compañía asegura que hasta la fecha ha circulado por más de 24.000 millones de kilómetros de carretera virtuales.

En comparación, sus coches han recorrido 32 millones de kilómetros en carreteras físicas.

Tal cantidad de kilómetros virtuales es posible, según Waymo, porque su integración dentro de la familia Alphabet les permite usar infraestructura técnica de última generación que mantiene su flota digital en velocidad de crucero las 24 horas de días, los 7 días de la semana.

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Sus coches virtuales, indica la empresa en su blog, pasan por los mismos escenarios que sus coches autónomos y experimentan las mismas escenas.

La ventaja es que en el mundo ficticio, Waymo añade componentes de peligro como distracciones de otros conductores o frenazos de emergencia para analizar los posibles resultados finales.

Un elemento importante de esta simulación, no obstante, es que no sólo busca añadir kilómetros al volante de sus conductores digitales.

"Si nuestro Waymo Driver en Simulation City está conduciendo con llovizna en Detroit al atardecer, podemos recrear gotas de lluvia en nuestros sensores e incluso simular otros detalles como el oscurecimiento o el reflejo de la luz", descubre la empresa.

Como parte de su investigación y como muestra del compromiso con la seguridad que Waymo promete tener, la empresa publicó en marzo una investigación sobre cómo evitaban atropellos de humanos.

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En el informe de la empresa se detalla cómo replicaron 72 accidentes mortales ocurridos en carreteras públicas, probando sus vehículos cada vez en un rol distinto dentro del mismo accidente. 

En todos los casos, argumenta Trent Victor, director de seguridad e investigación en Waymo, los coches autónomos de la empresa evitaron o mitigaron los accidentes gracias a su conducción consistente y ajustada a las reglas de tráfico.

Un campo de pruebas que también tiene réplica en el mundo real

Si bien Simulation City es a todas luces un mundo repleto de posibilidades, muchos escépticos estarán satisfechos de saber que Waymo también cuenta con una ciudad física artificial donde prueba sus vehículos.

En mitad de California, en la antigua base militar aérea de Castle, en el condado de Merced, Waymo cuenta con unas instalaciones 113 hectáreas donde imita situaciones reales como si se tratara de un escenario de película.

"En Castle, planificamos escenarios raros y complejos —como una persona saliendo de un cubículo hacia la calle o un cubo de basura cayendo de un camión enfrente nuestra —, de forma segura y controlada y lo repetimos una y otra vez cambiando variables", describen desde Waymo.

La empresa ha reunido más de 40.000 escenarios distintos con sus correspondientes variaciones e incluso relata haber probado escenarios que jamás han visto en carreteras públicas.

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