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SpaceX acaba de acoplar la primera nave espacial privada a la Estación Espacial Internacional, un "hito histórico" según la NASA

An illustration of SpaceX's Crew Dragon vehicle, a spaceship designed to fly NASA astronauts, docking with the International Space Station.
Una ilustración de la nave de SpaceX Crew Dragon, en su fase de acoplamiento a la Estación Espacial Internacional. SpaceX SpaceX
  • La compañía aeroespacial de Elon Musk, SpaceX, lanzó el sábado la primera nave espacial comercial diseñada para transportar astronautas de la NASA.
  • La nave, llamada Crew Dragon, logró su objetivo este domingo: acoplarse a la Estación Espacial Internacional.
  • Nadie volaba en el interior de Crew Dragon (solo había cargamento y un maniquí), pero la tripulación que estaba en la EEI abrió la escotilla y saludó a la nave espacial de SpaceX.
  • "Bienvenido a la nueva era de los vuelos espaciales", dijo un astronauta desde el interior de la nave de SpaceX.

SpaceX se ha convertido en la primera empresa en diseñar, construir, lanzar y ahora acoplar una nave espacial comercial diseñada para astronautas en la Estación Espacial Internacional.

La compañía aeroespacial de Elon Musk lanzó este sábado el vehículo, de siete asientos, llamado a revolucionar los vuelos espaciales a corto, medio y largo plazo.

El domingo, después de una serie de comprobaciones de seguridad, SpaceX comenzó el proceso de acoplamiento de la nave a la Estación Espacial Internacional. Primero se produjo un contacto suave con el nodo de acoplamiento, se conectaron seis brazos y la nave se terminó enganchando a la EEI. Aproximadamente 11 minutos después del primer contacto, la nave espacial se atornilló finalmente al nodo número 2 de la EEI.

No había nadie a bordo para abrir la escotilla de la Crew Dragon, en cuyo interior únicamente había unos 180 kilos de mercancía y un maniquí femenino bautizado como "Ripley". Sea como sea, la NASA aseguró que la demostración de SpaceX en esta misión denominada Demo-1 ha sido "un primer paso crítico" para restaurar el acceso al espacio de la tripulación estadounidense, ya que el objetivo final es demostrar que la nueva nave espacial es segura para los astronautas.

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"Una nueva generación de vuelos espaciales comienza ahora con la llegada de Crew Dragon de @SpaceX a la @Space_Station", escribió en Twitter este domingo el director de la agencia espacial estadounidense, Jim Bridenstine. "Felicidades a todos por este logro histórico que nos acerca a que los astronautas americanos vuelen en cohetes americanos". 

The astronauts of Expedition 58 at the International Space Station speak during a welcome ceremony for SpaceX's Crew Dragon capsule, the first commercial spaceship to enter orbit, on March 3, 2019.
NASA TV

El transbordador espacial Endeavour de la NASA fue la última nave estadounidense de uso humano que tocó la estación espacial, y eso se produjo por última vez en julio de 2011.

El domingo, Crew Dragon atracó en el Nodo 2: el lugar donde los transbordadores espaciales de la NASA solían acoplarse.

La actual expedición de la Estación Espacial Internacional, compuesta por 3 personas, mantuvo el simbolismo al abrir la escotilla, flotar por el interior de la nave Crew Dragon y celebrar una ceremonia de bienvenida que se pudo ver en directo en la TV de la NASA.

"Ha sido algo hermoso de ver", explicó David Saint-Jacques, astronauta canadiense y miembro de la tripulación de la estación. "Hoy damos la bienvenida a la estación espacial a una nueva nave espacial, y a una nueva gran incorporación al conjunto de herramientas que tenemos para que los humanos puedan seguir explorando el espacio. Es un buen día, el primero de una nueva era para la próxima generación de exploradores del espacio".

"Bienvenidos a la nueva era de los vuelos espaciales"

Astronaut Anne McClain plays with a plush Earth toy inside SpaceX's Crew Dragon capsule. The vehicle docked to the International Space Station on March 3, 2019, marking the first arrival of a human-rated commercial spaceship at
NASA TV

Durante la breve ceremonia de bienvenida, el comandante de la Expedición 58 y miembro de la tripulación rusa Oleg Kononenko habló primero.

"En nombre de mi tripulación, quisiera felicitar a los Estados Unidos y al equipo de la NASA por este acontecimiento tan importante: el lanzamiento y el atraque de la nave espacial SpaceX Crew Dragon", dijo Kononenko. "Es un paso histórico.... en el camino de los seres humanos más allá de la órbita de la Tierra hacia la luna, Marte y el futuro".

Saint-Jacques habló a continuación, maravillado por los miles de personas, los años de trabajo y la estrecha colaboración entre SpaceX y la NASA que se necesitó para llevar a cabo el atraque de una nave espacial comercial.

Por último fue el turno de Anne McClain, astronauta de la NASA y miembro de la tripulación de la estación espacial. Ella tenía mucho que decir sobre la exitosa llegada de Crew Dragon a su actual hogar en el cielo.

"Nuestra más sincera enhorabuena a todos los terrícolas que han permitido la apertura de este próximo capítulo en la exploración espacial", dijo McClain. "Y felicitaciones a todas las naciones, empresas espaciales privadas e individuos que se despiertan todos los días impulsados por la magia de la exploración. Este día nos pertenece a todos".

"Los vuelos espaciales nos dan la oportunidad de reflexionar sobre el contexto de nuestra existencia. Se nos recuerda que somos humanos ante cualquiera de nuestras diferencias, ante todas las líneas que nos dividen", dijo. "Se nos recuerda que estamos en nuestro mejor momento cuando somos parte de algo más grande que nosotros mismos.

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McClain y sus colegas luego flotaron por la nave Crew Dragon para mostrar cómo es por dentro al resto del mundo.

Dentro de la nave espacial, McClain agarró un juguete de felpa de la Tierra que SpaceX había atado a un asiento antes del lanzamiento. Musk ha llamado al juguete un "indicador de gravedad cero de súper alta tecnología", y ha estado flotando alrededor de la cabina al final de una cuerda desde que Crew Dragon entró en órbita.

"En nombre de Ripley, de la pequeña Tierra, de mí y de nuestra tripulación, bienvenidos al Crew Dragon", dijo. "Estas increíbles hazañas nos muestran no lo fácil que es nuestra misión, sino lo capaces que somos de hacer cosas difíciles. Bienvenidos a la nueva era de los vuelos espaciales".

Luego hizo girar el juguete de la Tierra con un suave empujón:

Todavía queda un camino complicado para la Crew Dragon

La misión de Crew Dragon no ha terminado con la apertura del muelle y de la escotilla. Tiene que llevar a cabo otras hazañas antes de que la NASA permita el embarque de astronautas, incluyendo un aterrizaje de manual.

El lanzamiento y el acoplamiento son lo que Musk describió el sábado como "algunos de los objetos más peligrosos" en la misión Demo-1. Pero el desacoplamiento, el desorbitamiento y el amerizaje en el agua son los siguientes.

Se supone que la tripulación de la estación espacial cerrará la escotilla del Crew Dragon en algún momento del jueves, y la nave se desacoplará a continuación.

La nave Crew Dragon aterrizará en el Océano Atlántico cerca del Centro Espacial Kennedy el viernes alrededor hacia las 13.30 horas en España. 

Si SpaceX puede llevar a cabo la Demo-1 con éxito, la misión podría ser un punto de inflexión importante para la compañía.

SpaceX founder Elon Musk (left), NASA astronauts Victor Glover, Doug Hurley, Bob Behnken, NASA Administrator Jim Bridenstine, and NASA astronaut Mike Hopkins are seen inside the crew access arm with the SpaceX Crew Dragon
SpaceX founder Elon Musk (left), NASA astronauts Victor Glover, Doug Hurley, Bob Behnken, NASA Administrator Jim Bridenstine, and NASA astronaut Mike Hopkins are seen inside the crew access arm with the SpaceX Crew Dragon spacecraft visible behind them Joel Kowsky/NASA Joel Kowsky/NASA

"El objetivo principal de SpaceX era realizar vuelos espaciales con tripulación y mejorar las tecnologías de exploración espacial — ese es el nombre completo de la compañía: Tecnologías de Exploración Espacial", dijo Musk durante una rueda de prensa el sábado después del lanzamiento.

Y añadió: "Han pasado 17 años —todavía no hemos lanzado a nadie al espacio— esperamos hacerlo más adelante este año. Eso definitivamente sería la culminación de un largo sueño para mí y para mucha gente en SpaceX".

Los datos recopilados por Demo-1 se utilizarán para modificar y finalizar una nueva nave Crew Dragon que en realidad volará astronautas en una misión experimental llamada Demo-2.

SpaceX y la NASA podrían realizar esa primera misión tripulada hacia la estación espacial tan pronto como el próximo mes julio, con los astronautas veteranos Bob Behnken y Doug Hurley a bordo.

"Es un vehículo increíblemente elegante", dijo Hurley durante una sesión informativa improvisada con la prensa el viernes en el Centro Espacial Kennedy, añadiendo que es "mucho más intuitivo" que el transbordador espacial. Señaló que en lugar de unos 2.000 mandos, botones, diales, interruptores y otros controles como un orbitador de lanzadera, Crew Dragon tiene unos 30.

"Hemos estado siguiendo el proceso durante algunos años en este punto", dijo Behnken después del lanzamiento el domingo. "Así que ver un éxito como este definitivamente nos da mucha confianza para el futuro."

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