Estas son las diferencias entre las fotografías del telescopio Hubble y el James Webb, que justifican que la NASA haya gastado 10.000 millones en 25 años

The James Webb Space Telescope (left) is 100 times more powerful than Hubble (right).
The James Webb Space Telescope (left) is 100 times more powerful than Hubble (right).
NASA/Chris Gunn; NASA

El telescopio espacial James Webb (JWST, por sus siglas en inglés) de la NASA asombró a los astrónomos y espectadores de todo el mundo con sus primeras imágenes a todo color presentadas el martes.

Incluso los científicos que trabajaron en el proyecto quedaron desconcertados por las imágenes, y dijeron a los periodistas en una sesión informativa del martes que se les saltaron las lágrimas, se quedaron sin palabras o con la boca abierta.

Las nuevas instantáneas espaciales revelan innumerables estrellas, galaxias y detalles que nadie había visto antes. Pintan el nacimiento y la muerte de las estrellas en colores nuevos y nítidos y miran más lejos en la distancia de lo que jamás haya mirado ningún telescopio infrarrojo.

Hasta ahora, las imágenes como estas solo procedían del telescopio espacial Hubble, que se lanzó a la órbita de la Tierra en 1990. Pero las nuevas imágenes del JWST revelan las recompensas de 25 años y los 10.000 millones de dólares que la NASA invirtió en su nuevo observatorio, todo en un nuevo y amplio espacio. 

Comparación de la misma fotografía tomada por el Hubble, a la izquierda, y el JWST, a la derecha.

La primera imagen, una exposición prolongada de una pequeña porción del cielo publicada el lunes (arriba), ya anticipó lo que podía ofrecer el JWST. El martes, una sucesión de nuevas imágenes reveló la nitidez del nuevo observatorio espacial. Estas imágenes son solo un pequeño adelanto para los próximos años de investigaciones.

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"Estamos haciendo descubrimientos, y realmente ni siquiera hemos comenzado a intentarlo todavía", explicó Eric Smith, científico jefe de la división de astrofísica de la NASA, durante la sesión informativa. 

JWST muestra claramente 2 estrellas en el centro de esta nebulosa, donde Hubble solo vio una 

La imagen del Hubble de la Nebulosa del Anillo Sur (izquierda) tiene solo una luz en el centro, mientras que JWST (derecha) muestra claramente 2 estrellas.

La Nebulosa del Anillo Sur es una estrella moribunda que ha implosionado y expulsa lentamente las capas de su atmósfera en oleadas sucesivas, creando burbujas de gas de colores en constante expansión. Los científicos sabían que había 2 estrellas en su centro, pero no podían verlas en imágenes.

La nueva imagen del JWST muestra la estrella moribunda, que brilla en rojo porque está rodeada de polvo, justo al lado de su estrella compañera blanca. 

Con otras longitudes de onda de luz infrarroja, JWST ve diferentes detalles en la misma nebulosa 

La Nebulosa del Anillo Sur, capturada por JWST en luz infrarroja cercana.

Esta imagen, capturada en longitudes de onda de luz del infrarrojo cercano, muestra la estructura de la nebulosa. La burbuja azul en el centro es gas ionizado caliente que está sobrecalentado por el núcleo sobrante de la estrella. 

En las regiones exteriores de color naranja espumoso, hechas de hidrógeno recién formado, los rayos de la luz de las estrellas pasan a través de los agujeros en la burbuja interior. 

Este cúmulo de 5 galaxias es mucho más nítido a través de la lente del JWST  

El Quinteto de Stpehan, fotografiado por Hubble (izquierda) y JWST (derecha).

4 de las galaxias en esta imagen están a unos 300.000 años luz de distancia, atrapadas en una danza cósmica en la que la gravedad de cada galaxia influye en la otra.

En la imagen del JWST, puedes ver galaxias en el fondo que eran invisibles para el Hubble 

Algunas galaxias que son claramente visibles en la imagen del JWST, pero no en la imagen del Hubble.

El nuevo telescopio es 100 veces más potente que el Hubble y captura muchas más galaxias que su predecesor. 

La nueva imagen también revela las nuevas estrellas creadas a medida que las galaxias se fusionan

La imagen JWST muestra una región de gas comprimido entre galaxias en fusión.

"Ahora vemos gas y polvo que se está calentando en la colisión entre esas galaxias", concretó Mark McCaughrean, asesor principal de ciencia y exploración de la Agencia Espacial Europea (ESA), que colabora con la NASA en el telescopio. 

A medida que el gas y el polvo se comprimen y calientan, colapsan en nuevas estrellas. Eso significa que la nube entre galaxias en la imagen del JWST es un vivero para el nacimiento de nuevas estrellas.

"En realidad estamos viendo el proceso de creación de nuevas estrellas en esta región", añadió McCaughrean. 

Esta es la imagen del Hubble de un vivero de estrellas en la Nebulosa Carina

La región de formación estelar NGC 3324 en la Nebulosa Carina, capturada por el Hubble.

Y esta es la imagen del JWST de la misma región

La región de formación estelar NGC 3324 en la Nebulosa Carina, capturada en infrarrojo por JWST.

"Cuando veo una imagen como esta, no puedo evitar pensar en la escala", declaró Amber Straughn, astrofísica de la NASA en el equipo del JWST. 

"Cada punto de luz que vemos aquí es una estrella individual, no muy diferente de nuestro sol, y muchos de estos probablemente también tengan planetas. Y me recuerda que nuestro sol y nuestro planeta, y en última instancia nosotros, todo se ha creado de la misma forma". 

La imagen del JWST revela cientos de estrellas que antes no eran visibles

Una porción de la Nebulosa Carina, fotografiada por Hubble (izquierda) y el JWST (derecha).

"Esto va a ser revolucionario", aseguró Jane Rigby, científica de la NASA que supervisa las operaciones del JWST. "Son capacidades increíbles que nunca antes habíamos tenido". 

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