Descubren la estrategia que utiliza el herpes, un virus altamente infeccioso y sin cura, para lograr acceder al sistema nervioso y replicarse

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  • El herpes tipo 1 causante del herpes labial es un virus altamente infeccioso que una vez introducido en el organismo no se puede erradicar.
  • Un estudio ha desentrañado la ingeniosa estrategia que utiliza este patógeno para llegar hasta el sistema nervioso donde hibernar para siempre. Lo que abre el camino hacia futuras vacunas.
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La infección por el virus del herpes simple se transmite por algo tan sencillo como un beso y una vez en tu cuerpo permanece para siempre. Hiberna en el sistema nervioso periférico sin que se pueda erradicar.

El herpes tipo 1 (VHS1), que se estima afecta al 67 % de la población mundial menor de 50 años, causa el herpes labial. Si bien en la mayoría de los casos es asintomático, este virus altamente infeccioso e incurable también puede generar ceguera o encefalitis en complicaciones graves. Cada vez hay más pruebas de que contribuye a la demencia.

Ahora un nuevo estudio de la universidad de Medicina de  Northwestern (EEUU) ha descubierto la estrategia utilizada por el virus para infectar el sistema nervioso. Lo que abre el camino para el desarrollo de vacunas tanto para el VHS1 como para su hermano el VHS2 (causante del herpes genital y transmisible de madre a hijo durante el parto).

La investigación, publicada en Nature,  ha desentrañado cómo el herpes secuestra una proteína de las células epiteliales y se sirve de ellas para lograr acceder al sistema nervioso periférico. Un ingenioso proceso que han denominado "asimilación". 

Asimismo el descubrimiento podría tener implicaciones de amplio alcance para muchos otros virus, incluidos el VIH y el SARS-CoV-2, según el doctor Gregory Smith, profesor de Microbiología-Inmunología en la universidad y autor principal del estudio.

El herpes logra acceder al núcleo de la neurona gracias a una "ingeniosa" estratagema

El virus necesita inyectar su código genético en el núcleo, para poder comenzar a multiplicarse. “Reprograma la célula para que se convierta en una fábrica de virus", explica Smith. La gran pregunta era ¿cómo llega al núcleo de una neurona?

El equipo de Smith descubrió que el herpes usa un motor de kinesina (proteína que trae consigo de otras células) para lograr acceder al núcleo de la neurona

Para facilitar la idea, el científico asemeja esta escenario a una red  ferroviaria, donde los microtúbulos que conducen al centro serían las vías. Para llegar a este los virus se sirven de proteínas: la dineína que impulsa hacia el centro y la kinesina que se mueve hacia la periferia.

Con virus como el de la gripe cuando infectan mucosas epiteliales lo que sucede es que este usa de ambas proteínas motoras que le llevan hacia delante y hacia atrás hasta llegar al centro por azar.

El estudio ha encontrado que en el caso del herpes este desplazamiento por el sistema nervioso es mucho más complejo. El virus aquí se sube "al motor" de dineína para este viaje, pero también se asegura de que los de kinesina no lo devuelvan por donde vino.

No solo eso. La dineína le acerca al centro, pero no le permite pasar de este y acceder al núcleo para introducir el material genético. Y aquí lo novedoso. El virus del herpes utilizará entonces una proteína de kinesina que secuestró previamente de las células epiteliales de la mucosa y que en "un acto de traición" le llevará hasta el núcleo.

"Al saber cómo el virus está logrando esta increíble hazaña para ingresar a nuestro sistema nervioso, ahora podemos pensar en cómo eliminar esa capacidad", afirma Smith. “Si puedes evitar que asimile la kinesina, tendrías un virus que no podría infectar el sistema nervioso. Y luego tienes un candidato para una vacuna preventiva".

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