Qué son los tomates púrpuras, la 'superfruta' genéticamente modificada que ya se puede cultivar en cualquier parte de Estados Unidos

Tomate púrpuura genéticamente modificado

Norfolk Plant Sciences

No hay un único color de tomate, sino que la huerta permite disfrutar de numerosas variedades, siendo más sabrosas las de cultivos silvestres que las del supermercado. No obstante, a partir de este año 2022 las ensaladas podrán ser más nutritivas de lo habitual con la llegada de un nuevo inquilino a las fruterías. 

A los tomates rojos, granates, rosados, negros o azules se sumará una nueva variedad en la que la tijera genética tiene que ver: el tomate púrpura, recientemente aprobado por el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA, por sus siglas en inglés) tras una década de desarrollo.

El tomate morado genéticamente modificado es toda una superfruta, ya que se caracteriza por diversas mejoras desde el punto de vista nutricional. Tal y como explica la compañía responsable de su creación, Norfolk Plant Sciences, se han manipulado "para producir 10 veces más antioxidantes que las variedades preexistentes". 

Retrotrayéndonos al 2008, en ese momento vio la luz un estudio fascinante en Nature Biotechnology acerca de un nuevo tipo de tomate que había sido editado genéticamente para producir grandes volúmenes de antioxidantes llamados antocianinas, que son un tipo de flavonoide natural presente en la mayoría de frutas y verduras de color azul, rojo y morado como arándanos, moras o granadas.

La ciencia ha escarbado a fondo en los numerosos beneficios de las antocianinas, responsables del pigmento púrpura de estos innovadores tomates. Entre otras virtudes, reducen el riesgo de enfermedades cardiovasculares y diabetes, protegen los capilares de la retina, son antivirales y tienen propiedades anticancerígenas. 

Algunos tipos de tomates con pieles naturalmente moradas contienen niveles bajos de antocianinas, pero varios científicos de alimentos se preguntaron si esos niveles podrían aumentarse con algunos ajustes genéticos. Para ello, seleccionaron un par de genes de otra planta llamada boca de dragón y se agregaron a un tipo de tomate morado. 

El resultado fue exitoso: los genes amplificaron la capacidad de la planta para producir antocianinas, dando como fruto un tomate único con una pulpa de un intenso color púrpura.

En 2008 se investigaron los efectos del tomate potenciado con antocianina en ratones diseñados para desarrollar cáncer. Los que fueron alimentados con una dieta suplementada con esta superfruta vivieron un 30% más que los roedores bajo una dieta regular. 

Fue, en palabras de la bióloga Cathie Martin en 2008, "uno de los primeros ejemplos de ingeniería metabólica que ofrece el potencial para promover la salud a través de la dieta al reducir el impacto de las enfermedades crónicas".

Tras una larga andadura, ahora estos particulares tomates acaban de recibir la aprobación del Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal (APHIS) del USDA, por lo que ya no pesan sobre la planta controles estrictos que limitan dónde y cómo se puede cultivar. Su cultivo se considera seguro como cualquier otro y puede plantarse en cualquier lugar de los Estados Unidos.

Qué le pasa a tu cuerpo cuando comes tomates de manera habitual

La compañía fundada hace 3 lustros para que estos tomates viesen la luz es británica y se llama Norfolk Plant Sciences. No pensaban que el recorrido hasta la actualidad fuese a ser tan largo, por lo que este mes de septiembre han celebrado con júbilo la noticia de la aprobación regulatoria. 

Antes de pasar al tomate, se plantearon producir jugo de tomate rico en antocianinas que podría probarse en contextos clínicos para pacientes con cáncer o enfermedades cardiovasculares. Dicho producto todavía tiene obstáculos de normativa y legislación para ver la luz, así que por el momento se centrarán en la venta de semillas a productores domésticos. 

Ilustración describiendo los beneficios del tomate morado.

El visto bueno de las autoridades estadounidenses convierte el país norteamericano en el primer lugar del mundo donde poder cultivar, degustar y disfrutar de los beneficios del tomate genéticamente modificado. La siguiente aspiración de sus creadores es que estos tomates púrpuras sean aprobados pronto en el Reino Unido.

?Ahora estamos un paso más cerca de mi sueño de compartir tomates morados saludables con muchas personas emocionadas por comerlos?, apunta Martin. 

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