Por qué la vacuna COVID-19 de Johnson & Johnson es, probablemente, la mejor

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  • Las vacunas COVID-19 de Pfizer y Moderna fueron casi perfectas en la prevención de infecciones sintomáticas en los ensayos.
  • La de Johnson & Johnson tiene otras ventajas: es barata, fácil y suave, y funciona contra las variantes.
  • Lo cierto es que, de todos modos, no se puede elegir qué vacuna recibir, así que es bueno que todas funcionen.
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Los estadounidenses cuentan desde diciembre con 2 vacunas autorizadas contra el COVID-19 extremadamente similares: una de ARNm de Pfizer y otra de ARNm de Moderna. En Europa, AstraZeneca ha recibido también la aprobación. 

Pero ahora, hay otro candidato contra el coronavirus autorizada para su uso en Estados Unidos: la vacuna de adenovirus de Johnson & Johnson, que recibió luz verde de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. el sábado después de que un comité de expertos recomendara por unanimidad que recibiera la autorización de uso de emergencia.

Se espera que la aprobación para Europa por parte de la Agencia Europea del Medicamento llegue este mismo mes. 

En los ensayos realizados en todo el mundo, la inyección de J&J demostró ser un 66% eficaz en la prevención de las infecciones por coronavirus en general, y un 85% en la prevención de los casos graves de COVID-19, cuando se le da 4 semanas para que haga efecto.

Tomado al pie de la letra, esto puede no parecer tan bueno como las vacunas de 2 inyecciones de Moderna o Pfizer, ambas con una eficacia superior al 94% en sus ensayos de 2020. 

Pero no hay que dejarse engañar por el conjunto de datos incompletos sobre vacunas que tenemos. Comparar las tasas de eficacia entre diferentes ensayos realizados en diferentes momentos es como comparar manzanas con naranjas. Por eso el Dr. Anthony Fauci y otros expertos han dicho que se limitarían a ponerse cualquier candidato que estuviera disponible

Y para algunas personas, recibir la vacuna de J&J puede ser ideal.

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Las personas jóvenes y sanas, y las que no pueden permitirse necesariamente volver a recibir una segunda inyección, pueden preferirla, y a otras que no toleran bien los efectos secundarios de las inyecciones también les puede gustar más. Además, hay que tener en cuenta que la vacuna de J&J se probó en el momento álgido de la pandemia, lo que puede haber influido en el número de participantes en el ensayo.

Aunque no elimine la enfermedad, la inyección de J&J es capaz de prevenir los peores resultados de la COVID-19: la hospitalización y la muerte. Además, es barata de fabricar, sencilla de administrar y recibir, y se obtiene una buena protección vírica en cuestión de semanas, sin tener que volver a recibir otra dosis. Además, es posible que estés mejor protegido que nadie contra algunas de las nuevas variantes que se están extendiendo rápidamente.

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En resumen, esta vacuna podría ser la escotilla de escape de la pandemia que hemos estado esperando, ayudando a inmunizar a millones de personas más a un ritmo vertiginoso.

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La ventaja más evidente de la altrnativa de J&J es que se trata de una sola inyección.

"Es bueno tener una vacuna de una sola dosis", dice el viernes por la noche tras la votación Eric Rubin, miembro del comité de la FDA y redactor jefe del New England Journal of Medicine. "La demanda es tan grande que claramente tiene un lugar". 

El resto del comité de la FDA estuvo de acuerdo.

"Lo que tenemos que tener en cuenta es que todavía estamos en medio de esta pandemia mortal", señala Archana Chatterjee, miembro del comité y decana de la Facultad de Medicina de Chicago. "Hay una escasez de vacunas autorizadas actualmente, y creo que la autorización de esta ayudará a satisfacer las necesidades del momento".

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Añadir millones de inyecciones más al arsenal de vacunas de los países ayudará a aumentar la inmunidad colectiva de la población. Y una inyección puede hacerlo más rápido que 2. El candidato de J&J no sólo es más sencilla de administrar, ya que no requiere segundas citas, sino que también es mucho más barata de producir que las inyecciones de ARNm, lo que la convierte en una gran herramienta para luchar contra la pandemia en todo el mundo

Funciona especialmente bien con la gente joven 

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Para las personas más jóvenes y sanas, el factor de conveniencia de una sola dosis no es trivial.

Las personas de menos de 60 años no suelen correr un gran riesgo de sufrir complicaciones importantes por la COVID-19, y es más probable que tengan dificultades para ausentarse del trabajo, pero aun así es imprescindible que se vacunen. 

Pueden poner su granito de arena en la lucha contra la pandemia sin tener que programar dos citas para inmunizarse (o saltarse accidentalmente la segunda). Con la dosis de J&J, la protección inmunitaria será robusta en un mes, sin tener que volver a acudir para un segundo refuerzo.

Afortunadamente, esta nueva vacuna también funciona especialmente bien en el grupo de menores de 60 años. En el ensayo de J&J, las personas menores de 60 años estaban bien protegidas contra las infecciones graves: solo 58 de los más de 8.200 inyectados contrajeron una enfermedad de moderada a grave después de que la vacuna tuviera tiempo de hacer efecto. En el grupo de control, de tamaño similar, 180 contrajeron infecciones moderadas o graves por COVID-19.

El fármaco de J&J es también el único que la FDA ha revisado, hasta el momento, que proporciona pruebas de que ayuda a impedir que las personas transmitan el virus de forma asintomática. Esto es especialmente útil para los jóvenes, así como para los trabajadores esenciales y las personas sin hogar, que pueden no ser capaces de distanciarse socialmente y ya se enfrentan a más barreras para acceder a la vacuna. 

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Aunque se necesita más investigación para saberlo con certeza, los datos de J&J sugieren que su inyección puede ser aproximadamente un 74% eficaz contra las infecciones asintomáticas. Esto significa que podría ser una gran herramienta para ayudar a conseguir la inmunidad de rebaño en todo el país, deteniendo la propagación silenciosa y no detectada del virus. 

Es segura y no requerirá un día de descanso 

Tanto las vacunas de ARNm de Pfizer como las de Moderna, de 2 dosis, tienen algunos efectos secundarios más graves que las de J&J. Aunque son temporales, la fiebre, los escalofríos y el malestar general que la gente puede sentir al día siguiente de recibir su segunda inyección (llamada de refuerzo) pueden ser lo suficientemente graves como para afectar a sus planes diarios.

Muchas personas que han tenido reacciones fuertes a su segunda inyección de la vacuna de Pfizer o Moderna recomiendan a otras personas que se tomen un día libre en el trabajo después de la segunda inyección, o que programen su cita durante el fin de semana. Pero no todo el mundo puede permitírselo. 

La vacuna de J&J también es más conveniente para los proveedores. Es menos frágil, por lo que puede permanecer en un frigorífico normal durante tres meses, sin necesidad de almacenar en frío como las de ARNm. Esto podría convertirla en una herramienta indispensable en las zonas rurales. También puede ser una mejor opción para algunas personas que tienen alergia al polietilenglicol

Es la única vacuna que sabemos que funciona contra las variantes en el mundo real 

Pfizer y Moderna han puesto el listón muy alto al ser las primeras farmacéuticas con resultados de estudios en fase avanzada.

"Ahora tenemos una vacuna con una buena eficacia que todo el mundo va a comparar con las existentes y decir que no parece tan buena", señala Rubin. 

Pero el resultado de J&J es mucho más que esa única cifra.

"Lo que es realmente importante recordar sobre esta dosis es que cuando realizamos nuestros ensayos clínicos, entre octubre de 2020 y enero de 2021, fue durante el tiempo en que la tasa de incidencia del virus estaba realmente en su punto máximo", explica el CEO de J&J, Alex Gorsky, al programa Today de la NBC.

La inyección de J&J es también la única que cuenta con datos clínicos rigurosos que demuestran su éxito en numerosos países donde las variantes del virus se están extendiendo rápidamente. En particular, la vacuna de J&J tuvo una eficacia del 64% en Sudáfrica, donde prácticamente todas las enfermedades locales durante el estudio fueron causadas por la variante B.1.351. 

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Mathai Mammen, jefe de investigación y desarrollo de J&J, explica a Insider que la fórmula de la empresa ha sido "cooptimizada" para obtener respuestas de anticuerpos y células T al virus, mientras que la de Pfizer y la de Moderna no lo han sido.

"Eso hace que nuestra vacuna sea potencialmente muy buena frente a un virus que está cambiando", dice. "Nos preocupa que las de ARNm no tengan esa red de células T y reciban un golpe mucho mayor por parte de la variante sudafricana".

Las mutaciones observadas en la variante B.1.351 han preocupado a las farmacéuticashasta el punto de que Moderna y Pfizer están desarrollando ahora nuevas inyecciones de refuerzo, adaptadas para neutralizar esa preocupante variante.

Moderna y Pfizer confían en que sus vacunas seguirán protegiendo, al menos parcialmente, contra estas variantes preocupantes. La inyección de J&J, en cambio, aporta la certeza de que sí. 

"Estamos en una carrera entre la mutación del virus, la aparición de nuevas variantes que pueden causar más enfermedad, y su detención", dice el Dr. Jay Portnoy, representante de los consumidores del comité de la FDA. "Tenemos que sacar esta vacuna".

Puede que te pongas un poco enfermo 

Aunque la vacuna de J&J no elimine la enfermedad por completo, hace que el contagio de COVID-19 sea tolerable.

Las personas que se inmunizaron con la inyección de J&J en el ensayo pero enfermaron, tuvieron síntomas mucho más leves.

El Dr. James Hildreth, que también forma parte del comité consultivo de expertos de la FDA, dice que se trata de un "punto importante" sobre la dosis. 

Es similar a lo que ocurre con las vacunas anuales contra la gripe: tienden a hacer que los síntomas de la gripe sean más leves y las enfermedades más cortas, cuando y si las personas inmunizadasse infectan. Esa será una característica importante de cualquier buena vacuna contra el coronavirus, ya que el COVID-19 se vuelve endémico.

A partir de 4 semanas después de la inmunización, ninguna persona que recibió la vacuna de J&J fue hospitalizada. Tampoco hubo muertes entre los participantes inyectados (7 personas que recibieron el inútil jabón placebo murieron durante el ensayo en Sudáfrica).

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"La eficacia en la prevención de enfermedades relativamente leves o incluso moderadas puede ser diferente", explicó el Dr. Cody Meissner, experto en enfermedades infecciosas de la Escuela de Medicina Tufts, durante la reunión de la FDA, hablando de las diferencias entre Pfizer, Moderna y J&J.

"Sin embargo, todas las vacunas parecen ser igualmente eficaces para prevenir enfermedades muy graves, necesidades de cuidados intensivos y muertes".

¿Y no es eso lo que hacen las mejores vacunas? Mantenernos vivos y libres de enfermedades graves. 

Como dice la viróloga Angela Rasmussen en Twitter: "Me la pondría".

Y añade: "También se la recomendaría a mis padres y familiares mayores".

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