Así es el interior del antiguo Airbus A340 de Emirates que lleva pasajeros a la Antártida aterrizando en una pista hecha de hielo

Taylor Rains,
Airbus A340 de HiFly que vuela en asociación con White Desert a la Antártida.
Airbus A340 de HiFly que vuela en asociación con White Desert a la Antártida. White Desert
  • La empresa turística White Desert utiliza jets privados para trasladar a la gente a sus campamentos antárticos desde Sudáfrica. 
  • La opción más grande es el cuatrimotor Airbus A340, que aterrizó en el hielo por primera vez en noviembre de 2021. 
  • Las tarifas empiezan en 14.500 dólares (13.570 euros) por persona para una excursión de un día y suben hasta 104.000 dólares (97.320 euros) para una estancia de varias noches.

Hay 2 formas de llegar a la Antártida: en un crucero de expedición por el traicionero Paso de Drake...

Un pingüino barbijo con el Ocean Endeavour en la Antártida.
Un pingüino barbijo con el Ocean Endeavour en la Antártida.Taylor Rains/Insider

...o saltarse el Océano Antártico y volar.

Pasajeros, científicos, funcionarios del gobierno y personal de tierra en la pista de hielo azul glacial Wilkins, delante del primer Airbus A319 que transportó pasajeros desde Hobart (Australia) a la Antártida en 2008.
Pasajeros, científicos, funcionarios del gobierno y personal de tierra en la pista de hielo azul glacial Wilkins, delante del primer Airbus A319 que transportó pasajeros desde Hobart (Australia) a la Antártida en 2008.Torsten Blackwood/AFP via Getty Images

Varias empresas turísticas ofrecen vuelos, entre ellas Silversea Cruises, que es un combinado de barco y avión que lleva a la gente en avión a la Antártida y luego se quedan en un barco una vez allí...

Conrad Combrink de Silversea posa con la tripulación de DAP Antarctic Airways de Chile en el Aeropuerto Internacional Arturo Merino Benítez de Santiago.
Conrad Combrink de Silversea posa con la tripulación de DAP Antarctic Airways de Chile en el Aeropuerto Internacional Arturo Merino Benítez de Santiago.Julio Peña/Silversea Cruises

Fuente: Silversea Cruises

...y el operador de campamentos White Desert, que ofrece vuelos privados al continente desde Ciudad del Cabo (Sudáfrica), como excursión de un día o de varias noches.

Campamento Whichaway de White Desert en la Antártida.
Campamento Whichaway de White Desert en la Antártida. White Desert

Además, la empresa no se limita a llevar turistas a la Antártida en un avión de pacotilla, sino que va a aterrizar en el hielo con un Airbus A340 gigante.

El Airbus A340 de HiFly en la Antártida, volando al continente en colaboración con el operador de campamentos White Desert.
El Airbus A340 de HiFly en la Antártida, volando al continente en colaboración con el operador de campamentos White Desert. White Desert

"Uno de nuestros cofundadores es sudafricano y, dado que la Antártida está a sólo 5 horas de vuelo de Ciudad del Cabo, nos pareció lógico establecer aquí nuestra base de operaciones", explica a Business Insider Patrick Woodhead, director general y piloto de la empresa.

El billete que reciben los pasajeros para su vuelo a la Antártida.
El billete que reciben los pasajeros para su vuelo a la Antártida.White Desert

El avión voló los 4.630 kilómetros de Ciudad del Cabo a la Antártida por primera vez en noviembre de 2021 y está operado por la aerolínea chárter portuguesa HiFly.

El primer Airbus A340 que aterrizó en la Antártida.
El primer Airbus A340 que aterrizó en la Antártida.Hi Fly

"Sus 4 motores redundantes y su gran autonomía lo convierten en el avión ideal para este tipo de misiones", afirma la empresa en un comunicado de prensa.

The first Airbus A340 to land on Antarctica.
Hi Fly

Fuente: HiFly

El A340 opera junto a un Gulfstream G550 que también lleva pasajeros al campamento de White Desert, y puede hacer el viaje de ida y vuelta sin repostar.

The Gulfstream G550 White Desert operates to Antarctica.
White Desert

Fuente: White Desert

"Los distintos aviones tienen diferentes puntos fuertes y, en función de nuestras necesidades logísticas y operativas, decidimos qué avión se utilizará", explica Woodhead.

Vista por la ventanilla del Gulfstream G550 de White Desert que opera a la Antártida.
Vista por la ventanilla del Gulfstream G550 de White Desert que opera a la Antártida. White Desert

Por ejemplo, la compañía vuela con un gran número de científicos hacia y desde estaciones de investigación, así como con maletas y carga, por lo que el A340 sería más apropiado que el G550 para esas misiones.

Interior del Airbus A340 de HiFly que vuela en colaboración con White Desert a la Antártida.
Interior del Airbus A340 de HiFly que vuela en colaboración con White Desert a la Antártida. White Des

Para los no investigadores que quieran visitar la Antártida y tengan dinero para gastar, los viajes de White Desert –que incluyen el vuelo– empiezan en 14.500 dólares por persona para la temporada 2024-2025.

A meal prepped for The Greatest Day tourists.
White Desert

Fuente: White Desert

Se trata de la excursión Greatest Day de la empresa, que lleva a los participantes en avión al continente, donde permanecen unas 3 horas antes de regresar a casa.

Tourists walking on Antarctica during White Desert's tour.
White Desert

Fuente: White Desert

Las tarifas oscilan entre los 45.000 y los 104.000 dólares (entre 42.100 y 97.320 euros) por opciones de 6 a 8 noches, y llegan hasta 1,25 millones de dólares (1,17 millones de euros) por la compra de uno de los campamentos completos, según explica Woodhead a Business Insider.

Inside one of the White Desert camp dining rooms in Antarctica.
White Desert

Quienes realicen viajes más largos pueden tener la oportunidad de volar en la tercera aeronave de White Desert: aviones de esquí que viajan al Polo Sur para ver pingüinos emperador, lo que supone otras 7 horas de vuelo desde los campamentos.

Aviones de esquí de White Desert que vuelan al Polo Sur.
Aviones de esquí de White Desert que vuelan al Polo Sur.

White Desert

Para los que tengan previsto viajar en el chárter A340, el antiguo avión de Emirates ofrece 267 plazas en las clases primera, business y turista, pero los pasajeros se sentarán en las cabinas premium.

Airbus A340 de HiFly que vuela en asociación con White Desert a la Antártida.
Airbus A340 de HiFly que vuela en asociación con White Desert a la Antártida. White Desert

Fuente: Planespotters

A bordo, los huéspedes disfrutarán de comidas y champán mientras contemplan las hermosas vistas de los icebergs y experimentan 24 horas seguidas de luz diurna.

A view out the window of HiFly's Airbus A340 it flies in partnership with White Desert to Antarctica.
White Desert

Fuente: Sam Chui

Sin embargo, antes de que cualquiera de estas operaciones pudiera despegar, Woodhead explica que la empresa tuvo que construirlo todo desde cero tras hacerse cargo de la explotación de Wolf's Fang Runway.

Signage in Antarctica for White Desert's camps with the G550 in the background.
White Desert

"Tuvimos que embarcarnos en nuestra propia misión de exploración para descubrir una supuesta pista de hielo que había varias décadas atrás", relata.

El primer Airbus A340 que aterrizó en la Antártida en la pista Wolf's Fang.
El primer Airbus A340 que aterrizó en la Antártida en la pista Wolf's Fang.Hi Fly

La pista de aterrizaje en cuestión es la única exclusiva para jets privados en la Antártida y tiene 60 metros de ancho y 2.500 metros de largo. Es decir, la mitad de la pista más larga del aeropuerto JFK de Nueva York.

Turistas en la pista Wolf's Fang, en la Antártida.
Turistas en la pista Wolf's Fang, en la Antártida.White Desert

Fuente: White Desert

Pero no es fácil de mantener. Woodhead afirma que la empresa tiene que acondicionar la pista durante 22 horas antes de cada aterrizaje para asegurarse de que tiene el "nivel de fricción adecuado" para que los aviones se detengan.

HiFly's Airbus A340 it flies in partnership with White Desert to Antarctica.
White Desert

Además, todo, desde las "carreteras, estructuras de edificios, estaciones meteorológicas, infraestructuras de comunicación y demás", se construyó desde cero, según Woodhead.

A ski plane on Wolf's Fang Runway while the G550 is landing behind.
White Desert

Pero hay algo que no se puede controlar y que supone una amenaza cuando se vuela a la Antártida: el tiempo, impredecible y siempre cambiante.

Estas fotos, tomadas con 25 minutos de diferencia, muestran el reciente viaje de la autora a la Antártida en barco.
Estas fotos, tomadas con 25 minutos de diferencia, muestran el reciente viaje de la autora a la Antártida en barco. Courtesy of H.D. Hunt

Según HiFly, tiene que haber condiciones visuales para aterrizar en la Antártida y vientos flojos para mantener la seguridad. White Desert cuenta con un equipo de meteorólogos que determinan los mejores días para volar.

White Desert recomienda a sus huéspedes que se den 2 días en cada extremo del viaje para tener flexibilidad de horarios.
White Desert recomienda a sus huéspedes que se den 2 días en cada extremo del viaje para tener flexibilidad de horarios.HiFly

Fuente: White Desert

Woodhead expresa la importancia de tomar la decisión correcta cuando se trata del tiempo, no solo por la seguridad de los pasajeros, sino porque los costes de explotación pueden aumentar a gran velocidad.

El piloto Carlos Mirpuri con el primer Airbus A340 en aterrizar en la Antártida.
El piloto Carlos Mirpuri con el primer Airbus A340 en aterrizar en la Antártida.

Hi Fly

"Si cometes un error y lanzas un Gulfstream cuando el tiempo es marginal, acabas de quemar al menos 120.000 dólares (112.000 euros)", asegura. "Cada hora de combustible vale oro".

The G550 White Desert operates to Antarctica.
White Desert

Woodhead describe además la marcada diferencia de precio del combustible entre Sudáfrica y la Antártida, diciendo que el coste por barril va de 100 dólares (94 euros) en Ciudad del Cabo a 800 dólares (750 euros) en la pista antártica.

The G550 White Desert operates to Antarctica.
White Desert

La empresa también necesita gas para sus estaciones de servicio antárticas, que recibe de un buque científico sudafricano en el borde de la Antártida y transporta a través de la plataforma de hielo Fimbul.

El buque científico utilizado para transportar combustible a White Desert, en la Antártida.
El buque científico utilizado para transportar combustible a White Desert, en la Antártida.White Desert

El viaje es de unos 800 kilómetros y dura un mes. Debido al tiempo, la mano de obra y la escasez de combustible, el coste se dispara hasta los 5.000 dólares (4.680 euros) por barril, por lo que esos vuelos en avioneta de esquí al Polo Sur resultan comprensiblemente caros.

Los vehículos de transporte utilizados para trasladar combustible a White Desert.
Los vehículos de transporte utilizados para trasladar combustible a White Desert. White Desert

Dado que White Desert utiliza materiales peligrosos en un paisaje muy frágil, ha tomado medidas para garantizar la protección de la fauna y el medio ambiente, como la compensación de carbono de sus vuelos...

HiFly's Airbus A340 it flies in partnership with White Desert to Antarctica.
White Desert

...y utilizando combustible de aviación sostenible (SAF), lo que "reducirá significativamente las emisiones de carbono hasta en un 80%". Actualmente, la empresa se enfrenta a una escasez de SAF, pero planea utilizarlo en todos los vuelos en los próximos 3-5 años.

United Airlines fue la primera compañía aérea en utilizar el 100% de SAF en un vuelo de pasajeros, y el SAF se está convirtiendo en una solución popular para luchar contra el cambio climático.
United Airlines fue la primera compañía aérea en utilizar el 100% de SAF en un vuelo de pasajeros, y el SAF se está convirtiendo en una solución popular para luchar contra el cambio climático.United Airlines

Woodhead también declara a Business Insider que la empresa sigue estrictos protocolos de gestión de la fauna para garantizar que "todo, desde el entorno físico hasta la fauna y la flora, esté protegido en todo momento".

A chinstrap penguin on a small iceberg.
Taylor Rains/Insider

Además, la empresa sólo acoge a unas 250 personas en total por temporada, cifra muy inferior a las 200 personas diarias que reciben algunos puntos de desembarco de cruceros.

Turistas de crucero caminando por la Antártida durante el reciente viaje de la autora.
Turistas de crucero caminando por la Antártida durante el reciente viaje de la autora.Taylor Rains/Insider

Aunque el A340 chárter de White Desert es la primera operación del cuatrimotor en la Antártida, no es el primer avión de fuselaje ancho que vuela al continente.

HiFly's Airbus A340 it flies in partnership with White Desert to its camps.
White Desert

La filial chárter de Icelandair, Loftleiðir, voló con un Boeing 767 tanto en 2021 como en 2022 para transportar a científicos noruegos a la estación de investigación Troll de la Antártida.

 Boeing 767 de Icelandair en la Antártida.
Boeing 767 de Icelandair en la Antártida. Icelandair

Fuente: Icelandair

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