5 casos de éxito en los que la investigación de la UNED ha impactado en la sociedad

Foto: UNED
Foto: UNED
  • Una de las instituciones educativas más prestigiosas de España, la UNED, cumple 50 años. Además de su función formadora, la investigación que se desarrolla en sus centros alcanza de muchas maneras a la sociedad.
  • Tecnología de vanguardia, difusión de la cultura, formaciones para profesionales, acciones para desarrollar tejido económico y social… El impacto del conocimiento generado en la UNED alcanza todos los ámbitos.
  • Además de un referente en España, la UNED tiene 12 centros en 11 países de Europa, América y África que, en muchos casos, se han convertido en polos para atraer la actividad investigadora.

¿Qué tienen en común una pila de combustible de hidrógeno que mantiene a un submarino sumergido 15 días, una escuela que forma a las matronas africanas en el tratamiento de la depresión postparto o una serie de algoritmos matemáticos que mejoran procesos empresariales?

Que todas son mejoras reales que nacieron en los laboratorios y los centros de investigación de la UNEDy que se han transferido a la sociedad.

La transferencia de conocimiento es uno de sus focos principales de la nueva Ley de Ciencia aprobada el pasado agosto. El texto prevé nuevos incentivos para que los investigadores potencien la transferencia, y pide a las Universidades que se doten de estructuras que la fomenten.

Pero esto no pilla por sorpresa al entramado universitario español. En realidad, las Universidades han sido siempre el caldo de cultivo de gran ciencia y alta cultura que, de una manera u otra, acaban permeando a la sociedad y creando tejido económico.

Y, entre todas estas instituciones, destaca la UNED. La Universidad Nacional de Educación a Distancia cumple ahora 50 años convertida en un referente en investigación, tanto a nivel nacional como internacional.

Su labor investigadora y de transferencia se entrelaza con la historia reciente de nuestro país y se irradia por el mundo. Y esa tendencia está más viva que nunca a día hoy. En este artículo, vamos a descubrir, como ejemplos ilustrativos de esta actividad, cinco logros recientes cuya semilla fue gestada por los investigadores de la UNED.

Mantener un submarino bajo el agua durante 15 días

La industria de Defensa está íntimamente asociada a la tecnología de vanguardia. Y el submarino S-80, uno de los desarrollos actualmente más ambiciosos del Ministerio de Defensa español, dará paso a la siguiente generación de submarinos que llevará incorporada tecnología de última generación patentada por la UNED.

Submarino S8 en plena construcción. Foto: Ministerio de Defensa.

Concretamente, esta tecnología consiste en una nueva pila de combustible de alto rendimiento que se integrará en el Sistema de Propulsión Anaerobia (Air Independent Propulsion en la terminología inglesa). Gracias a este sistema, la nave puede recargar sus baterías sin salir a la superficie y permanecer 15 días bajo el agua sin necesidad de emerger.  Esta pila de combustible sustituirá la de tecnología extranjera que va a instalarse próximamente en la serie de submarinos S-80.

Pedro García Ybarra y José Luis Castillo, del Laboratorio de Física de Fluidos de la UNED, son los principales responsables de la creación y desarrollo de esta tecnología, que es más eficiente, más pequeña y más ligera que las otras opciones existentes en el mercado.

Y, teniendo en cuenta el interés generalizado en convertir el hidrógeno en la fuente de energía de cada vez más industrias, se abren muchas nuevas posibilidades para este producto ingeniado en los laboratorios de la UNED.

Convertir los datos en oro digital para los negocios

Otra forma de transferencia del conocimiento universitario es la formación de profesionales mediante cursos y seminarios específicos. La UNED desarrolla esta actividad en muchos campos, incluyendo algunos tan demandados como el Big Data.

Las empresas pueden convertir los datos en valor añadido. Y, desde el Departamento de Estadística, Investigación Operativa y Cálculo Numérico de la UNED, reciben ayuda para conseguir este objetivo.

Los profesores de la UNED han desarrollado algoritmos matemáticos que hacen más eficientes los procesos de gestión empresarial mediante el análisis de datos. Y este conocimiento ha permitido proporcionar servicios de formación y consultoría en los sectores de banca, seguros, retail, telecomunicaciones y administración pública.

Los seminarios de la UNED pueden interesar a cualquier profesional interesado en aplicar la ciencia de datos en su campo: desde especialistas en Business Intelligence a estadísticos, economistas, responsables de marketing, etc. Una forma de transferir conocimientos desde la Universidad a la sociedad en su manera más pura: enseñando.

Medir las propiedades de fluidos con una molécula de espesor

El ingenio de los investigadores les anima a desarrollar tecnología útil para realizar mejor su trabajo. Y no es infrecuente que esa tecnología pueda patentarse y comercializarse.

Eso es lo que les pasó a los físicos de la UNED Miguel Ángel Rubio y Javier Tajuelo, y a su compañero Juan Manuel Pastor, doctor de la Escuela Técnica de la Universidad Politécnica y colaborador de la UNED. Este equipo diseñó un reómetro para sus investigaciones que mejoraba las prestaciones de los modelos comerciales.

El reómetro es un aparato de laboratorio que mide el comportamiento de un líquido o mezcla al aplicarle determinadas fuerzas. Es un aparato enormemente útil en las industrias cosmética, alimentaria o petrolífera, entre otras.

El reómetro de la UNED, basado en un mecanismo de trampa magnética, resultó capaz de medir la viscosidad y elasticidad de capas de un nanómetro de espesor. Es decir: capas del espesor de una sola molécula. Era increíblemente preciso y, encima, fácil de usar. Así que la compañía líder en el mundo en fabricación de este tipo de aparatos se interesó por él.

Previa patente internacional, en marzo de 2021 el reómetro de la UNED fue licenciado a la empresa sueca Biolin Scientific. Desde entonces, la marca fabrica reómetros con esta tecnología, que ha resultado revolucionaria en su campo y en cuyo desarrollo también ha participado Pablo Sánchez Puga, doctor por la UNED.

Transformar las zonas rurales en focos de desarrollo económico

Las cátedras son otra importante forma de transferencia del conocimiento, en muchas ocasiones de manera práctica y con un alto impacto social.

Un ejemplo es la Cátedra de Territorios Sostenibles y Desarrollo Local, proyecto originado en la Sede de la UNED en Ponferrada con la colaboración de la Universidad de León (ULE) e instituciones públicas y privadas, gran parte de ellas miembros del Consorcio de la UNED en Ponferrada.

Comarca de El Bierzo. Foto: UNED.

Esta Cátedra se ha marcado como objetivo desarrollar las zonas rurales de la comarca de El Bierzo (León).Entre sus iniciativas transformadoras está el desarrollo de una aplicación móvil que identifique las ventajas de vivir en el medio rural para aquellos que deseen el retorno. Y también se está diseñando un proyecto para que los ayuntamientos rurales desarrollen sus propias Apps turísticas.

La Cátedra también está realizando un inventario del patrimonio industrial y minero de El Bierzo, en colaboración con el Instituto de Estudios Bercianos, entre otras iniciativas que ponen en valor el pasado de la comarca como elemento cultural que fomente su atractivo turístico.

Ayudar a las madres africanas a superar la depresión postparto

Desde 2013, el equipo de Psicología Perinatal Mamás y Bebés de la UNED se está enfrentando a un problema como es la depresión postparto en países con menor grado de desarrollo, donde faltan profesionales con formación específica para detectar y tratar esta dolencia.

En colaboración con la Fundación Mujeres por África, la UNED forma matronas africanas para que apliquen en sus comunidades los conocimientos aprendidos en este campo. El resultado está siendo un éxito, con gran aceptación entre las pacientes.

El núcleo del proyecto de la UNED está ahora en Ghana, donde se ha creado la Escuela de Salud Mental Perinatal en el Hospital Docente Komfo Anokye. El objetivo es formar a 180 profesionales entre obstetras y matronas, a partir del conocimiento desarrollado por el equipo de trabajo dirigido por la doctora María de la Fe Rodríguez Muñoz.

En un futuro, la creación de esta Escuela de Salud podría replicarse en otros lugares de África o América Latina, donde la UNED cuenta con cobertura de centros asociados.

La UNED investiga en todo el mundo

Varios de los proyectos comentados han tenido un importante eco internacional, ya sea en forma de productos que se comercializan en todo el mundo o como transmisión de conocimiento que llega a otras partes del planeta.

La UNED tiene 12 centros en 11 países de Europa, América y África. El impacto de sus investigaciones es más internacional que nunca, y además ayuda a generar tejido investigador en cuatro continentes.

50 años dan para un legado enorme. Pero, viendo la actual expansión de la actividad investigadora de la UNED, parece que han sido solo el principio.