La madera de agar, una de las más cotizadas del mundo por sus propiedades únicas, está cerca de su extinción

  • La madera de agar de primera calidad puede llegar a costar hasta 10.000 dólares (unos 8.000 euros al cambio) por kilogramo. 
  • Para que el árbol de Aquilaria pueda ser capaz de producir madera de agar primero necesita ser infectado, ya sea de manera natural o artificial. Y es esto lo que precisamente está en peligro. 
  • De la madera de agar salen múltiples productos como el oud, diversos aceites esenciales o el incienso. Esa es la razón por la que es tan valioso y, unido a su escasez, lo convierten en uno de los productos más valorados a nivel internacional.
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Narrador: durante miles de años, la madera de agar ha sido conocida como “la madera de los dioses”. La madera de agar de primera calidad puede costas hasta 100.000 dólares el kilogramo, lo que la convierte en una de las materias primas más caras del mundo. Pero para que este árbol produzca cualquier madera de agar, primero debe infectarse con moho. ¿Cómo funciona este proceso de infección? ¿Para qué se utiliza la madera de agar? ¿Qué es lo que la hace tan valiosa?

El Aquilaria malaccensis es un árbol nativo de las selvas tropicales del sudeste de Asia. Antes de la infección, el duramen sano del interior de los árboles de Aquilaria es pálido, inodoro e inútil. Sin embargo, en la naturaleza, el daño al árbol por fuerzas externas, como los animales de pastoreo, acaba (de forma esporádica) en el crecimiento de un tipo específico de infección por hongos dentro del árbol llamados Phialophora parasitica. La defensa de los Aquilaria ante este ataque es producir una resina aromática producida por el estrés llamada áloe, que es oscura y húmeda. En el transcurso de varios años, los áloes se incrustan lentamente en el duramen para crear madera de agar.

Truong Thanh Khoan: a un leñador experimentado le basta con mirar un árbol de Aquilaria para decir si tiene madera de agar en su interior o no. Las hormigas perforan el tronco del árbol, causando heridas y atrayendo microorganismos, bacterias y esporas de hongos en el tronco del árbol. La hormiga segrega un fluido que daña el árbol, y luego el árbol utiliza su propia savia para cubrir las heridas, que se convertirán en madera de agar después de mucho tiempo.

Narrador: una vez que la madera de agar se cosecha, necesita ser separada de la madera sana de la Aquilaria que la rodea. Es una tarea minuciosa que a menudo lleva horas, se tallan a mano astillas con resina, también conocidas como oud. Las astillas de oud se utilizan normalmente como incienso, en particular en Oriente Medio, donde se queman como muestra de hospitalidad y se impregnan en la ropa.

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Truong Thanh Khoan: al quemarse, se ve primero el humo y luego el aroma empieza a emanarse por todo el lugar. Es el típico aroma de madera de agar, no hay otro aroma igual. Luego, poco a poco comienza a salir un sabor dulce. En una habitación cerrada puede durar de tres a cinco horas.

Narrador: el oud también se destila en un aceite esencial. Y en su forma más pura, el aceite de oud añejo puede costar hasta 80.000 dólares por litro, ganándose el apodo entre los comerciantes de “oro líquido”. A medida que su popularidad continúa creciendo en Occidente, el aceite de oud se ha convertido en un ingrediente común en varias fragancias por sus propiedades, añadiendo un aroma cálido y almizclado. Pero debido a la producción insostenible y a la caza furtiva, todas las variedades de árboles de Aquilaria están ahora clasificadas como en peligro crítico, y los expertos estiman que la población mundial ha disminuido en un 80% en los últimos 150 años.  Incluso para aquellos árboles de Aquilaria que consiguen sobrevivir, la frecuencia de infección fúngica natural es extremadamente baja. Algunos estudios dicen que solo el 2% de los árboles de Aquilaria silvestre están adecuadamente infectados par producir madera de agar de forma natural, lo que significa que la caza para encontrar madera de agar natural es extremadamente difícil

Truong Thanh Khoan: un grupo de cinco a 10 personas va al bosque de 15 a 40 días, pero tan pronto como encontramos madera de agar, volvemos. A veces no logramos encontrar nada. Incluso si pasas 20 días en el bosque podrías volver con las manos vacías. Es muy peligroso - lluvia, montañas, animales salvajes- así que era normal que alguien perdiera la vida en el bosque. En aquel entonces era normal morir en el bosque. Ahora no hay más madera de agar en el bosque. Todo ha desaparecido, la gente lo ha acabado todo. 

Narrador: con la madera de agar natural ahora al borde de la extinción, en algunos bosques como este regentado por Truong en Vietnam, los árboles son inoculados artificialmente con un compuesto microbiano para inducir la generación de la importantísima resina.

Truong Thanh Khoan: la madera de agar natural es rara, por lo que la gente suele aprovecharla bien. Pero la verdad es que la calidad de la madera de agar artificial no es necesariamente inferior a la de agar natural. La madera de agar natural es ahora muy valiosa. Puede ser 100 veces mayor que el de la madera de agar artificial.  Debido a que no hay madera de agar natural en la naturaleza, la gente puede fijar cualquier precio para este producto. Se sabe que la madera de agar artificial es un producto hecho por el hombre, por lo que los precios son más bajos.

Narrador: la madera de agar fue descrita como un producto de fragante riqueza y de lujo en uno de los textos escritos más antiguos del mundo, los Vedas Sánscritos, que datan del año 1.400 A.C. el aroma producido por la madera de agar ha sido muy valorado por muchas y diversas culturas y religiones a lo largo de la historia. En el Sutra del Nirvana, el áloe se menciona como una “madera celestial” utilizada en la cremación de Buda. En el Nuevo Testamento, el cuerpo de Jesús fue ungido con una mezcla de mirra y áloe después de su crucifixión. Y en el Sahih al-Bukhari Hadith, la descripción del Paraíso del mensajero de Alá incluye la quema de madera de agar como incienso. Se estima que el mercado mundial de madera de agar tiene el valor asombroso de 32 mil millones de dólares. Pero donde antes el oud era tan común, la alta demanda no solo ha aumentado el precio, sino también la cantidad de la cosecha y la producción artificial. Para finales de 2029, se espera que el mercado se duplique hasta alcanzar los 64.000 millones de dólares.

Truong Thanh Khoan: en mi ya dilatada experiencia, la empresa Starwood no ha hecho amagos de desaparecer. Con el tiempo se convertirá en un activo valioso para el país porque la oferta no es suficiente para la demanda que hay. En todas partes del mundo, la gente se centra en los productos que genera la industria de Starwood, desde el aceite esencial hasta el incienso, las pulseras y los collares que se elaboran. La industria no desaparecerá, pero la única preocupación es que nuestra gente no tenga suficiente capital para invertir en ella.

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