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Así afecta la contaminación del aire a tu cuerpo y tu cerebro

What air pollution does to your body and brain
Drew Angerer/Getty Images

No tenemos más remedio que respirar el aire que nos rodea.

Pero las máquinas que utilizamos y las políticas que los gobiernos promulgan transforman ese aire. Los automóviles llenan el aire con los gases de escape que expulsan, las fábricas y las centrales eléctricas arrojan residuos al cielo, y los edificios de apartamentos de la ciudad bombean los productos químicos que usan para calentar y refrigerar las residencias. En muchos lugares, los árboles que podrían ayudar a mejorar la calidad del aire han desaparecido.

Todo esto tiene efectos sobre la salud humana, y algunos de estos efectos pueden ser aterradores.

El mal aire no solo dificulta la respiración. La polución puede afectar en la forma en que se desarrollan los cerebros de los niños y hacer que los adultos mayores sean más propensos a sucumbir al deterioro cognitivo.

Este es un problema global urgente: el 98% de las ciudades con poblaciones superiores a 100.000 habitantes en países de ingresos bajos y medianos no cumplen con los estándares de calidad del aire de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Leer más: Estudios relacionan la contaminación del aire con un mayor riesgo de padecer diabetes

Incluso en los EE. UU., con estándares relativamente altos para la calidad del aire, hay evidencia de que las personas respiran aire que tiene un efecto negativo en sus cuerpos y cerebros.

Esto es lo que la contaminación del aire hace a su salud, y por qué se debe prestar atención a la calidad del aire que lo rodea.

Los niños que están expuestos a una mala calidad de aire en etapas tempranas tienen más probabilidades de desarrollar asma y dificultades en la escuela, y hay indicios de que esta exposición temprana puede dañar el desarrollo cognitivo 

Kids who are exposed to poor air early in life are more likely to develop asthma and struggle in school, and there are indications this early-life exposure may harm cognitive development.
Reuters/China Stringer Network

Los estudios realizados en China y Canadá muestran que los niños que respiran aire pobre tienen más probabilidades de tener dificultades para respirar y asmaLa investigación realizada en escolares de la ciudad de Nueva York muestra que quienes respiran aire de mala calidad son más propensos a necesitar intervención académica.

Existen fuertes indicios de que la contaminación del aire afecta a los bebés antes de nacer si sus madres respiran aire contaminado estando embarazadas

[re] conscuencias de respirar aire contaminado
Svetlana Iakusheva/Shutterstock

Las tasas de mortalidad pretérmino y mortalidad infantil están aumentando en lugares donde las madres están expuestas a altos niveles de contaminación del aire. La investigación presentada en septiembre indica que cuando las mujeres embarazadas respiran aire con grandes cantidades de hollín, las partículas contaminantes llegan a la placenta y pueden llegar al bebé.

 

Los niños que respiran aire contaminado tienen peores resultados en las pruebas académicas

[re] conscuencias de respirar aire contaminado
Joe Raedle/Getty Images

La investigación llevada a cabo en California muestra que la reducción de los niveles de contaminación en las escuelas de bajos ingresos elevaría las puntuaciones de las pruebas académicas de una manera pequeña pero significativa. Incluso la calidad del aire interior tiene un efecto –un estudio ha encontrado que mejorar la calidad del aire en las escuelas podría mejorar significativamente el rendimiento de las pruebas estandarizadas.

Y estos efectos cognitivos continúan acumulándose durante toda la vida, y es más probable que las personas mayores que respiran aire contaminado sufran demencia y Alzheimer 

And these cognitive effects continue to build up throughout life, with elderly people who breathe bad air more likely to suffer from dementia and Alzheimer's.
Denis Balibouse/Reuters

Investigaciones en los EE. UU. muestran que la demencia y las tasas de deterioro cognitivo son más altas en los lugares con más contaminación del aire, y estas tasas disminuyen cuando la calidad del aire se ha mejorado mediante el cumplimiento de la regulación de la EPA.

La investigación en China muestra que el deterioro cognitivo asociado con la contaminación del aire empeora a medida que las personas envejecen, con un efecto particularmente fuerte en las habilidades verbales de los hombres con menor educación.

Hay muchos datos que muestran que la mala calidad del aire aumenta las tasas de asma y enfermedades pulmonares

[re] conscuencias de respirar aire contaminado
Reuters

Los adultos mayores tienen más probabilidades de terminar en la sala de emergencias en días con altos niveles de contaminación del aire, y es más probable que los niños necesiten tratamiento médico para los síntomas del asma.

También hay indicios de que las personas expuestas a niveles más altos de contaminación del aire tienen más probabilidades de desarrollar alergias

[re] conscuencias de respirar aire contaminado
Shutterstock

Este es especialmente el caso en lugares con altos niveles de contaminación por los automóviles.

La contaminación del aire por el humo de incendios forestales mata a alrededor de 15.000 personas al año solo en los EE. UU. a través de enfermedades del corazón, enfermedades pulmonares, asma y otros problemas respiratorios 

Air pollution from wildfire smoke kills around 15,000 people per year in the US, through heart disease, lung disease, asthma, and other respiratory problems.
AP/Armando Franca

A medida que los incendios empeoran, ese número podría llegar a 40.000 muertes anuales para finales de siglo, según un estudio publicado en julio.

La exposición a la contaminación del ozono aumenta las tasas de enfermedades cardiovasculares, incluidos los ataques cardíacos

[re] conscuencias de respirar aire contaminado
Justin Sullivan/Getty Images

Incluso la exposición a corto plazo a altos niveles de ozono, que se crea cuando el sol calienta partículas de contaminantes, puede aumentar las tasas de latidos cardíacos irregulares. También aumenta el riesgo de ataques cardíacos, incluso para personas sin enfermedades cardíacas preexistentes.

La contaminación del aire empeora los efectos sobre la salud durante las olas de calor

[re] conscuencias de respirar aire contaminado
REUTERS/Ueslei Marcelino

Dado que el calor del sol del verano convierte las partículas emitidas por los automóviles en ozono, la contaminación del aire hace que los efectos de las olas de calor, –que ya son más mortales que los terremotos y los huracanes– empeoren.

Un estudio de 2008 descubrió que por cada grado Celsius que aumenta la temperatura, se puede esperar que la contaminación del ozono mate a 22.000 personas de más en todo el mundo a través de enfermedades respiratorias, asma y enfisema.

La contaminación del aire aumenta las tasas de cáncer de pulmón

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Niebla tóxica en Pekín Kevin Frayer/Getty Images

Aproximadamente el 5% de las muertes por cáncer de pulmón y garganta se pueden atribuir a la contaminación del aire.

La contaminación del aire tiene efectos significativos en la esperanza de vida, especialmente en las naciones en desarrollo

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Gente usando máscaras contra la contaminación en medio del polvo y la niebla tóxica el 7 de noviembre de 2016 en Delhi, India. Allison Joyce/Getty Images

En promedio, las personas pierden alrededor de un año de vida debido a la contaminación del aire, pero este efecto es mucho peor en algunos lugares que en otros. En China, el mal aire se asocia con una caída de aproximadamente 3 años en la esperanza de vida. En India, que acoge las 14 ciudades con la peor contaminación del aire en el mundo, es una caída de 4 años.

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