La cobertura por satélite del iPhone 14: su relación con Starlink y cómo puede ser "un caballo de Troya" contra las redes de telefonía móvil actuales

iPhone 14: Apple keynote

Apple

Apple presentó su familia iPhone 14 este mes de septiembre, con novedades importantes como la cámara principal con 48 megapíxeles (4 veces más que el año pasado) o la eliminación del notch en favor de la Dynamic Island alrededor de su cámara frontal perforada.

Otra de las novedades más destacadas habrá que esperar para que puedan usarla los usuarios españoles: se trata de la cobertura por satélite para situaciones de emergencia, que podrán usar de momento solo los consumidores de Estados Unidos y Canadá a partir de noviembre gracias a una actualización de iOS 16.

También es una función de duración limitada, ya que está disponible para los usuarios que compren un modelo nuevo de iPhone 14 durante 2 años de forma gratuita. Apple no ha especificado de momento su coste para quienes quieran contratarlo aparte o extenderlo más tiempo.

Este servicio, conocido oficialmente como Emergencia SOS, puede dar que hablar pronto ya que la compañía estudia lanzarlo también en más países del mundo, como recoge MacPrime, aunque habrá que esperar a la confirmación oficial de la marca.

¿Cómo funciona la cobertura por satélite de los iPhone 14?

iPhone 14: Apple keynote

Como explica Apple en la página de soporte del servicio, Emergencia SOS está pensado solamente para "situaciones excepcionales" en las que el usuario no pueda acceder a ninguna otra forma de comunicarse y necesite enviar un mensaje de texto a los servicios de emergencias

Las llamadas y la navegación están fuera de sus límites, por lo que no es algo que vaya a cambiar tu tarifa de internet. Los nuevos buques insignia de Apple siguen accediendo a la red de la misma forma que antes en la inmensa mayoría de situaciones: a través de datos móviles y de redes WiFi.

El nuevo servicio basa su funcionamiento en el módem Snapdragon X65 de Qualcomm (a pesar de que usa chips propios de Apple), que permite conectarse a las frecuencias de los satélites, aunque para ello es necesario estar en lugares abiertos y despejados, así como seguir las instrucciones del iPhone para colocarlo en la dirección del satélite.

En condiciones normales se tarda unos 15 segundos en mandar un mensaje, aunque este tiempo puede ser superior si el usuario está bajo follaje ligero (1 minuto) o incluso ser imposible si la vegetación es frondosa en la zona o si se está en una zona escarpada como un barranco.

Emergencia SOS de Apple también ayuda a los usuarios a través de una serie de preguntas automáticas que ayudan a describir la situación a los servicios locales de emergencias y completar de forma más rápida y sencilla el mensaje de texto. Además, también puede enviarse el mensaje de emergencia a contactos cercanos, junto con la ubicación.

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"Si bien hay dispositivos especializados (por ejemplo para deportes de aventura, o para personas con problemas de salud) que ya ofrecen este tipo de servicios de conexión satelital, con los iPhone 14 por primera vez van a llegar a un producto de electrónica de consumo masivo", destaca Pablo F. Iglesias, fundador de la consultora de presencia digital y reputación CyberBrainers.

"Aunque su ámbito de actuación es muy pero que muy limitado, dado el impacto que suelen tener las decisiones de Apple en la industria es muy probable que con este movimiento en poco tiempo veamos cómo las conexiones satelitales se hacen más asequibles económicamente, y también a nivel de accesibilidad tecnológica", pronostica Iglesias.

Esto es algo en lo que coinciden otros expertos, como es el caso de Martín Piqueras, profesor de OBS Business School y experto en estrategia digital en Gartner, que pone el énfasis en que ya existen teléfonos por satélite que usan en los barcos de alta mar o en los equipos de rescate, por ejemplo, pero son caros y voluminosos.

"No hay nada de nuevo [en la tecnología por satélite del iPhone 14] salvo el hecho de que un dispositivo tradicional usa esa cobertura para darte un servicio de emergencia, como en avión que acaba en alta mar o una catástrofe como que un terremoto derribe las torres de comunicaciones. Solo es una innovación al democratizar este acceso", destaca.

Los límites de la tecnología de Apple: las diferencias en los sistemas de las autoridades y la escalabilidad

iPhone 14 Pro.

Emergencia SOS de Apple se encarga de enviar un mensaje a los servicios de emergencias de la zona donde se encuentre el usuario, pero precisamente ahí reside uno de sus mayores límites: no todos los sistemas del mundo aceptan alertas por mensaje de texto.

Para avisar a la policía o los servicios de emergencias es necesario realizar una llamada de teléfono, algo que no puede hacerse mediante el sistema de satélite de los iPhone 14.

Para esos casos, la compañía estadounidense ha explicado que un call center de la compañía se encarga de realizar una llamada automática para trasladar el mensaje de alerta del usuario. Y los expertos creen que su lanzamiento fuera de Estados Unidos y Canadá se puede ver comprometido por este aspecto.

"Le veo un problema de escalabilidad [...] en que para ofrecer la calidad del servicio que se espera van a necesitar contar con call centers en cada país, y crear con ello una red local, para cada zona, de teléfonos a los que redirigir las emergencias", advierte Pablo F. Iglesias, que sin embargo espera que la tecnología "acabará llegando a la mayoría de países".

Con quién se ha aliado: Globalstar, un proveedor que le presta el 85% de su red y que podría operar también en España

logo de Globalstar

A pesar de que ha desarrollado la tecnología de sus iPhone 14, Apple no ha lanzado sus propios satélites al espacio, sino que utiliza para ello la infraestructura de la compañía estadounidense Globalstar, que dispone de una red de satélites en órbita terrestre baja.

Globalstar se especializa precisamente en los servicios de comunicaciones para móviles y otro tipo de dispositivos, y es una empresa relativamente pequeña, a pesar de que lleva funcionando desde el año 1991.

 

Apple no pasa a ser un cliente más de Globalstar, sino que su servicio Emergencia SOS pasará a ocupar el 85% de la capacidad de la red de la empresa de satélites, como recoge SEC.report.

Además, Globalstar ha invertido recientemente en expandir su red satelital y ampliar su cobertura, así como llegar a 10 nuevos regiones. Entre estos países puede que se encuentre España ya que Globalstar ha pedido recientemente permiso para desplegar una red de microantenas 5G en nuestro país.

¿Puede competir contra el internet por satélite de Starlink?

Elon Musk, CEO de Tesla, durante un presentación en la fábrica de la compañía en Shangái (China), el 7 de enero de 2019.

En la actualidad, el mercado de servicios de internet por satélite tiene entre sus líderes a Starlink, una empresa propiedad de Elon Musk que ofrece servicios de banda ancha por satélite, similares al 4G y 5G actuales pero al margen de la red telefónica tradicional.

Apple ha elegido a Globalstar como proveedor de red pero lo cierto es que Starlink también se le pasó por la cabeza, ya que ambas compañía han mantenido "conversaciones prometedoras", como las ha descrito el propio multimillonario estadounidense en Twitter.

No obstante, es de suponer que las conversaciones entre ambas empresas no han llegado a dar sus frutos, al menos de momento, y el propio Musk da pistas de por qué.

"Sin duda, establecer un enlace entre el espacio y el teléfono funcionará mejor si el software y el hardware del teléfono se adaptan a las señales del espacio, en lugar de que Starlink emule básicamente a las torres de telefonía", asegura el CEO de Tesla.

De momento parece pronto para decir que el servicio de Apple pueda convertirse en un competidor del servicio de Elon Musk, debido a las enormes diferencias entre ambos servicios: solo mensajes de emergencia frente a una conexión de banda ancha con tarifa plana.

De hecho, las comparaciones técnicas no benefician a Apple con respecto a Starlink. "Los de Cupertino salen perdiendo en todo menos en el coste, que será gratuito para todos los usuarios durante 2 años, frente a los 500 euros más gastos de envío que cuesta la antena de Starlink y los cerca de 100 euros mensuales", destaca Iglesias.

La conexión por satélite de los iPhone 14 puede ser un "caballo de Troya" contra los operadores de telefonía de cara a futuro

Antena de telefonía.

De la misma forma que no tiene nada que ver con lo que ofrece Starlink, el servicio de comunicación por satélite de los iPhone 14 tampoco es en la actualidad un rival de la cobertura móvil que ofrecen los operadores de telefonía en la actualidad basada en antenas terrestres.

A día de hoy no hay señales que hagan pensar en que la tecnológica estadounidense pueda buscar rivalizar con las telecos. "No veo a una Apple como la de la actualidad plantearse competir como proveedor de red", afirma Iglesias, que con otras tecnológicas como Google o Amazon no lo ve tan claro.

Pero... ¿quién sabe qué puede pasar en el futuro?

Algunos expertos solo contemplan que el sistema por satélite de Apple pueda suponer una amenaza de cara al futuro si acaba actuando como punta de lanza de una tecnología emergente como son las telecomunicaciones por satélite, que en la actualidad no solo ofrece Starlink sino la mayoría de operadores de telefonía, aunque cara y limitada.

Iglesias ve improbable pero no descarta "que llegue el momento en el que las barreras de entrada sean tan bajas que a grandes compañías [como Apple] les salga más rentable comprar alguna empresa de satélites y ofrecer la conectividad ellas mismas, sin pasar por terceros".

"Esta nueva funcionalidad de los iPhone pasará desapercibida para el usuario de calle, pero bien podría servir de caballo de Troya para que de aquí a unos años la conexión satelital sea como lo que es hoy en día una conexión 4G/5G", añade el experto.

No obstante, otros son más optimistas e inciden precisamente en la posibilidad de que la cobertura por satélite compita con las redes móviles actuales.

"En los iPhone 17 seguramente podrás elegir conectarte a un operador de satélite en vez de uno tradicional. Más que una competencia, los satélites de baja órbita van competir con las redes GSM tradicionales, gracias a que además tienen velocidad cercanas al 5G", apostilla el docente de OBS.

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