¿El principio del fin del monopolio del litio? Las baterías de sodio ya son igual de eficientes y además son más baratas y ecológicas

Un operario desmonta una batería de litio de vehículo usada en una fábrica alemana.
Un operario desmonta una batería de litio de vehículo usada en una fábrica alemana.

Wolfgang Rattay / Reuters

  • Investigadores de la Universidad de Texas (Estados Unidos) han desarrollado una batería de sodio que equipara su densidad energética a las de litio.
  • El desarrollo de esta tecnología es más económico y respetuoso con el medioambiente  que el de las actuales.
  • Las baterías de sodio presentan además mayores ventajas en su investigación al conducir la electricidad de manera más eficiente.
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Desde su aparición en 1991, las baterías de litio han dominado el sector del almacenamiento energético. De teléfonos móviles a coches eléctricos, prácticamente cualquier dispositivo electrónico grande o pequeño está sostenido sobre este elemento.

La ligereza y la facilidad de trabajo que presenta el litio favoreció que creciera la industria entorno a él. Esto también fue en detrimento de la investigación de las baterías con base de otro elemento que pudieran fueran potencialmente más eficientes, como el sodio.

Aunque la tecnología desarrollada alrededor de las baterías de litio ha ayudado en diferentes campos, no deja de tener un techo en su investigación, ni tampoco es tan respetuosa con el medioambiente como se quisiera.

Reemplazar este elemento en pos de una tecnología más verde ha sido el trabajo de un grupo de investigadores que ha logrado desarrollar una batería de sodio que equipara su densidad energética a las actuales de litio.

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Los científicos de la Universidad de Texas (Estados Unidos) aseguran que su tecnología tiene una velocidad de carga igual a las de iones de litio y además una potencial mayor producción energética, según sus resultados publicados en Advance Materials.

El principal problema que ha presentado la investigación con el sodio era que no se lograba que la batería fuera estable. Hasta ahora durante en las baterías de sodio, los ánodos podían producir dendritas que causaban cortocircuitos e incrementaba la posibilidades de incendios o explosiones.

El prototipo de batería desarrollado por los científicos consigue subsanar este inconveniente y también previene mejor la corrosión.

"Básicamente, estamos resolviendo dos problemas a la vez", dice el coautor del estudio, David Mitlin. "Por lo general, cuanto más rápido carga, más dendritas crece. Por lo tanto, si suprime el crecimiento de dendritas, puede cargar y descargar más rápido, porque de repente es seguro".

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Los investigadores del proyecto financiado por la Fundación Nacional de Ciencias de Estados Unidos ya han registrado una solicitud de patente sobre la tecnología.

Las baterías de sodio presentan además otras ventajas. Mientras que las actuales de litio pierden eficiencia ante el frío, las de sodio resisten mejor las bajas temperaturas.

Además, las reservas de las minas de litio tienen una vida limitada y hay gobiernos que se oponen a su extracción por motivos medioambientales. A pesar de ello, y debido a la búsqueda de una electrificación de la movilidad, se espera que la demanda de litio aumente en los próximo años, llegando a 1,12 millones de toneladas.

Por el contrario, el sodio es uno de los elementos más comunes de la Tierra por lo que su comercialización sería, en teoría, también más barata que el litio.

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