He investigado TikTok durante un año: mis fuentes dicen que la compañía sin duda envía datos de sus usuarios a China

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Reuters

  • TikTok niega que comparta datos de los usuarios con el Gobierno de China, donde tiene la sede su empresa matriz.
  • Pero el organismo de control de la protección de datos de Irlanda ha afirmado recientemente que "puede" estar enviando datos de los usuarios al país, por no decir al Gobierno.
  • El escritor Chris Stokel-Walker, que investiga a TikTok para un libro, explica cómo efectivamente se envían datos a China.
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Análisis Faldón

La comisaria irlandesa de protección de datos, Helen Dixon, afirmó en una conferencia virtual a principios de marzo que los ingenieros de China "podrían" estar accediendo a los datos de los usuarios europeos de TikTok.

Mientras escribía un libro sobre TikTok, he descubierto que no se trata de un "puede": la popularísima aplicación de vídeo envía algunos datos europeos y estadounidenses a China. Múltiples fuentes de la empresa me lo han confirmado a lo largo del último año. 

Que TikTok, cuya empresa matriz ByteDance tiene su sede en Pekín, envíe estos datos a China es una cuestión incómoda. La empresa tiene más de 100 millones de usuarios activos mensuales en Estados Unidos y un número similar en Europa.

Existe la preocupación de que el Gobierno chino pueda requisar esos datos en cualquier momento con el pretexto de la seguridad nacional, violando la privacidad de los usuarios occidentales. Además existen otras grandes fricciones entre Occidente y China. 

TikTok sostiene que los datos de los usuarios que recopila nunca podrían ser recogidos por el partido gobernante de China. Por eso, las palabras de cautela de Dixon saltaron inmediatamente a los titulares.

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Tengo entendido que eligió cuidadosamente la palabra "podría" para evitar prejuzgar el resultado de cualquier investigación futura, si se produjera. El CPD irlandés ha sido designado como responsable de cualquier investigación de la Unión Europea sobre las prácticas de datos de TikTok. 

Esto es lo que realmente está pasando con tus datos, según conversaciones con personas de TikTok y comunicados públicos.

TikTok tenía razón cuando afirmó a la NPR el pasado mes de agosto que los datos de los usuarios individuales no se envían al por mayor desde Occidente a China, a pesar de lo que alegan algunos de los detractores más beligerantes de la compañía. 

TikTok sostiene que los datos que recopila -comparables a los que recogen otras redes sociales, incluidos los detalles recogidos cuando te registras, además de cómo utilizas la aplicación- nunca se compartirían con el Gobierno chino, y periodistas como yo no hemos encontrado ninguna prueba de que lo haya hecho o lo esté haciendo.

Un análisis del código de la aplicación de TikTok publicado esta semana por Citizen Lab no muestra nada inusual. 

Sin embargo, en algunas ocasiones, los datos llegan a China, según he podido saber.

El desarrollo de nuevas funciones, las defensas de ciberseguridad y otros aspectos siguen siendo en su mayoría responsabilidad de los ingenieros de las oficinas de ByteDance en China. Si bien los datos de los usuarios de TikTok se almacenan en servidores de Singapur -donde se rumorea que la empresa quiere establecer su sede mundial- y de Estados Unidos, algunos se transfieren a China con fines específicos.

Entre ellos, la identificación de posibles bots que intentan enviar spam a TikTok con comentarios y aumentar las visualizaciones a cambio de dinero, o la resolución de problemas que los usuarios encuentran mientras navegan.

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En los últimos 18 meses, TikTok ha empezado a crear equipos locales de directivos y personal editorial para depender menos de los de China. Su plantilla en Europa, por ejemplo, se ha duplicado en seis meses.

Pero aún no ha creado un número suficiente de grupos de ingenieros. En octubre, TikTok sólo contaba con 1.000 ingenieros fuera de China, alrededor del 1% de la plantilla total de ByteDance. Tiene previsto contratar al menos a otros 3.000 en todo el mundo. 

Y una fuente de alto nivel de TikTok me contó que los datos de un pequeño número de usuarios occidentales, incluida la información de identificación personal, se ponían en hojas de cálculo que se enviaban a través de Lark, el Slack de ByteDance, a su equipo de ingenieros en China.

TikTok no quiso hacer comentarios cuando pregunté si algunos empleados occidentales accedían a Lark a través de una URL -bytedance.feishou.cn- que está ubicada en China. Me han dicho que algunos de los trabajadores occidentales de ByteDance se comunican con sus jefes en China a través de este sistema de mensajería.

Los directivos de TikTok insisten en que el Estado chino no puede acceder a esta información

TikTok no ha negado de forma explícita que algunos datos de los usuarios, de alguna forma, puedan acabar siendo enviados a China. 

Theo Bertram, director de relaciones gubernamentales y políticas públicas de TikTok en Europa, Oriente Medio y África, afirmó a los parlamentarios británicos en septiembre que "no existe acceso a los datos individuales de los usuarios desde China". 

Esto es técnicamente cierto, ya que cuando los datos se devuelven al equipo de ingeniería de TikTok en China, suelen estar agrupados y anonimizados.

Se presionó a Bertram para que confirmara que "desde ningún lugar del mundo se pueden enviar datos a China", a pesar de que la empresa matriz de TikTok, ByteDance, tiene su sede en Pekín. Bertram subrayó en su respuesta que el Estado chino no podía acceder a ningún dato, sin negar que se enviaran datos a China. 

Dijo que nadie en China podía acceder a los datos "de la manera que usted sugiere" en nombre del Estado chino "para llevar a cabo una vigilancia masiva".

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Pero, dado que la mayor parte de la mano de obra necesaria para supervisar y mantener una enorme red social sigue estando en China, TikTok no tiene más remedio que enviar los datos de los usuarios allí.

TikTok ha dirigido a los periodistas que han preguntado sobre este tema a un artículo de su blog público fechado en agosto de 2020. 

Erich Andersen y Roland Cloutier, consejero general y director de seguridad de la información, respectivamente, escribieron que "los empleados que trabajan para dar soporte a TikTok pueden acceder a los datos de los usuarios para hacer su trabajo, bajo controles de datos internos, salvaguardas técnicas como la encriptación, y políticas diseñadas para asegurar la confidencialidad de los datos de los usuarios".

Aunque no mencionan a China, añaden que en el futuro restringirán aún más el acceso para que "los empleados de fuera de los países en los que TikTok está disponible no puedan acceder a los registros individuales de los usuarios". Esto es una clara referencia a China, ya que es el único mercado donde TikTok no está disponible pero ByteDance tiene presencia. 

TikTok también ha afirmado que el número de empleados chinos con acceso a los datos y el nivel de dicho acceso están estrictamente limitados y ha dicho que se trata de una práctica habitual.

En ese momento, TikTok dijo que planeaba limitar el acceso de los empleados a los datos de los usuarios occidentales a través de "una nueva e innovadora tecnología de desarrollo seguro que garantiza la protección de los datos personales".

"Este método permitiría a los ingenieros realizar pruebas para afinar el funcionamiento de nuestra plataforma, por ejemplo, pero restringiendo el acceso a la información individual de los usuarios". 

Según tengo entendido, no hay un plazo concreto para que esto se lleve a cabo.

TikTok no ha querido comentar las declaraciones de Helen Dixon. 

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