Blue Origin, el proyecto espacial de Jeff Bezos, llevará a triplantes al espacio este domingo por primera vez en 2 años: he aquí por qué ha tardado tanto

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Blue Origin

Mario Tama/Getty Images

  • Blue Origin, de Jeff Bezos, planea lanzar un cohete tripulado por primera vez en casi dos años.
  • El New Shepard estuvo en tierra durante meses tras un lanzamiento fallido sin tripulación en septiembre de 2022. Su retraso ha permitido a competidores del turismo espacial como Virgin Galactic ponerse al día. 

La empresa espacial privada de Jeff Bezos, Blue Origin, anunció recientemente sus planes de lanzar este domingo una tripulación de seis personas a bordo de su cohete New Shepard.

Si todo va bien, este será el primer lanzamiento de un cohete tripulado de la compañía en casi dos años. El último vuelo tripulado tuvo lugar en agosto de 2022 e incluyó a Sara Sabry, que se convirtió en la primera persona egipcia y mujer árabe en el espacio.

El lanzamiento, programado para este fin de semana, será un hito importante para la compañía y marcará su regreso a los vuelos espaciales suborbitales tripulados y a los ingresos multimillonarios que conllevan.

Aun así, a finales del año pasado, Jeff Bezos dijo a Lex Fridman en el podcast de Fridman que "Blue Origin necesita ser mucho más rápida".

He aquí por qué Blue Origin va a la zaga de competidores como Virgin Galactic y SpaceX.

New Shepard

Blue Origin

Blue Origin estuvo en racha entre 2021 y la primera mitad de 2022, completando aproximadamente un lanzamiento de New Shepard cada dos meses, la mayor cantidad en la historia de la compañía.

Pero uno de sus cohetes sin tripulación falló el 12 de septiembre de 2022.

Al cabo de un minuto de vuelo, Blue Origin perdió un propulsor de primera etapa debido a un fallo en el motor del propulsor. Este cayó del cielo y se estrelló en un desierto de Texas. Ninguna persona, edificio u otra propiedad resultó dañada.

Lo que sí resultó dañado fue el impulso de la empresa espacial.

Después, la Administración Federal de Aviación inmovilizó el New Shepard hasta que Blue Origin tomara 21 medidas correctivas, incluido el rediseño de algunos componentes del motor para evitar un percance similar.

La compañía espacial estuvo más de 400 días sin realizar otro lanzamiento. Eso dio a uno de los competidores de Blue Origin, Virgin Galactic, tiempo para ponerse al día después de sufrir sus propios contratiempos a principios de 2020.

El negocio suborbital de Blue Origin

Virgin Galactic y Blue Origin se dedican al turismo espacial suborbital. Llevan a personas al espacio suborbital, a unos 100 kilómetros de altura, donde pueden experimentar unos minutos de ingravidez antes de regresar.

En 2023, Virgin Galactic completó media docena de lanzamientos tripulados con sus vehículos SpaceShipTwo. Estos lanzamientos incluyeron el primer vuelo de servicio comercial de la empresa con miembros de las Fuerzas Aéreas italianas en junio de 2023 y su primer vuelo con un astronauta privado en agosto de ese mismo año.

Sin embargo, la empresa se quedó en tierra en febrero, después de que una pequeña pieza se desprendiera de la nave nodriza de su avión espacial en el último vuelo de turismo espacial de Virgin Galactic. Así pues, el lanzamiento de este domingo puede ser la oportunidad de Blue Origin para recuperar el terreno perdido.

Sin embargo, el coste de un billete en el cohete de Blue Origin frente al avión espacial de Virgin Galactic es digno de mención en lo que respecta a la competición que viven ambas empresas.

Los precios varían mucho, y eso que Blue Origin no revela lo que cobra por asiento en el New Shepard. Sin embargo, Quartz informó de que un asiento en el último lanzamiento tripulado de Blue Origins en agosto de 2022 cuesta alrededor de 1,25 millones de dólares. Eso es casi tres veces el coste de un asiento de 450.000 dólares en Virgin Galactic.

Blue Origin ilustración

Blue Origin

Aunque el turismo suborbital puede ser lucrativo, el verdadero negocio está en los vuelos espaciales orbitales.

Empresas privadas como SpaceX (fundada en 2002), United Launch Alliance (fundada en 2006) y Rocket Lab (fundada en 2006) llevan años dedicándose a ello.

Ponerse en órbita requiere cohetes más grandes y potentes cuya construcción es más costosa y lenta. Pero la principal ventaja es que existe un mercado mucho mayor para las empresas que quieren poner en órbita un satélite u otra tecnología que para flotar en una nave espacial durante unos minutos.

A lo largo de sus vidas, SpaceX ha lanzado más de 300 cohetes a la órbita, ULA ha lanzado 155 y Rocket Lab ha lanzado más de 45. Blue Origin, en comparación, aún no ha puesto en órbita ningún cohete, aunque su orbital New Glenn tiene previsto su primer lanzamiento a finales de este año.

La empresa de Bezos anunció que estaba construyendo New Glenn en 2016, con un lanzamiento inaugural previsto para 2020. Sin embargo, la empresa ha sufrido una serie de contratiempos que han retrasado el despegue.

Estos retrasos han supuesto para Blue Origin un coste potencial de millones de dólares en vuelos de servicio que las empresas están dispuestas a pagar para poner su tecnología en órbita. ULA, por ejemplo, afirma en su página web que sus cohetes han "puesto en órbita más de 70.000 millones de dólares en activos satelitales".

Dicho esto, Blue Origin tiene contratos con la NASA, la Fuerza Espacial estadounidense y Amazon para su cohete New Glenn una vez que esté listo para volar.

Bezos dice que la cultura de Blue Origin no es lo suficientemente rápida

Jeff Bezos, fundador de Amazon y Blue Origin.
Jeff Bezos, fundador de Amazon y Blue Origin.

Reuters

Parte del lento ritmo de Blue Origin es su cultura de trabajo, que Bezos pretende cambiar.

"Vamos a ser realmente buenos asumiendo los riesgos tecnológicos adecuados y tomando esas decisiones con rapidez, siendo audaces y teniendo la cultura adecuada que lo respalde", dijo Bezos a Fridman.

El lanzamiento previsto para el domingo es un paso en la dirección correcta para Blue Origin. Puede que ahora se esté poniendo al día, pero Bezos quiere poner a la empresa a velocidad de crucero. Esa es precisamente es una de las razones por las que dejó su puesto de consejero delegado de Amazon.

Blue Origin no ha respondido a la solicitud de comentarios de Business Insider.

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