Leer la mente de los animales que no tienen cerebro: científicos averiguan una manera de saber cómo piensan las medusas

Clytia hemisphaerica, medusa.

B. Weissbourd / J. DeGiorgis.

  • Las medusas no poseen un cerebro centralizado como tal, pero los científicos han logrado saber cómo funciona su red neuronal.
  • La investigación sugiere que estos animales descerebrados se mueven de manera por módulos de manera autónoma que juntos forman un supermódulo.
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Leer la mente de los animales es uno de los grandes sueños de la humanidad. Aunque desentrañar cómo funciona un cerebro de un perro o un gato se antoja complicado, el primer paso que han dado los científicos es descubrir cómo funciona la mente de los animales descerebrados.

Las medusas son animales marinos surgidos en el Cámbrico, hace más de 500 millones de años, y carecen de un cerebro central como tal. En su lugar, poseen una serie de redes neuronales jerarquizadas que controlan todos y cada de sus movimientos y decisiones.

De acuerdo con las conclusiones del estudio, publicado en Cell y recogido por Science Alert, de continuar con la investigación sobre las medusas genéticamente modificadas se podría crear un modelo base para averiguar cómo evolucionó el cerebro y el sistema nervioso de los animales.

Esto, en teoría, podría sentar las bases para saber cómo y qué piensan los animales y en última instancia las personas.

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Pero en lo estrictamente relativo a esta investigación, los científicos se han centrado en la Clytia hemisphaerica.

La medusa de un centímetro de diámetro ha sido genéticamente modificada para que, cuando sus neuronas se activaras, éstas brillaran con luz fluorescente.

El resultado es una "sorprendente" red neuronal con forma de paraguas que recorre el cuerpo en forma de campana que tiene la propia medusa.

¿Cómo piensan si no tienen cerebro?

Clytia hemisphaerica, medusa, desde el lateral.

La aparentemente simple red neuronal de las medusas es en realidad una subdivisión por zonas o secciones jerárquica muy compleja. La red con forma de paraguas se divide a su vez en "porciones", como un pastel o una pizza.

Los experimentos que ha llevado a cabo el equipo investigador liderado por Brandon Weissbourd y David Anderson, biólogos del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, han desvelado un "grado inesperado de organización estructurada".

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Cada uno de los tentáculos está conectado a una de esas porciones exteriores y cuando detectan alimento, lo atrapan y las neuronas de esa zona se activan enviando mensajes a la sección interior, donde se encuentra la boca.

Después la sección exterior y la interior se acercan simultáneamente hasta que el alimento es ingerido.

Pero lo más curioso de estos experimentos fue cuando los investigadores seccionaron quirúrgicamente algunas partes del cuerpo de estas medusas.

Incluso cuando se les había extirpado la boca o los tentáculos, las Clytia seguían tratando de pasar la comida de los inexistentes tentáculos hasta su tampoco presente boca.

Solo mediante la eliminación de las neuronas FRa + se observaba que las medusas no hacían ningún tipo de movimiento de pliegue.

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Los autores sugieren que éstas son la clave para una parte esencial del movimiento de las Clytia. Sin embargo, otros comportamientos como nadar o la defensa ante depredadores no se veían afectados.

Así, si se eliminan ciertas neuronas de la red de un animal se pueden evitar que haga uno u otro comportamiento

El hallazgo sugiere también que el comportamiento de las medusas se debe a diferentes grupos de neuronas organizadas de manera autónoma e interconectadas entre sí a través de esa forma de paraguas.

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